Segunda Guerra Mundial 1939-1945


La Segunda Guerra Mundial, también llamada Segunda Gran Guerra, fue un conflicto que involucró virtualmente cada parte del mundo durante los años 1939-45. Los principales beligerantes eran las potencias del Eje-Alemania, Italia y Japón- y los Aliados-Francia, Gran Bretaña, los Estados Unidos, la Unión Soviética y, en menor medida, China.

La guerra fue en muchos aspectos una continuación de las disputas dejadas inestables por la Primera Guerra Mundial después de un intranquilo paréntesis de 20 años. Las 40.000.000-50.000.000 de muertes incurridas en la Segunda Guerra Mundial la convierten en el conflicto más sangriento, así como en la guerra más grande, en Historia.

Junto con la Primera Guerra Mundial, la Segunda Guerra Mundial fue una de las grandes cuencas hidrográficas de la historia geopolítica del siglo XX. Resultó en la extensión del poder de la Unión Soviética a las naciones de Europa del Este, permitió que un movimiento comunista alcanzara eventual el poder en China y marcó el cambio decisivo del poder en el mundo lejos de los estados de Europa occidental y hacia Estados Unidos y la Unión Soviética.


Segunda Guerra Mundial: Batalla de Stalingrado

Segunda Guerra Mundial: Batalla de Stalingrado
En la Batalla de Stalingrado (1942-43), los alemanes que avanzaban fueron finalmente detenidos por el Ejército Rojo en desesperados combates de casa en casa. De la Segunda Guerra Mundial: Allied Victory (1963), un documental de la Encyclopædia Britannica Educational Corporation.

Bombardeo atómico de Hiroshima

Bombardeo atómico de Hiroshima
Una gigantesca nube de hongos que se elevó sobre Hiroshima, Japón, el 6 de agosto de 1945, después de que un avión estadounidense lanzó una bomba atómica sobre la ciudad, matando inmediatamente a más de 70.000 personas.

Iniciativa del Eje y Reacción Aliada

El estallido de la guerra


A principios de 1939, el dictador alemán Adolf Hitler se había decidido a invadir y ocupar Polonia. Polonia, por su parte, tenía garantías de apoyo militar francés y británico si fuera atacado por Alemania. Hitler tenía la intención de invadir Polonia de todos modos, pero primero tuvo que neutralizar la posibilidad de que la Unión Soviética se resistiera a la invasión de su vecino occidental. Las negociaciones secretas condujeron el 23 y 24 de agosto a la firma del pacto de no agresión germano-soviético en Moscú. En un protocolo secreto de este pacto, los alemanes y los soviéticos acordaron que Polonia debía ser dividida entre ellos, con el tercio occidental del país yendo a Alemania y los dos tercios del este siendo asumidos por el US.S.R.

Pacto de no agresión germano-soviética

Pacto de no agresión germano-soviética
El ministro de Asuntos Exteriores soviético Vyacheslav Molotov, después de haber negociado el pacto de no agresión germano-soviético de agosto de 1939, es recibido por el ministro de Exteriores alemán Joachim von Ribbentrop y otros funcionarios en Berlín. De "La Segunda Guerra Mundial: Preludio a Conflicto" (1963), un documental de Encyclopædia Britannica Educational Corporation.

Habiendo logrado este cínico acuerdo, cuyas otras disposiciones estupefactaban incluso sin la divulgación del protocolo secreto, Hitler pensó que Alemania podría atacar Polonia sin peligro de intervención soviética o británica y dio órdenes para que la invasión comenzara el 26 de agosto. la firma, el 25 de agosto, de un tratado formal de asistencia mutua entre Gran Bretaña y Polonia (para reemplazar un acuerdo previo aunque temporal) le hizo posponer el inicio de las hostilidades por unos días. Todavía estaba decidido, sin embargo, a ignorar los esfuerzos diplomáticos de las potencias occidentales para contenerlo.

Finalmente, a las 12:40 del 31 de agosto de 1939, Hitler ordenó que las hostilidades contra Polonia comenzaran a las 4:45 de la mañana siguiente. La invasión comenzó según lo ordenado. En respuesta, Gran Bretaña y Francia declararon la guerra a Alemania el 3 de septiembre, a las 11:00 ya las 5:00 pm, respectivamente. La Segunda Guerra Mundial había comenzado.

Fuerzas y recursos de los combatientes europeos, 1939


En septiembre de 1939 los aliados, a saber Gran Bretaña, Francia y Polonia, eran juntos superiores en recursos industriales, población y mano de obra militar, pero el ejército alemán, o Wehrmacht, debido a su armamento, entrenamiento, doctrina, disciplina y espíritu de lucha , fue la fuerza de combate más eficiente y eficaz para su tamaño en el mundo. El índice de fuerza militar en septiembre de 1939 era el número de divisiones que cada nación podía movilizar. Francia tenía 90 divisiones de infantería en Francia metropolitana, Gran Bretaña tenía 10 divisiones de infantería, y Polonia tenía 30 divisiones de infantería, 12 brigadas de caballería y una brigada blindada (Polonia tenía también 30 divisiones de infantería de reserva, pero estos no podían movilizarse rápidamente). Una división contenía de 12.000 a 25.000 hombres.

Adolf Hitler que revisa a tropas en el frente del este

Adolf Hitler que revisa a tropas en el frente del este, 1939.

Fue la superioridad cualitativa de las divisiones de infantería alemanas y el número de sus divisiones blindadas las que marcaron la diferencia en 1939. El poder de fuego de una división de infantería alemana excedió con mucho el de una división francesa, británica o polaca; la división estándar alemana incluía 442 ametralladoras, 135 morteros, 72 cañones antitanques y 24 obuses. Las divisiones aliadas tenían un poder de fuego apenas un poco mayor que el de la Primera Guerra Mundial. Alemania tenía seis divisiones blindadas en septiembre de 1939; los Aliados, aunque tenían un gran número de tanques, no tenían divisiones blindadas en ese momento.

Las seis divisiones blindadas o panzer de la Wehrmacht comprendían unos 2.400 tanques. Y aunque Alemania ampliara posteriormente sus fuerzas de tanques durante los primeros años de la guerra, no era el número de tanques que Alemania tenía (los Aliados tenían casi tantos en septiembre de 1939) sino el hecho de que estaban organizados en divisiones y operados como tal que resultara decisivo.

De acuerdo con las doctrinas del general Heinz Guderian, los tanques alemanes fueron utilizados en formaciones masivas junto con la artillería motorizada para perforar agujeros en la línea enemiga y aislar segmentos del enemigo, que fueron rodeados y capturados por divisiones de infantería alemanas motorizadas mientras los tanques avanzaron para repetir el proceso: las unidades profundas en territorio enemigo por las divisiones panzer fueron seguidas por la infantería mecanizada y los soldados de infantería. Estas tácticas fueron apoyadas por los bombarderos de la zambullida que atacaron e interrumpieron las líneas del suministro y de comunicaciones del enemigo y separaron el pánico y la confusión en su parte posterior, así paralizando más lejos sus capacidades defensivas. La mecanización fue la clave de la guerra blitzkrieg alemana, o "guerra relámpago", así llamada debido a la velocidad sin precedentes y la movilidad que eran sus características más destacadas. Probados y bien entrenados en las maniobras, las divisiones panzer alemanas constituyeron una fuerza sin igual en Europa.

Alemán Pz. IV (primer plano) y Pz. III (fondo) tanques, 1942.

Alemán Pz. IV (primer plano) y Pz. III (fondo) tanques, 1942.

Alemán Junkers Ju 87 "Stuka" buceo-bombardero.

Alemán Junkers Ju 87 "Stuka" buceo-bombardero.

La fuerza aérea alemana, o Luftwaffe, era también la mejor fuerza de su clase en 1939. Era una fuerza de la cooperación del suelo diseñada para apoyar al ejército, pero sus planos eran superiores a casi todos los tipos aliados. En el período de rearme de 1935 a 1939 la producción de aviones de combate alemanes se elevó constantemente.

Producción de aviones alemanes por años


La estandarización de motores y fuselajes le dio a la Luftwaffe una ventaja sobre sus oponentes. Alemania tenía una fuerza operacional de 1.000 combatientes y 1.050 bombarderos en septiembre de 1939. Los Aliados tenían en realidad más aviones en 1939 que Alemania, pero su fuerza estaba compuesta de muchos tipos diferentes, algunos de ellos obsoletos.

Fuerza aérea aliada, septiembre de 1939


Gran Bretaña, retrasada por los retrasos en el programa de rearme, estaba produciendo un combatiente moderno en 1939, el huracán. Un luchador de alto rendimiento, el Spitfire, apenas estaba entrando en producción y no entró en la guerra aérea en números hasta 1940.

El valor de la Fuerza Aérea francesa en 1939 se redujo por el número de aviones obsoletos en su orden de batalla: 131 de los 634 combatientes y casi todos los 463 bombarderos. Francia intentaba desesperadamente comprar aviones de alto rendimiento en Estados Unidos en 1939.

En el mar, las probabilidades contra Alemania eran mucho mayores en septiembre de 1939 que en agosto de 1914, ya que los Aliados en 1939 tenían muchos más grandes buques de guerra de superficie que Alemania. En el mar, sin embargo, no habría ningún choque entre las flotas aletas aliadas y alemanas pero solamente la operación individual de acorazados de bolsillo alemanes y raiders del comercio.

Acorazado Bismarck

Acorazado Bismarck
El Bismarck poco después de comisionar en 1940.

Tecnología de la guerra, 1918-39

Cuando terminó la Primera Guerra Mundial, la experiencia pareció vindicar el poder de la defensiva sobre la ofensiva. Se creía ampliamente que una superioridad en número de por lo menos tres a uno era necesaria para una ofensiva exitosa. Los conceptos defensivos subyacían en la construcción de la Línea Maginot entre Francia y Alemania y de su contraparte menor, la Línea Siegfried, en los años de entreguerras. Sin embargo, en 1918 ambos requisitos de la supremacía de la ofensiva estaban a la mano: los tanques y los aviones. Las batallas de Cambrai (1917) y Amiens (1918) habían demostrado que cuando los tanques se utilizaban en masas, con sorpresa, y en terrenos firmes y abiertos, era posible romper cualquier sistema de zanjas.

Línea Maginot

Línea Maginot
Entrada principal a la fortaleza de Schoenenbourg en la línea de Maginot, departamento del Bajo-Rhin, región de Alsacia, Francia.

Los alemanes aprendieron esta lección crucial, aunque sutil, de la Primera Guerra Mundial. Los aliados por otro lado sintieron que su victoria confirmó sus métodos, armas y liderazgo, y en el período de entreguerras los ejércitos francés y británico tardaron en introducir nuevas armas , métodos y doctrinas. Por consiguiente, en 1939 el ejército británico no tenía una sola división acorazada, y los tanques franceses fueron distribuidos en paquetes pequeños a través de las divisiones de infantería. Los alemanes, por el contrario, comenzaron a desarrollar grandes formaciones de tanques sobre una base efectiva después de que su programa de rearme comenzó en 1935.

En el aire la tecnología de la guerra también había cambiado radicalmente entre 1918 y 1939. Los aviones militares habían aumentado en tamaño, velocidad y alcance, y para las operaciones en el mar, los portaaviones se desarrollaron que eran capaces de acompañar a los buques de superficie más rápidos. Entre los nuevos tipos de aviones desarrollados estaba el bombardero de buceo, un avión diseñado para un bombardeo preciso de baja altitud de puntos fuertes enemigos como parte de la combinación tanque-avión-infantería. Los combatientes rápidos de monoplano de ala baja se desarrollaron en todos los países; estos aviones eran esencialmente plataformas de vuelo para ocho a 12 ametralladoras instaladas en las alas.

También se desarrollaron bombarderos ligeros y medios que podrían utilizarse para el bombardeo estratégico de ciudades y puntos fuertes militares. La amenaza de ataques de bombarderos tanto a objetivos civiles como militares llevó directamente al desarrollo del radar en Inglaterra. El radar hizo posible determinar la localización, la distancia, y la altura y la velocidad de un avión distante no importa qué el tiempo era. En diciembre de 1938 había cinco estaciones de radar establecidas en la costa de Inglaterra, y se iniciaron 15 estaciones adicionales. Así, cuando la guerra llegó en septiembre de 1939, Gran Bretaña tenía una cadena de advertencia de estaciones de radar que podían distinguir cuándo se aproximaban aviones hostiles.

La guerra en Europa, 1939-41


La campaña en Polonia, 1939

La conquista alemana de Polonia en septiembre de 1939 fue la primera demostración en la guerra de la nueva teoría de la guerra blindada de alta velocidad que había sido adoptada por los alemanes cuando comenzó su rearme. Polonia era un país muy adecuado para tal demostración. Sus fronteras eran inmensamente largas: unas 3.500 millas en total; y el tramo de 1,250 millas adyacente al territorio alemán se había extendido recientemente a 1.750 millas en total por la ocupación alemana de Bohemia-Moravia y de Eslovaquia, de modo que el flanco sur de Polonia quedó expuesto a la invasión -como el flanco norte, frente a Prusia Oriental, ya estaba. El oeste de Polonia se había convertido en un gran saliente que se extendía entre las mandíbulas de Alemania.

Habría sido más sabio que el ejército polaco se reuniera más atrás, detrás de la línea de defensa natural formada por los ríos Vístula y San, pero eso habría implicado el abandono de algunas de las partes occidentales más valiosas del país, incluyendo las cuencas carboníferas de Silesia y la mayor parte de la principal zona industrial, situada al oeste de la barrera del río. El argumento económico para retrasar el acercamiento alemán a la zona industrial principal fue reforzado fuertemente por orgullo nacional polaco y exceso de confianza militar.

Cuando estalló la guerra, el ejército polaco pudo movilizar a unos 1.000.000 de hombres, un número bastante elevado. Sin embargo, el ejército polaco estaba anticuado y carecía casi completamente de tanques, de vehículos blindados de transporte de personal y de cañones antitanques y antiaéreos. Sin embargo, muchos de los líderes militares polacos se aferraban a la doble creencia de que su preponderancia de caballería cabalgada era un activo importante y que podían tomar la ofensiva contra las fuerzas mecanizadas alemanas. También tendían a descartar el efecto de la fuerza aérea alemana, que era casi 10 veces más poderosa que la suya propia.

El irrealismo de tal actitud se repitió en las disposiciones del ejército polaco. Aproximadamente un tercio de las fuerzas de Polonia se concentraban en el Corredor Polaco (o en el Polonia), donde estaban expuestas peligrosamente a un doble envoltorio: desde Prusia Oriental y el oeste combinado. En el sur, frente a las principales avenidas de un avance alemán, las fuerzas polacas se extendían escasamente. Al mismo tiempo, cerca de un tercio más de las fuerzas de Polonia estaban agrupadas en reserva en la parte centro-norte del país, entre Łódź y Varsovia, bajo el comandante en jefe, el mariscal Edward Rydz-Śmigły. La concentración de los polacos en general perdía la oportunidad de luchar contra una serie de acciones dilatorias, ya que su ejército de pie no podía retroceder a sus posiciones defensivas en la retaguardia o al hombre antes de ser invadido por las columnas mecanizadas del invasor.

Las 40 divisiones de infantería empleadas por los alemanes en la invasión eran mucho menos que sus divisiones mecanizadas o parcialmente mecanizadas: éstas consistían en seis divisiones blindadas; cuatro divisiones ligeras, compuestas de infantería motorizada (infantería totalmente transportada por camiones y vehículos de transporte de personal) con dos unidades blindadas; y cuatro divisiones motorizadas. Los alemanes atacaron con unos 1.500.000 soldados en total. Fueron las fuerzas profundas y rápidas de estas fuerzas mecanizadas las que decidieron la cuestión, conjuntamente con la presión aérea de la Luftwaffe, que destruyó el sistema ferroviario polaco y destruyó la mayor parte de la Fuerza Aérea Polaca antes de que pudiera entrar en acción. El bombardeo de la Luftwaffe contra las ciudades polacas, los puentes, las carreteras, las líneas ferroviarias y las centrales eléctricas completó la desorganización de las defensas polacas.

El 1 de septiembre de 1939 comenzó el ataque alemán. Contra el norte de Polonia, el general Fedor von Bock comandó un grupo de ejército que comprendía el 3er ejército del general Georg von Küchler, que golpeó hacia el sur desde Prusia Oriental y el cuarto ejército del general Günther von Kluge, que golpeó hacia el este a través de la base del corredor. Sin embargo, mucho más fuerte en las tropas y en los tanques era el grupo del ejército en el sur bajo el general Gerd von Rundstedt, atacando desde Silesia y de la frontera morava y eslovaca: el 8vo ejército del general Johannes Blaskowitz, a la izquierda, ; El 14º Ejército del General Wilhelm List, a la derecha, debía empujar hacia Cracovia y dar vuelta al flanco cárpato de los polacos; y el 10mo ejército del general Walther von Reichenau, en el centro, con la mayor parte de la armadura del grupo, debía entregar el golpe decisivo con un empuje hacia el noroeste en el corazón de Polonia.

El 3 de septiembre, cuando Kluge en el norte había alcanzado el Vístula y Küchler se acercaba al río Narew, la armadura de Reichenau ya estaba más allá de la Warta; dos días más tarde su ala izquierda estaba bien a la parte trasera de Łódź y su ala derecha en Kielce; y para el 8 de septiembre uno de sus cuerpos blindados estaba en las afueras de Varsovia, habiendo avanzado 140 millas en la primera semana de guerra. Las divisiones ligeras a la derecha de Reichenau estaban en el Vístula entre Varsovia y Sandomierz para el 9 de septiembre, mientras que List, en el sur, estaba en el San por encima y por debajo de Przemyśl. Al mismo tiempo, los 3er tanques del ejército, conducidos por Guderian, estaban a través del Narew que atacaba la línea del río del insecto, detrás de Varsovia. Todos los ejércitos alemanes habían hecho progresos en el cumplimiento de sus funciones en la gran maniobra de envoltura planificada por el general Franz Halder, jefe del Estado Mayor, y dirigida por el general Walther von Brauchitsch, comandante en jefe. Los ejércitos polacos se estaban dividiendo en fragmentos descoordinados, algunos de los cuales se estaban retirando mientras otros estaban librando ataques desunidos en las columnas alemanas más cercanas.

Soldados alemanes rompiendo una barricada en la frontera polaca

Soldados alemanes rompiendo una barricada en la frontera polaca en el estallido de la Segunda Guerra Mundial, 1939.

El 10 de septiembre, el comandante en jefe polaco, el mariscal Edward Rydz-Śmigły, ordenó un retiro general hacia el sureste. No obstante, los alemanes no sólo estaban reforzando su red alrededor de las fuerzas polacas al oeste del Vístula (en el área de Łódź y, más al oeste, alrededor de Poznań), sino también penetrando profundamente en el este de Polonia. La defensa polaca ya estaba reducida a esfuerzos aleatorios por cuerpos aislados de tropas cuando otro golpe cayó: el 17 de septiembre de 1939, las fuerzas soviéticas entraron a Polonia desde el este. Al día siguiente, el gobierno polaco y el alto mando cruzaron la frontera rumana en su camino hacia el exilio. La guarnición de Varsovia se enfrentó a los alemanes hasta el 28 de septiembre, sufriendo atentados terroristas y bombardeos de artillería que redujeron partes de la ciudad a escombros, sin tener en cuenta a la población civil.

El último fragmento considerable del ejército polaco resistió hasta el 5 de octubre; y algunos combates de la guerrilla continuaron en el invierno. Los alemanes tomaron un total de 700.000 prisioneros, y cerca de 80.000 soldados polacos escaparon sobre las fronteras neutrales. Aproximadamente 70.000 soldados polacos fueron asesinados y más de 130.000 heridos durante la batalla, mientras que los alemanes sufrieron cerca de 45.000 bajas totales. Polonia fue conquistada para la partición entre Alemania y los E.U.S.R., las fuerzas de las cuales se encontraron y se saludaron en suelo polaco. El 28 de septiembre, otro protocolo secreto alemán-soviético modificó las disposiciones de agosto: toda Lituania debía ser una esfera de influencia soviética, no una esfera alemana; pero la línea divisoria en Polonia fue cambiada a favor de Alemania, moviéndose hacia el este al río Bug.

Los estados bálticos y la guerra ruso-finlandesa, 1939-40

Aprovechando rápidamente su entendimiento con Alemania, los Estados Unidos el 10 de octubre de 1939, obligaron a Estonia, Letonia y Lituania a admitir guarniciones soviéticas en sus territorios. Al acercarse con demandas similares, Finlandia se negó a cumplir, a pesar de que los EE.UU. ofrecieron compensación territorial en otros lugares por las cesiones que requería por sus propias razones estratégicas. Las fuerzas armadas de Finlandia ascendieron a cerca de 200.000 tropas en 10 divisiones. Los soviéticos eventualmente llevaron a cabo cerca de 70 divisiones (alrededor de 1.000.000 de hombres) en su ataque contra Finlandia, junto con unos 1.000 tanques. Las tropas soviéticas atacaron Finlandia el 30 de noviembre de 1939.

Los invasores lograron aislar el pequeño puerto ártico de Petsamo en el extremo norte, pero fueron rechazados ignominiosamente en todos los frentes elegidos por su avance. En el istmo carelio, las fortalezas masivas de concreto reforzado de la línea Mannerheim de Finlandia bloquearon la ruta terrestre directa de las fuerzas soviéticas desde Leningrado hasta Finlandia. Los planificadores soviéticos habían subestimado groseramente la voluntad nacional de resistencia de los finlandeses y los obstáculos naturales que constituían los numerosos lagos y bosques del terreno.

Las potencias occidentales exultan abiertamente por la humillación de la Unión Soviética. Un efecto importante de los primeros éxitos de Finlandia fue reforzar la tendencia de Hitler y las democracias occidentales a subestimar las capacidades militares soviéticas. Pero mientras tanto, los estrategas soviéticos digerían sus duras lecciones militares.

El 1 de febrero de 1940, el Ejército Rojo lanzó 14 divisiones en un asalto mayor en la Línea Mannerheim. El peso de la ofensiva se concentró a lo largo de un sector de 10 millas de la línea cerca de Summa, que fue golpeado por un tremendo bombardeo de artillería. A medida que las fortificaciones fueron pulverizadas, los tanques y la infantería transportada por trineo avanzaron para ocupar el terreno mientras la Fuerza Aérea Soviética rompía los intentos de contraataques finlandeses. Después de poco más de una quincena de este proceso metódico, se hizo una brecha a través de toda la profundidad de la Línea Mannerheim. Una vez que los soviéticos habían forzado un paso en el istmo carelio, el eventual colapso de Finlandia era cierto. El 6 de marzo Finlandia demandó por la paz, y una semana más tarde se aceptaron los términos soviéticos: los finlandeses tuvieron que ceder todo el islmo carelio, Viipuri y su parte de la península Rybachy a los soviéticos. Los finlandeses habían sufrido cerca de 70.000 bajas en la campaña, los soviéticos más de 200.000.

La guerra en el oeste, septiembre 1939-junio 1940

Durante su campaña en Polonia, los alemanes mantuvieron sólo 23 divisiones en el oeste para proteger su frontera contra los franceses, que tenían casi cinco veces más divisiones movilizadas. El comandante en jefe francés, el general Maurice-Gustave Gamelin, propuso un avance contra Alemania a través de la neutral Bélgica y los Países Bajos para tener espacio para ejercer su pesada máquina militar. Sin embargo, los asaltos franceses en el tramo de 100 millas de frente disponible a lo largo de la frontera franco-alemana apenas habían abollado las defensas alemanas cuando el colapso de Polonia provocó el retiro de las avanzadas divisiones de Gamelin a posiciones defensivas en la Línea Maginot.

De octubre de 1939 a marzo de 1940, se desarrollaron planes sucesivos para combatir en caso de una ofensiva alemana a través de Bélgica, todos basados ​​en la suposición de que los alemanes cruzarían la llanura al norte de Namur y no a través de las ardientes colinas y arboladas. Los alemanes habrían tomado realmente la ruta prevista por los franceses si el deseo de Hitler de una ofensiva en noviembre de 1939 no se había frustrado, por un lado, por el mal tiempo y, por otro, por las vacilaciones de sus generales; pero en marzo de 1940 la audaz sugerencia del general Erich von Manstein de que una ofensiva a través de las Ardenas debería ser practicable para las fuerzas de los tanques fue adoptada por Hitler, a pesar de la opinión militar ortodoxa.

Mientras tanto, la perspectiva inmediata de Hitler había sido cambiada por consideraciones sobre Escandinavia. Originalmente tenía la intención de respetar la neutralidad de Noruega. Luego, los rumores se filtraron prematuramente de los diseños británicos sobre Noruega -como, de hecho, Winston Churchill, primer señor del Almirantazgo- argumentaba que las minas deberían ser depositadas en aguas noruegas para detener la exportación de mineral de hierro sueco de Gällivare a Alemania a través de El ferrocarril de Noruega y el puerto de Narvik. El gabinete británico, en respuesta a Churchill, autorizó por lo menos la preparación de un plan para un aterrizaje en Narvik; ya mediados de diciembre de 1939 un político noruego, Vidkun Quisling, líder de un partido pro-nazi, fue presentado a Hitler. El 27 de enero de 1940, Hitler ordenó planes para una invasión de Noruega, para uso si ya no podía respetar la neutralidad de Noruega.

Después de que Francia no interrumpió la conquista alemana de Polonia, las potencias occidentales y los alemanes estuvieron tan inactivos con respecto a las operaciones terrestres que los periodistas comenzaron a hablar de manera burlona durante los próximos seis meses de la "falsa guerra". Sin embargo, el período fue algo más agitado. Los submarinos alemanes hundieron el portaaviones británico Courageous (17 de septiembre) y el acorazado Royal Oak (14 de octubre). Sin embargo, la principal guerra de los submarinos estaba en contra de la marina mercante: se hundió más de 110 buques en los primeros cuatro meses de la guerra. Tanto los alemanes como los británicos, mientras tanto, estaban ocupados en la instalación de minas extensas.

En guerra de superficie en el mar, los británicos eran en general más afortunados que los alemanes. Un almirante alemán en el Atlántico, el almirante Graf Spee hundió nueve barcos antes de llegar a un trágico final: después de haber infligido daños e infligido en un combate con tres cruceros británicos frente al Río de la Plata el 13 de diciembre de 1939, a Montevideo y obtuvo permiso para pasar cuatro días allí para reparaciones; los británicos reunieron refuerzos para los dos cruceros que aún podían actuar después del combate, a saber, el Ajax y el Aquiles, y llevaron el Cumberland a la escena a tiempo; pero el 17 de diciembre, cuando el Graf Spee volvió a pisar el mar, su tripulación la sacó un poco del puerto antes de que la pelea pudiera reanudarse.

La invasión de Noruega

Los planes británicos de desembarques en la costa noruega en la tercera semana de marzo de 1940 fueron temporalmente pospuestos. Sin embargo, el primer ministro Neville Chamberlain estaba convencido de que debía adoptarse alguna acción agresiva; y Paul Reynaud, que sucedió a Édouard Daladier como premier de Francia el 21 de marzo, era de la misma opinión. (Reynaud había tomado posesión de la demanda del público francés por una política militar más agresiva y una acción ofensiva más rápida contra Alemania). Se acordó que las minas deberían ser colocadas en aguas noruegas y que la minería debería ser seguida por el desembarque de tropas en cuatro puertos noruegos, Narvik, Trondheim, Bergen y Stavanger.

Debido a los argumentos anglo-franceses, la fecha de la minería se pospuso del 5 de abril al 8 de abril. El aplazamiento fue catastrófico. Hitler había ordenado el 1 de abril que comenzara la invasión alemana de Noruega el 9 de abril; así que cuando el 8 de abril el gobierno noruego estaba preocupado por una seria protesta sobre la puesta de minas británica, las expediciones alemanas estaban en camino.

El 9 de abril de 1940, los principales puertos noruegos desde Oslo hacia el norte hasta Narvik (1.200 millas de distancia de las bases navales de Alemania) fueron ocupados por destacamentos avanzados de las tropas alemanas. Al mismo tiempo, un solo batallón de paracaidistas (el primero empleado en la guerra) tomó los aeródromos de Oslo y Stavanger, y 800 aviones operacionales sobrepasaron a la población noruega. La resistencia noruega en Narvik, en Trondheim (la clave estratégica de Noruega), en Bergen, en Stavanger y en Kristiansand, había sido superada muy rápidamente; y la resistencia efectiva de Oslo a las fuerzas marítimas fue anulada cuando las tropas alemanas del campo de aviación entraron en la ciudad.

Simultáneamente, junto con su empresa noruega, los alemanes ocuparon el 9 de abril Dinamarca, enviando tropas, cubiertas por aviones, al puerto de Copenhague y marchando sobre la frontera terrestre hacia Jutlandia. Obviamente, esta ocupación era necesaria para la seguridad de sus comunicaciones con Noruega.

Las tropas aliadas comenzaron a aterrizar en Narvik el 14 de abril. Poco después, las tropas británicas fueron desembarcadas también en Namsos y en Åndalsnes, para atacar Trondheim desde el norte y desde el sur, respectivamente. Los alemanes, sin embargo, aterrizaron tropas frescas en la parte posterior de los británicos en Namsos y avanzaron encima del Gudbrandsdal de Oslo contra la fuerza en Åndalsnes. Para entonces los alemanes tenían alrededor de 25.000 soldados en Noruega. El 2 de mayo, tanto Namsos como Åndalsnes fueron evacuados por los británicos. Los alemanes de Narvik se enfrentaron a cinco veces más tropas británicas y francesas hasta el 27 de mayo. En ese momento, la ofensiva alemana en Francia había progresado hasta tal punto que los británicos ya no podían comprometerse en Noruega y los 25.000 soldados aliados fueron evacuados de Narvik 10 días después de su victoria. El rey noruego Haakon VII y su gobierno dejaron Noruega para Gran Bretaña al mismo tiempo. Hitler guarnió Noruega con unos 300.000 soldados para el resto de la guerra. Al ocupar Noruega, Hitler había asegurado la protección del suministro de mineral de hierro de Alemania desde Suecia y había obtenido bases navales y aéreas con las que atacar a Gran Bretaña si era necesario.

Lo que iba a suceder en Noruega se convirtió en una cuestión menos importante para las potencias occidentales cuando, el 10 de mayo de 1940, se sorprendieron por el largo debate de Hitler contra ellos a través de los Países Bajos.

La invasión de los Países Bajos y Francia

El ejército permanente de 800.000 hombres de Francia se pensaba en aquel momento como el más poderoso de Europa. Pero los franceses no habían progresado más allá de la mentalidad defensiva heredada de la Primera Guerra Mundial, y confiaron principalmente en su Línea Maginot para protegerse contra una ofensiva alemana. La Línea Maginot era una cadena de fortificaciones extremadamente desarrollada que se extendía desde la frontera suiza frente a Basilea hacia el norte a lo largo de la orilla izquierda del Rin y luego hacia el noroeste hasta Montmédy, cerca de la frontera belga al sur del Bosque de las Ardenas. La línea consistió en una serie de cajones gigantes y otras instalaciones defensivas construidas en profundidad, equipadas con instalaciones subterráneas de suministro y comunicaciones, y conectadas por ferrocarril, con todas sus armas pesadas apuntando al este en la frontera alemana. Dependiendo en gran medida de la línea como defensa contra el ataque alemán, los franceses tenían 41 divisiones que lo guardaban o respaldaban, mientras que sólo 39 divisiones estaban observando el largo tramo de frontera al norte de él, desde Montmédy a través de las Ardenas y Flandes hasta el Canal de la Mancha.

En su plan para la invasión de Francia y de los Países Bajos, los alemanes mantuvieron al Grupo de Ejércitos C del General Wilhelm von Leeb frente a la Línea Maginot para disuadir a los franceses de desviar fuerzas de él, mientras lanzaban el Grupo B del Ejército Bock a la cuenca del Baja Maas río al norte de Lieja y Rundstedt del Grupo de Ejército A en las Ardenas. El Grupo de Ejércitos B comprendía el 18º Ejército de Küchler, con una división blindada y un apoyo aéreo, para atacar a los Países Bajos, y el 6º de Reichenau, con dos divisiones blindadas, para avanzar por la llanura belga. Estos dos ejércitos tendrían que tratar no sólo con los ejércitos holandeses y belgas sino también con las fuerzas que los Aliados, según su plan, enviarían a los Países Bajos, a saber, dos ejércitos franceses y nueve divisiones británicas.

Sin embargo, el Grupo A del Ejército de Rundstedt era mucho más fuerte, comprendiendo el Cuarto Ejército de Kluge, el 12º de List y el 16 de General Ernst Busch, con el segundo Maximiliano von Weichs en reserva, además de un gran grupo blindado bajo Paul Ludwig von Kleist y un menor uno bajo el general Hermann Hoth, y ascendiendo en total a 44 divisiones, siete de ellas blindadas, con 27 divisiones en reserva. El grupo de ejército A asciende así a más de 1.500.000 hombres y más de 1.500 tanques y golpearía la débil articulación de la rueda de los aliados en Bélgica, es decir, en dos ejércitos franceses, el general Charles Huntziger y el general André Corap 9, que reunieron sólo 12 infanterías y cuatro divisiones de caballería cabalgadas y se situaron, respectivamente, al este y al oeste de Sedan en el tramo menos fortificado de la frontera francesa. Frente a este centro débil de la línea aliada, se agruparon casi dos tercios de las fuerzas alemanas en el oeste y casi las tres cuartas partes de sus fuerzas de tanques.

El ejército holandés comprendía 10 divisiones y el equivalente a 10 más en formaciones más pequeñas, con lo que sumaba más de 400.000 hombres. Al parecer tenía una buena posibilidad de resistir la invasión alemana, ya que el ejército alemán atacante comprendía sólo siete divisiones, aparte de las fuerzas aerotransportadas que usaría. Los holandeses, sin embargo, tenían un frente ancho, un trasero muy sensible y suelto, muy pocos tanques, y ninguna experiencia de la guerra moderna. El 10 de mayo, el ataque alemán contra los Países Bajos comenzó con la captura por paracaidistas de los puentes de Moerdijk, Dordrecht, Rotterdam y aterrizajes en los aeródromos de La Haya.

El mismo día, la débil línea de Peel, al sur del arco que giraba hacia el oeste de la Maas, fue penetrada por las fuerzas terrestres alemanas; y el 11 de mayo los defensores holandeses cayeron hacia el oeste pasando Tilburg a Breda, con la consecuencia que el 7mo ejército francés, bajo general Henri Giraud, cuyas fuerzas principales habían acelerado a través de Bélgica sobre las 140 millas a Tilburg, cayó de nuevo a Breda. Los tanques alemanes tenían así un camino claro hacia Moerdijk, y al mediodía del 12 de mayo estaban en las afueras de Rotterdam. Al norte de la Maas, donde el grueso de la defensa holandesa estaba concentrada, los alemanes lograron una estrecha brecha en la línea del valle Geld el 12 de mayo, después de lo cual los holandeses, incapaces de contraatacar, se retiraron a la "Fortaleza de Holanda" Utrecht y Amsterdam. La reina Wilhelmina y su gobierno dejaron el país para Inglaterra el 13 de mayo; y al día siguiente el comandante general holandés, el general Henri Gerard Winkelman, se rindió ante los alemanes, que habían amenazado con bombardear Rotterdam y Utrecht, como lugares en la primera línea de la lucha, si la resistencia continuaba. De hecho, Rotterdam fue bombardeada, después de la capitulación, por 30 aviones por un error en las comunicaciones de señal de los alemanes.

La noticia de la embestida alemana en los Países Bajos, desalentadora como era para los aliados, tuvo un efecto que tendría una trascendental importancia para sus fortunas: Chamberlain, cuya cruel conducta de la guerra había sido duramente criticada en la Cámara de los Comunes durante el debate del 7-8 de mayo sobre la campaña en Noruega, renunció a su cargo en la noche del 10 de mayo y fue sucedido como primer ministro por Churchill, que formó un gobierno de coalición.

Para la primera fase de la invasión de la llanura belga al norte de Lieja, Reichenau tenía cuatro cuerpos de ejército, un cuerpo blindado y sólo 500 tropas aerotransportadas; pero también tuvo una cooperación masiva de la Luftwaffe alemana, cuyos bombarderos de buceo y combatientes jugaron un papel importante en la destrucción de las defensas belgas. Al oeste del "apéndice" de Maastricht del indefendible territorio holandés que separa a Bélgica de Alemania, la fortaleza de Eben Emael, justo enfrente de Maastricht, y la línea del Canal Albert constituyeron la posición defensiva más importante de los belgas. El 10 de mayo, las tropas aerotransportadas alemanas aterrizaron en planeadores en la parte superior de la fortaleza y en puentes sobre el canal. El 11 de mayo el frente belga se rompió, los tanques alemanes se dirigieron hacia el oeste y algunos de la infantería se dirigieron hacia el sur para tomar a Lieja desde atrás, mientras que los belgas hicieron un retiro general a Amberes-Namur o Dyle. Divisiones francesas y británicas acababan de llegar a esta línea Dyle, y las dos divisiones de tanques del general René Prioux salieron de ella para desafiar el avance alemán. Después de una gran batalla el 14 de mayo, sin embargo, los tanques de Prioux tuvieron que retirarse a la línea consolidada de Dyle; y el 15 de mayo, a pesar de una exitosa defensa contra un ataque alemán, Gamelin ordenó el abandono de la posición, porque los acontecimientos más al sur lo habían hecho estratégicamente insostenible.

Las posibilidades de éxito de la ofensiva alemana contra Francia se basaban en un avance alemán a través del bosque montañoso y denso de las Ardenas, que los franceses consideraban infranqueable a los tanques. Pero los alemanes lograron mover sus columnas de tanques a través de ese difícil cinturón de país por medio de una asombrosa proeza de trabajo de personal. Mientras que las divisiones blindadas usaban tales caminos a través del bosque como estaban disponibles, las divisiones de la infantería comenzaron a su lado usando los caminos del campo y del arbolado y marcharon tan rápidamente a través del país que los principales alcanzaron el río Meuse solamente un día después de las divisiones acorazadas.

Las operaciones decisivas en Francia fueron las del grupo de ejército Rundstedt A. Los tanques de Kleist el 10 de mayo tardaron sólo tres horas en cubrir las 30 millas desde la frontera oriental de Luxemburgo independiente hasta la frontera sureste de Bélgica; y el 11 de mayo las divisiones de caballería francesas que habían avanzado hacia las Ardenas para oponerse a ellas fueron arrojadas sobre el río Semois. Por la tarde del 12 de mayo los alemanes estaban a través de la frontera franco-belga y con vistas al río Meuse. Las defensas de este sector eran rudimentarias, y era el tramo menos fortificado de todo el frente francés. Peor aún, los 2 ° y 9 ° ejércitos defensores franceses tenían escasamente armas antitanque o artillería antiaérea con la que frenar las columnas blindadas alemanas y derribar sus bombarderos de buceo. Tal era la locura de la creencia francesa de que un empuje blindado alemán a través de las Ardenas era poco probable.

El 13 de mayo, las fuerzas de Kleist lograron una triple travesía del río Meuse. En Sedan, olas tras olas de bombarderos de buceo alemanes se abalanzaron sobre los defensores franceses de la ribera sur. Este último no podía soportar la tensión nerviosa, y las tropas alemanas fueron capaces de empujar a través del río en botes de goma y en balsas. El tremendo bombardeo aéreo fue el factor decisivo en los cruces. Mil aviones apoyaron las fuerzas de Kleist, mientras que sólo unos pocos aviones franceses intervinieron en un esfuerzo galante pero desesperado para ayudar a sus tropas en el suelo. Al día siguiente, después de que los tanques fueran atravesados, Guderian amplió la cabeza de puente de Sedan y batió contraataques franceses. El 15 de mayo rompió las defensas francesas en campo abierto, girando hacia el oeste en dirección al Canal de la Mancha. El 16 de mayo, sus fuerzas barrieron hacia el oeste durante casi 50 millas. Sus superiores trataron de frenar, sintiendo que un progreso tan rápido era peligroso, pero el ritmo de la marcha alemana alteró mucho más a los franceses, y su colapso se extendió a medida que el cuerpo de Reinhardt se unió a la presión. Cuando más tanques alemanes cruzaron el Meuse entre Givet y Namur, la brecha del frente francés era 60 millas de ancho.

Conduciendo hacia el oeste por el corredor vacío entre los ríos Sambre y Aisne, los tanques de Guderian cruzaron el río Oise el 17 de mayo y llegaron a Amiens dos días después. Giraud, que el 15 de mayo había reemplazado a Corap al mando del 9no ejército francés, quedó así frustrado en su desesperado plan de controlar a los alemanes en el Oise; y Kleist, por su parte, alineando a la Aisne progresivamente con tanques hasta que la infantería se acercaba para aliviarlos, protegía el flanco suroeste del avance contra el peligro de una contraofensiva desde el sur. De hecho, cuando los alemanes, el 15 de mayo, estaban cruzando el río Aisne entre Rethel y Laon, Gamelin le dijo a Reynaud que no tenía reservas en ese sector y que París podría caer dentro de dos días. Entonces Reynaud, aunque pospuso su decisión inmediata de trasladar al gobierno a Tours, convocó al general Maxime Weygand de Siria para que tomara el puesto de comandante en jefe de Gamelin; pero Weygand no llegó hasta el 19 de mayo.

Los tanques de Guderian se encontraban en Abbeville el 20 de mayo y el 22 de mayo se dirigía hacia el norte para amenazar a Calais y Dunkerque, mientras Reinhardt, moviéndose al sur de la retaguardia británica en Arras, se dirigía a los mismos objetivos. BEF) podrían ser evacuados.

La evacuación desde Dunkirk

Para los aliados, toda la comunicación entre sus fuerzas del norte y del sur fue cortada por el arco del avance alemán hacia el oeste desde las Ardenas al Somme. Los ejércitos aliados en el norte, que habían caído de la línea de Dyle al Escaut (Schelde), estaban siendo rodeados, y ya el 19 de mayo el comandante británico, vizconde Gort, estaba considerando la retirada del BEF por mar. El 21 de mayo, sin embargo, para satisfacer órdenes de Londres para una acción más positiva, lanzó un ataque de Arras hacia el sur contra el flanco derecho del corredor de los alemanes; pero, aunque momentáneamente alarmó al alto mando alemán, este pequeño contragolpe carecía de la fuerza blindada necesaria para el éxito. Mientras tanto, los tanques de Guderian habían barrido más allá de Boulogne y Calais y estaban cruzando la línea de defensa del canal cerca de Dunkerque cuando, el 24 de mayo, una orden inexplicable de Hitler no sólo detuvo su avance sino que los llamó de nuevo a la línea del canal como Guderian esperando conducir en Dunkirk.

Dunkirk era ahora el único puerto disponible para la retirada de la masa de los BEF de Europa, y el gabinete británico decidió por fin salvar lo que podía salvarse. El Almirantazgo británico había estado recolectando todo tipo de pequeñas embarcaciones que pudiera encontrar para ayudar a retirar las tropas, y el retiro británico a la costa se convirtió en una carrera para evacuar a las tropas antes de que los alemanes pudieran ocupar Dunkerque. La evacuación comenzó el 26 de mayo y se hizo aún más urgente al día siguiente, cuando los belgas, su ala derecha y su centro rotos por el avance de Reichenau, demandaron un armisticio. El 27 de mayo, de la misma manera, los bombardeos de la Luftwaffe pusieron el puerto de Dunkerque fuera de uso, de modo que muchos de los miles de hombres que se apiñaban en el tramo de 10 millas de playas tuvieron que ser transportados al mar Royal Navy y tripulados en gran parte por marineros aficionados, aunque el rompeolas del puerto dañado todavía ofrecía una salida factible para la mayoría.

El 4 de junio, cuando la operación llegó a su fin, se habían salvado 198.000 soldados británicos y 140.000 franceses y belgas; pero prácticamente todos sus equipos pesados ​​tuvieron que ser abandonados y, de los 41 destructores participantes, seis fueron hundidos y otros 19 resultaron dañados. Los hombres que se salvaron representaban una parte considerable de las tropas experimentadas poseídas por Gran Bretaña y eran una ganancia inestimable para los aliados. El éxito de la evacuación casi milagrosa de Dunkerque se debió, por un lado, a la cobertura de combate por la Royal Air Force de la costa inglesa y por otro a la fatal orden de Hitler del 24 de mayo deteniendo a Guderian. Ese pedido se había hecho por varias razones, principalmente: Hermann Göring, jefe de la Luftwaffe, había asegurado erróneamente a Hitler que su avión solo podría destruir las tropas aliadas atrapadas en las playas de Dunkerque; y el propio Hitler parece haber creído que Gran Bretaña podría aceptar términos de paz más fácilmente si sus ejércitos no fueran obligados a rendirse humillante. Tres días pasaron antes de que Walther von Brauchitsch, el comandante en jefe del ejército alemán, pudiera persuadir a Hitler de retirar sus órdenes y permitir que las fuerzas armadas alemanas avanzaran en Dunkerque. Pero encontraron una oposición más fuerte de los británicos, que habían tenido tiempo de solidificar sus defensas, y casi de inmediato Hitler detuvo a las fuerzas blindadas alemanas nuevamente, ordenándoles que se desplazaran hacia el sur y se prepararan para el ataque a la línea Somme-Aisne.

La campaña en el norte de Francia fue liquidada por las fuerzas de Küchler, después de que Guderian y Reichenau fueran ordenados al sur. En total, los alemanes habían tomado más de 1.000.000 de prisioneros en tres semanas, con un costo de 60.000 bajas. Sin embargo, unos 220.000 soldados aliados fueron rescatados por buques británicos de los puertos del noroeste de Francia (Cherbourg, Saint-Malo, Brest y Saint-Nazaire), con lo que el total de tropas aliadas fue evacuado a unos 558.000.

Quedaban los ejércitos franceses al sur del frente Somme-Aisne de los alemanes. Hasta ahora, los franceses habían perdido 30 divisiones en la campaña. Weygand todavía consiguió reunir 49 divisiones, aparte de los 17 restantes para mantener la Línea Maginot, pero contra él los alemanes tenían 130 divisiones de infantería así como sus 10 divisiones de tanques. Los alemanes, después de reasignar sus unidades, iniciaron una nueva ofensiva el 5 de junio desde sus posiciones en el Somme. Los franceses resistieron duramente durante dos días, pero el 7 de junio los tanques alemanes en el sector más occidental, encabezados por el general de división Erwin Rommel, irrumpieron en dirección a Rouen y el 9 de junio pasaron el Sena. El 9 de junio los alemanes atacaron la Aisne: la infantería forzó los cruces, y luego la armadura de Guderian atravesó la brecha hacia Châlons-sur-Marne antes de girar hacia el este para la frontera suiza, aislando así a todas las fuerzas francesas que seguían sosteniendo la Línea Maginot.

La entrada de Italia en la guerra y el armisticio francés

Italia no había estado preparada para la guerra cuando Hitler atacó Polonia, pero si el líder italiano Benito Mussolini obtuviera ventajas positivas de la asociación con Hitler, parecía que Italia tendría que abandonar su posición no beligerante antes de que las democracias occidentales fueran derrotadas por Alemania de una sola mano El evidente colapso de Francia convenció a Mussolini de que había llegado el momento de poner en práctica su Pacto de Acero con Hitler, y el 10 de junio de 1940 Italia declaró la guerra contra Francia y Gran Bretaña. Con cerca de 30 divisiones disponibles en su frontera alpina, los italianos retrasaron su ataque real en el sureste de Francia hasta el 20 de junio, pero logró poco contra la defensa local. En cualquier caso, la cuestión en Francia ya había sido virtualmente resuelta por la victoria del aliado alemán de Italia.

Mientras tanto, Reynaud había dejado París para Cangé, cerca de Tours; y Weygand, después de hablar francamente y desesperadamente a Churchill en el cuartel general aliado en Briare el 11 de junio, dijeron a Reynaud ya los otros ministros en Cangé el 12 de junio que la batalla para Francia estaba perdida y que una cesación de hostilidades era obligatoria. No cabía duda de que estaba acertado en esta estimación de la situación militar: los ejércitos franceses estaban ahora divididos en fragmentos. El gobierno de Reynaud estaba dividido entre los defensores de la capitulación y los que, con Reynaud, querían continuar la guerra desde el norte de África francesa. La única decisión que podía tomar era trasladarse de Tours a Burdeos.

Los alemanes entraron en París el 14 de junio de 1940, y se dirigían aún más hacia el sur a lo largo de los bordes occidental y oriental de Francia. Dos días más tarde estaban en el valle del Ródano. Mientras tanto, Weygand seguía presionando por un armisticio, respaldado por todos los comandantes principales. Reynaud renunció a su cargo el 16 de junio, con lo que un nuevo gobierno fue formado por el mariscal Philippe Pétain, el reverenciado y envejecido héroe de la batalla de Verdún en la Primera Guerra Mundial. En la noche del 16 de junio la solicitud francesa de un armisticio fue transmitida a Hitler. Mientras prosiguió la discusión de los términos, el avance alemán avanzó también. Finalmente, el 22 de junio de 1940, en Rethondes, escenario de la firma del Armisticio de 1918, se firmó el nuevo Armisticio Franco-Alemán. El armisticio franco-italiano fue firmado el 24 de junio. Ambos armistices entraron en efecto temprano el 25 de junio.

El Armisticio del 22 de junio dividió a Francia en dos zonas: una para estar bajo ocupación militar alemana y otra para ser dejada a los franceses en plena soberanía. La zona ocupada comprendía todo el norte de Francia desde la frontera noroeste de Suiza hasta el Canal y desde las fronteras belga y alemana hasta el Atlántico, junto con una franja que se extiende desde el Loira inferior hacia el sur a lo largo de la costa atlántica hasta el extremo occidental de los Pirineos; la zona desocupada abarcaba sólo dos quintos del territorio de Francia, el sudeste. La Marina y la Fuerza Aérea francesas debían ser neutralizadas, pero no se requería que fueran entregadas a los alemanes. Los italianos concedieron términos muy generosos a los franceses: el único territorio francés que pretendían ocupar era el pequeño tramo fronterizo que sus fuerzas habían logrado superar desde el 20 de junio. Mientras tanto, a partir del 18 de junio, el general Charles de Gaulle, a quien Reynaud había enviado en una misión militar a Londres el 5 de junio, estaba emitiendo llamamientos para la continuación de la guerra de Francia.

El colapso de Francia en junio de 1940 planteó un grave problema naval a los británicos, porque la poderosa Armada francesa todavía existía: estratégicamente, era de inmensa importancia para los británicos que estos barcos franceses no caigan en manos alemanas, ya que habrían inclinado la equilibrio del poder del mar decididamente a favor del Eje-la Marina italiana ahora también está en guerra con Gran Bretaña. Desconfiado de las promesas de que los barcos franceses serían utilizados sólo para "supervisión y dragado de minas", los británicos decidieron inmovilizarlos.

Así, el 3 de julio de 1940, los británicos se apoderaron de todos los buques franceses en puertos controlados por los británicos, encontrando sólo resistencia nominal. Pero cuando los barcos británicos aparecieron en Mers el-Kébir, cerca de Orán, en la costa argelina, y exigieron que los barcos de la importante fuerza naval francesa se unieran a los aliados o navegaran hacia el mar, los franceses se negaron a someterse, abrió fuego, dañando el acorazado Dunkerque, destruyendo la Bretaña, e incapacitando a varios otros buques. Entonces, el gobierno de Pétain, que el 1 de julio se había instalado en Vichy, el 4 de julio rompió las relaciones diplomáticas con los británicos. En los ocho días siguientes, se abolió la constitución de la Tercera República de Francia y se creó un nuevo Estado francés, bajo la autoridad suprema del propio Pétain. Las pocas colonias francesas que se unieron al movimiento francés libre del general de Gaulle eran estratégicamente sin importancia.

La batalla de Gran Bretaña

Con Francia conquistada, Hitler podía ahora convertir sus fuerzas en el único enemigo restante de Alemania: Gran Bretaña, que estaba protegida del formidable ejército alemán por las aguas del Canal de la Mancha. El 16 de julio de 1940, Hitler emitió una directiva ordenando la preparación y, si era necesario, la ejecución de un plan para la invasión de Gran Bretaña. Pero una invasión anfibia de Gran Bretaña sólo sería posible, dada la gran marina británica, si Alemania pudiera establecer el control del aire en la zona de batalla. Con este fin, el 2 de agosto, el jefe de la Luftwaffe, Göring, emitió la directiva "Día del Águila", estableciendo un plan de ataque en el que algunos golpes masivos del aire destruirían el poder aéreo británico y abrirían así el camino al anfibio invasión, denominada Operación "Sea Lion". La victoria en la batalla aérea por la Luftwaffe de hecho habría expuesto a Gran Bretaña a la invasión y la ocupación. La victoria del Comando de Combate de la Fuerza Aérea Real (RAF) bloqueó esta posibilidad y, de hecho, creó las condiciones para la supervivencia de Gran Bretaña, para la extensión de la guerra y para la eventual derrota de la Alemania nazi.

Las fuerzas que participaron en la batalla eran relativamente pequeñas. Los británicos disponían de unos 600 combatientes de primera línea para defender el país. Los alemanes pusieron a disposición unos 1.300 bombarderos y bombarderos de buceo, y unos 900 combatientes de un solo motor y 300 bimotores. Éstos se basaron en un arco alrededor de Inglaterra de Noruega a la península de Cherbourg en el norte de Francia costera. Los preliminares de la batalla de Gran Bretaña ocuparon junio y julio de 1940, el clímax de agosto y septiembre, y las secuelas -el llamado Blitz- el invierno de 1940-41. En la campaña, la Luftwaffe no tenía un plan de acción sistemático o consistente: a veces intentaba establecer un bloqueo por la destrucción de los puertos y puertos británicos; a veces, para destruir el Comando de Combate de Gran Bretaña por el combate y por el bombardeo de instalaciones de tierra; ya veces, buscar resultados estratégicos directos por los ataques contra Londres y otros centros poblados de importancia industrial o política.

Los británicos, por otra parte, se habían preparado para el tipo de batalla que de hecho tuvo lugar. Su alerta temprana de radar, el sistema más avanzado y el más operacionalmente adaptado del mundo, le dio al Comando de Combate el aviso adecuado de dónde y cuándo dirigir sus fuerzas de combate para repeler los bombardeos alemanes. El Spitfire, por otra parte, aunque todavía en fuente corta, era insuperable como interceptor por cualquier combatiente en cualquier otra fuerza aérea.

Supermarine Spitfire

Supermarine Spitfire, el primer avión de combate de Gran Bretaña desde 1938 hasta la Segunda Guerra Mundial.

Los ingleses lucharon no sólo con la ventaja -inusual para ellos- de equipo superior y objetivo indivisible, sino también contra un enemigo dividido en objeto y condenado por las circunstancias y por falta de previsión para luchar en una desventaja táctica. Los bombarderos alemanes carecían de la capacidad de carga de la bomba para golpear golpes permanentemente devastadores y también demostraron, a la luz del día, ser fácilmente vulnerables a los Spitfires y los Huracanes. El radar de Gran Bretaña, por otra parte, les impedía en gran medida explotar el elemento de sorpresa. Los bombarderos de buceo alemanes eran aún más vulnerables a ser derribados por los combatientes británicos, y la cobertura de combate de largo alcance sólo estaba disponible parcialmente de aviones de combate alemanes, ya que estos últimos estaban operando en el límite de su rango de vuelo.

Los ataques aéreos alemanes comenzaron en los puertos y aeródromos a lo largo del Canal de la Mancha, donde los convoyes fueron bombardeados y la batalla aérea se unió. En junio y julio de 1940, cuando los alemanes gradualmente redistribuyeron sus fuerzas, la batalla aérea se trasladó al interior del Reino Unido. El 8 de agosto comenzó la fase intensiva, cuando los alemanes lanzaron bombardeos que involucraron hasta cerca de 1.500 aviones al día y los dirigieron contra los aeródromos de combate británicos y las estaciones de radar. En cuatro acciones, el 8, 11, 12 y 13 de agosto, los alemanes perdieron 145 aviones contra la pérdida británica de 88. A finales de agosto los alemanes habían perdido más de 600 aviones, la RAF sólo 260, pero la RAF estaba perdiendo los combatientes muy necesitados y los pilotos experimentados a un ritmo demasiado alto, y su eficacia se vio obstaculizada por los bombardeos causados ​​a las estaciones de radar.

A principios de septiembre, los británicos tomaron represalias al lanzar inesperadamente un bombardeo contra Berlín, lo que enfureció tanto a Hitler que ordenó a la Luftwaffe que trasladara sus ataques de las instalaciones del Comando de Combate a Londres y otras ciudades. Estos ataques contra Londres, Coventry, Liverpool y otras ciudades continuaron sin interrupción durante varios meses. Pero antes del 15 de septiembre, día en que los británicos creyeron, aunque incorrectamente, que habían anotado su mayor éxito al destruir 185 aviones alemanes, el Comando de Combatientes había demostrado a la Luftwaffe que no podía ganar ascendencia aérea sobre Gran Bretaña. Esto se debía a que los combatientes británicos estaban simplemente derribando bombarderos alemanes más rápido de lo que la industria alemana podría producir. La batalla de Inglaterra fue así ganada, y la invasión de Inglaterra fue pospuesta indefinidamente por Hitler. Los británicos habían perdido más de 900 combatientes, pero habían derribado cerca de 1.700 aviones alemanes.

Los bomberos luchan contra las llamas de un bombardeo

Los bomberos luchan contra las llamas de un bombardeo alemán contra Londres en 1941.

Durante el invierno siguiente, la Luftwaffe mantuvo una ofensiva de bombardeo, llevando a cabo ataques nocturnos de bombardeo contra las ciudades más grandes de Gran Bretaña. En febrero de 1941 la ofensiva había disminuido, pero en marzo y abril se produjo un avivamiento y se hicieron casi 10.000 saltos, con fuertes ataques contra Londres. A partir de entonces las operaciones aéreas estratégicas alemanas sobre Inglaterra se marchitaron.

Europa central y los Balcanes, 1940-41

La continua resistencia de los británicos hizo que Hitler volviera a cambiar su horario. Su gran diseño para una campaña contra la URSS debía haberse iniciado originalmente hacia 1943, momento en el que debería haber asegurado la posición alemana en el resto del continente europeo mediante una serie de campañas "localizadas" y haber alcanzado algún tipo de compromiso con Gran Bretaña. Pero en julio de 1940, viendo a Gran Bretaña invicto y Estados Unidos cada vez más enemigo de Alemania, decidió que la conquista de la parte europea de la Unión Soviética debe ser emprendido en mayo de 1941 con el fin de demostrar la invencibilidad de Alemania a Gran Bretaña y disuadir a los Estados Unidos de la intervención en Europa (porque la eliminación de la URSS fortalecería la posición japonesa en Extremo Oriente y en el Pacífico). Los acontecimientos en el intervalo, sin embargo, fueron para hacerle cambiar su plan una vez más.

Mientras se preparaba la invasión de la URSS, Hitler estaba muy preocupado por extender la influencia alemana a través de Eslovaquia y Hungría hacia Rumania, cuyos campos de petróleo estaba ansioso de asegurar contra el ataque soviético y cuya fuerza militar podía unirse a las fuerzas de la coalición alemana. En mayo de 1940 obtuvo un pacto de petróleo y armas de Rumania; pero cuando Rumania, después de verse obligado por un ultimátum soviético en junio a ceder Bessarabia y Bukovina septentrional a la URSS, pidió una misión militar alemana y una garantía alemana de sus fronteras restantes, Hitler se negó a cumplir hasta que las demandas de otros estados contra Rumania se había cumplido.

Rumanía se vio obligada a ceder Dobruja meridional a Bulgaria el 21 de agosto (un acto que se formalizó en el Tratado de Craiova el 7 de septiembre); pero sus negociaciones con Hungría acerca de Transilvania fueron interrumpidas el 23 de agosto. Puesto que si la guerra hubiera estallado entre Rumania y Hungría, la URSS podría haber intervenido y haber ganado el control sobre los pozos de petróleo, Hitler decidió arbitrar inmediatamente: El 30 de agosto, Alemania e Italia asignaron al norte de Transilvania, incluido el distrito de Szekler, a Hungría, y Alemania garantizó entonces lo que quedaba de Rumania. Frente a la protesta de los nacionalistas rumanos contra este proceso, el rey Carol II transfirió sus poderes dictatoriales al general Ion Antonescu el 4 de septiembre de 1940 y abdicó su corona a favor de su hijo Michael dos días después. Antonescu ya había repetido la petición de una misión militar alemana, que llegó a Bucarest el 12 de octubre.

Aunque Hitler había informado al ministro italiano de Relaciones Exteriores, Galeazzo Ciano, de su intención de enviar una misión militar a Rumania, Ciano no había informado a Mussolini. Así pues, puesto que las ambiciones balcánicas de este último habían sido continuamente frenadas por Hitler, particularmente con respecto a Yugoslavia, la repentina noticia de la misión le molestaba. El 28 de octubre de 1940, por lo tanto, después de haber dado a Hitler sólo las mínimas indicaciones de su proyecto, Mussolini lanzó siete divisiones italianas (155.000 hombres) de Albania en una guerra separada suya contra Grecia.

El resultado fue exasperante para Hitler. Las fuerzas de su aliado no sólo fueron detenidas por los griegos, a pocos kilómetros de la frontera, el 8 de noviembre de 1940, sino que también fueron rechazadas por la contraofensiva del General Alexandros Papagos el 14 de noviembre, que era poner a los griegos en posesión de uno -terras de Albania a mediados de diciembre. Además, las tropas británicas aterrizaron en Creta, y algunos aviones británicos fueron enviados a bases cerca de Atenas, de donde podrían haber atacado los campos de petróleo rumanos. Por último, el éxito de los griegos hizo que Yugoslavia y Bulgaria, que hasta entonces habían estado atentos a las propuestas de las potencias del Eje, volvieran a una política estrictamente neutral.

Anticipando el llamamiento de Mussolini para la ayuda alemana en su guerra "separada" o "paralela", Hitler en noviembre de 1940 atrajo sucesivamente a Hungría, Rumania y Eslovaquia al pacto tripartito que Alemania, Italia y Japón habían concertado el 27 de septiembre. véase más adelante la política japonesa, 1939-41); y también obtuvo el asentimiento de Rumania al montaje de tropas alemanas en el sur de Rumania para un ataque contra Grecia a través de Bulgaria. Hungría consintió en el tránsito de estas tropas a través de su territorio para que Rumania no tomara el lugar de Hungría en favor de Alemania y así ser asegurado en la posesión de las tierras de Transilvania dejadas a él por el Premio de Viena. Bulgaria, sin embargo, por temor a la reacción soviética, por una parte, y turco, por otra (Turquía había reunido 28 divisiones en Tracia cuando Italia atacó a Grecia), retrasó su adhesión al Eje hasta el 1 de marzo de 1941. Sólo después , el 18 de marzo, el regente yugoslavo, el príncipe Paul, y sus ministros Dragiša Cvetković y Aleksandar Cincar-Marković están de acuerdo con la adhesión de Yugoslavia al Eje.

Por otra parte, de acuerdo con un acuerdo greco-británico del 21 de febrero, una fuerza expedicionaria británica de 58.000 hombres de Egipto aterrizó en Grecia el 7 de marzo, para ocupar la línea Olympus-Vermion. Luego, el 27 de marzo de 1941, dos días después de la firma del gobierno yugoslavo, en Viena, de su adhesión al Pacto del Eje, un grupo de oficiales del ejército yugoslavo, encabezado por el general Dušan Simović, ejecutó un golpe de estado en Belgrado, derribando la regencia a favor del rey de 17 años Peter II y la inversión de la política del gobierno anterior.

Casi simultáneamente con el golpe de estado de Belgrado, la batalla decisiva del cabo Matapan ocurrió entre las flotas británicas e italianas en el mediterráneo, del continente Peloponnesian del noroeste de Crete. Hasta ahora, las hostilidades navales italo-británicas en el área mediterránea desde junio de 1940 sólo habían hecho una acción digna de mención: el hundimiento en noviembre en la base naval italiana de Tarento de tres acorazados por aviones del portaaviones británico Ilustre. En marzo de 1941, sin embargo, algunas fuerzas navales italianas, incluyendo el acorazado Vittorio Veneto, con varios cruceros y destructores, se dispusieron a amenazar los convoyes británicos a Grecia; y las fuerzas británicas, incluso los acorazados Warspite, Valiant, y Barham y el portaaviones Formidable, también con cruceros y destructores, fueron enviados para interceptarlos. Cuando las fuerzas se reunieron en la mañana del 28 de marzo, frente al cabo Matapan, el Vittorio Veneto abrió fuego contra las naves británicas más ligeras, pero pronto trató de escapar del combate, por temor al avión torpedero del Formidable. La batalla entonces se convirtió en una persecución, que duró mucho tiempo en la noche. Por último, aunque el gravemente dañado Vittorio Veneto hizo su huida, los británicos hundió tres cruceros italianos y dos destructores. La Marina italiana no hizo más aventuras de superficie en el Mediterráneo oriental.

El ataque alemán contra Grecia, programado para el 1 de abril de 1941, fue pospuesto por unos días cuando Hitler, a causa del golpe de estado de Belgrado, decidió que Yugoslavia iba a ser destruida al mismo tiempo. Mientras que los esfuerzos de Gran Bretaña para atraer a Yugoslavia al sistema defensivo greco-británico eran infructuosos, Alemania empezó a lanzar alianzas para su planeada invasión de Yugoslavia y Grecia. Italia acordó colaborar en el ataque, y Hungría y Bulgaria acordaron enviar tropas para ocupar los territorios que codiciaban tan pronto como los alemanes hubieran destruido el estado yugoslavo.

El 6 de abril de 1941, los alemanes, con 24 divisiones y 1.200 tanques, invadieron Yugoslavia (que tenía 32 divisiones) y Grecia (que tenía 15 divisiones). Las operaciones se llevaron a cabo de la misma manera que las anteriores campañas blitzkrieg de Alemania. Mientras que las incursiones aéreas masivas golpearon Belgrado, el 12mo ejército de la lista condujo hacia el oeste y hacia el sur de las fronteras búlgaras, el grupo blindado de Kleist al noroeste de Sofía, y el 2do ejército de Weichs hacia el sur de Austria y de Hungría occidental. El avance del 12º Ejército por Skopje hasta la frontera con Albania cortó las comunicaciones entre Yugoslavia y Grecia en dos días; Niš cayó a Kleist el 9 de abril, Zagreb a Weichs el 10 de abril; y el 11 de abril el 2do ejército italiano (que comprende 15 divisiones) avanzó de Istria a Dalmacia. Después de la caída de Belgrado a las fuerzas alemanas desde bases en Rumanía (12 de abril), el resto del ejército yugoslavo -cuya única ofensiva en el norte de Albania se había derrumbado- fue rodeado en Bosnia. Su capitulación fue firmada, en Belgrado, el 17 de abril.

En Grecia, por su parte, los alemanes tomaron Salónica (Tesalónica) el 9 de abril de 1941, y luego iniciaron un viaje hacia Ioánnina (Yannina), cortando así la comunicación entre el grueso del ejército griego (que estaba en la frontera albanesa) . El cuerpo principal aislado capituló el 20 de abril, el Ejército griego en su conjunto el 22 de abril. Dos días después, el paso de Thermopylae, defendido por una retaguardia británica, fue tomado por los alemanes, que entraron en Atenas el 27 de abril. y todas las islas griegas del mar Egeo excepto Creta estaban bajo ocupación alemana el 11 de mayo, las islas jónicas bajo el italiano. El resto de la fuerza británica de 50.000 hombres en Grecia fue evacuada apresuradamente con gran dificultad después de dejar todos sus tanques y otros equipos pesados ​​atrás.

La campaña contra Yugoslavia llevó cautivos a 340.000 soldados del ejército yugoslavo como prisioneros de guerra alemanes. En la campaña contra Grecia, los alemanes tomaron 220.000 prisioneros de guerra griegos y 20.000 británicos o de la Commonwealth. Las pérdidas combinadas de Alemania en las campañas de los Balcanes fueron de 2.500 muertos, 6.000 heridos y 3.000 desaparecidos.

Las tropas aerotransportadas alemanas comenzaron a aterrizar en Creta el 20 de mayo de 1941, en Máleme, en el área Canea-Suda, en Réthimnon y en Iráklion. Las luchas en tierra y en el mar, con grandes pérdidas de ambos lados, duraron una semana antes de que el comandante general aliado, general Bernard Cyril Freyberg de la Fuerza Expedicionaria de Nueva Zelanda, fuera autorizado a evacuar la isla. Los últimos defensores fueron abrumados en Réthimnon el 31 de mayo. Los prisioneros de guerra tomados por los alemanes en Creta numeraron a más de 15.000 tropas británicas o de la Commonwealth, además de los Griegos tomados. En las batallas alrededor de la isla, los ataques aéreos alemanes derribaron tres cruceros ligeros y seis destructores de la flota mediterránea británica y dañaron tres acorazados, un portaaviones, seis cruceros ligeros y cinco destructores.

Tanto el gobierno yugoslavo como el gobierno real griego se exiliaron por el colapso de sus ejércitos. Las potencias del Eje fueron dejadas a disposición como lo harían de sus conquistas. Yugoslavia fue completamente disuelta: Croacia, cuya independencia había sido proclamada el 10 de abril de 1941, se expandió para formar la Gran Croacia, que incluía Srem (Syrmia, la zona entre el Sava y el Danubio al sur de la confluencia de Drava) Hercegovina; la mayor parte de Dalmacia fue anexionada a Italia; Montenegro fue restaurado a la independencia; Macedonia Yugoslava fue dividida entre Bulgaria y Albania; Eslovenia se repartió entre Italia y Alemania; el triángulo de Baranya y el Bačka fueron a Hungría; el Banat y Serbia fueron sometidos a la administración militar alemana. De los estados independientes, la Gran Croacia, gobernada por el nacionalista Ustaše de Ante Pavelić ("insurgentes"), y Montenegro eran las esferas italianas de la influencia, aunque las tropas alemanas todavía ocupaban la parte del este de Gran Croacia. Un gobierno títere de Serbia fue creado por los alemanes en agosto de 1941.

Mientras que las tropas búlgaras ocuparon Macedonia oriental y la mayor parte de la Tracia occidental, el resto de la Grecia continental, teóricamente sujeta a un gobierno títere en Atenas, fue ocupado militarmente por los italianos excepto tres zonas, el distrito de Atenas, el distrito de Salónica y el Dimotika tira de Tracia, que los conquistadores alemanes reservaban para sí mismos. Los alemanes también permanecieron en la ocupación de Lesbos, Quíos, Samos, Melos y Creta.

Otros frentes, 1940-41


Egipto y Cirenaica, 1940-verano 1941

El curso contemporáneo de los acontecimientos en los Balcanes, descrito anteriormente, anuló la primera gran victoria ganada por las fuerzas terrestres británicas en la Segunda Guerra Mundial, que tuvo lugar en el norte de África. Cuando Italia declaró la guerra contra Gran Bretaña en junio de 1940, tenía cerca de 300.000 hombres bajo el mariscal Rodolfo Graziani en Cyrenaica (actual Libia), para enfrentar a los 36.000 soldados que el comandante en jefe británico en el Oriente Medio, el general Archibald Wavell, había en Egipto para proteger los enfoques del Norte de África hacia el Canal de Suez. Entre estas fuerzas estaba el Desierto Occidental, en el que la posición más occidental que tenían los británicos era Mersa Matruh (Marsā Maṭİūḥ), 120 millas al este de la frontera de Cyreneaican. Los italianos en septiembre de 1940 ocuparon Sīdī Barrānī, 170 millas al oeste de Mersa Matruh; pero después de establecer seis divisiones en una cadena de campamentos muy separados, no hicieron nada más durante semanas, y durante ese tiempo Wavell recibió algunos refuerzos.

Wavell, cuyo comando incluía no sólo a Egipto, sino también a los frentes de África oriental contra los italianos, decidió atacar primero en el norte de África. El 7 de diciembre de 1940, unos 30.000 hombres, bajo el general Richard Nugent O'Connor, avanzaron hacia el oeste, desde Mersa Matruh, contra 80.000 italianos; pero, mientras que los italianos en Sīdī Barrānī tenían solamente 120 tanques, O'Connor tenía 275. Habiendo pasado por la noche a través de una abertura en la cadena de fuertes, las fuerzas de O'Connor asaltaron tres de los campos italianos, mientras que la 7ma división acorazada era ya cortando el camino de los italianos de la retirada a lo largo de la costa al oeste. El 10 de diciembre la mayoría de las posiciones más cercanas a Sīdī Barrānī fueron invadidas; y el 11 de diciembre los tanques de reserva hicieron un nuevo límite envolvente a la costa más allá de Buqbuq, interceptando una gran columna de italianos en retirada. En tres días los británicos habían tomado casi 40.000 prisioneros.

Cayendo de nuevo a través de la frontera en Cyrenaica, el remanente de las fuerzas italianas de Sīdī Barrānī se encerró en la fortaleza de Bardia (Bardīyah), que los tanques de O'Connor rápidamente aislaron. El 3 de enero de 1941, el ataque británico a Bardia comenzó, y tres días más tarde la guarnición entera de Bardia se rindió-45,000 hombres. La siguiente fortaleza al oeste, Tobruk (Ṭubruq), fue asaltada el 23 de enero y capturada al día siguiente (30.000 prisioneros más).

Para completar su conquista de Cirenaica, quedó para los ingleses tomar el puerto de Benghazi. El 3 de febrero de 1941, sin embargo, O'Connor se enteró de que los italianos estaban a punto de abandonar Benghazi y retirarse hacia el oeste por la carretera de la costa a Agheila (al-'Uqaylah). Entonces, audazmente ordenó a la 7ª División Blindada cruzar el interior del desierto e interceptar el retiro italiano cortando el camino de la costa bien al este de Agheila. El 5 de febrero, después de un avance de 170 millas en 33 horas, los británicos estaban bloqueando la línea de retiro de los italianos al sur de Beda Fomm (Bayḍā' Fumm); y en la mañana del 6 de febrero, cuando las principales columnas italianas aparecieron, comenzó un día de batalla. Aunque los italianos tuvieron, en conjunto, casi cuatro veces más tanques de crucero que los británicos, a la mañana siguiente 60 tanques italianos habían sido lisiados, 40 más abandonados y el resto del ejército de Graziani se estaba entregando en multitud. Los británicos, sólo 3.000 fuertes y habiendo perdido sólo tres de sus 29 tanques, tomaron 20.000 prisioneros, 120 tanques y 216 cañones.

Los británicos, después de haber ocupado Benghazi el 6 de febrero y Agheila el 8 de febrero, ahora podrían haber empujado sin obstáculos a Trípoli, pero la oportunidad fue perdida: el gobierno griego había aceptado la oferta reiterada de Churchill de enviar tropas británicas a Grecia desde Egipto, lo que significó una seria reducción de la fuerza británica en el norte de África.

La reducción tendría graves consecuencias, ya que el 6 de febrero, el mismo día de Beda Fomm, un joven general, Erwin Rommel, había sido designado por Hitler para el mando de dos divisiones mecanizadas alemanas que se enviarían lo antes posible para ayudar a la Italianos Al llegar a Tripolitania, Rommel decidió intentar una ofensiva con las fuerzas que tenía. Contra la fuerza británica agotada, él era rápidamente y brillante exitoso. Después de ocupar Agheila con facilidad el 24 de marzo y Mersa Bréga (Qasr al-Burayqah) el 31 de marzo, reanudó su avance el 2 de abril -a pesar de las órdenes de permanecer parados durante dos meses- con 50 tanques respaldados por dos nuevas divisiones italianas. Los británicos evacuaron a Benghazi al día siguiente y comenzaron un precipitado retiro hacia Egipto, perdiendo gran cantidad de sus tanques en el camino (una gran fuerza de armadura, rodeada en Mechili, tuvo que rendirse el 7 de abril). Para el 11 de abril, toda la Cirenaica excepto Tobruk había sido reconquistada por la audaz iniciativa de Rommel.

Tobruk, guarnecido principalmente por la 9a División australiana, resistió contra el sitio; y Rommel, aunque derrotó dos intentos británicos para aliviar el lugar (mayo y junio de 1941), se vio obligado a suspender su ofensiva en la frontera egipcia, ya que había sobrecargado sus líneas de suministro.

Este de Africa

Wavell, cuyo éxito de la estrategia norteafricana había sido sacrificado a la fantasía recurrente de Churchill de crear un frente balcánico contra Alemania (Grecia en 1941 era apenas menos desastrosa para los británicos que los Dardanelos en 1915), sin embargo disfrutó de un triunfo definitivo ante Churchill despreciado de haber perdido a Cyreneaica por el bien de Grecia y de Grecia por ninguna ventaja, le quitó, en el verano de 1941, de su mando en el Oriente Medio. Ese triunfo fue la destrucción de la África oriental italiana y la eliminación, por lo tanto, de cualquier amenaza para el Canal de Suez desde el sur o hacia

Kenia desde el norte.

En agosto de 1940 las fuerzas italianas montaron una ofensiva a gran escala y derrotaron a Somalilandia británica. Wavell, sin embargo, ya estaba seguro de la colaboración del ex emperador etíope Haile Selassie en levantar a los etíopes en la revuelta patriótica contra los italianos; mientras que en junio sólo dispuso de escasos recursos contra los 200.000 hombres y 325 aviones bajo la Duca d'Aosta, Amedeo di Savoia, sus tropas en el Sudán fueron reforzadas por dos divisiones indias antes de fin de año. Después de que Haile Selassie y un comandante británico, Orde Wingate, con dos batallones de exiliados etíopes, hubieran cruzado la frontera sudanesa directamente a Etiopía, el general William Platt y las divisiones indias invadieron Eritrea el 19 de enero de 1941; los italianos ya habían abandonado Kassala; y, casi simultáneamente, las tropas británicas de Kenia, bajo el general Alan Cunningham, avanzaron hacia la Somalilandia italiana.

Haile Selassie I

Haile Selassie I. "Haile Selassie Enters Abyssinia", Gazette de Pathé que informa sobre el regreso del emperador a Etiopía, 1941.

El viaje de Platt hacia el este hacia Eritrea fue verificado el 5 de febrero, en Keren, donde las mejores tropas italianas, bajo el general Nicolangelo Carnimeo, pusieron una defensa dura facilitada por una barrera de acantilados. Pero cuando Keren cayó el 26 de marzo, el camino de Platt a Asmara (Asmera), a Massawa (Mitsiwa), y luego de Eritrea hacia el sur en Etiopía era comparativamente fácil. Mientras tanto, las tropas de Cunningham avanzaban hacia el norte hacia Etiopía; y el 6 de abril entraron en la capital etíope, Addis Abeba. Finalmente, la Duca d'Aosta estaba atrapada entre la columna de Platt y la de Cunningham; y en Amba Alaji, el 20 de mayo, él y el cuerpo principal de sus fuerzas se rindieron.

Keren Occupied", el noticiario de Gazette Pathé

"Keren Occupied", el noticiario de Gazette Pathé tras la derrota de las fuerzas italianas por los británicos cerca de Keren, Eritria, 26 de marzo de 1941.

Irak y Siria, 1940-41

En 1940 el príncipe'Abd al-Ilāh, regente de Irak para el rey Fayṣal, tenía un gobierno dividido en sí mismo sobre la guerra; él mismo y su ministro de Asuntos Exteriores, Nuri as-Said, eran pro-británicos, pero su primer ministro, Rashid Ali al-Gailani, tenía tendencias pro-alemanas. Tras renunciar a su cargo en enero de 1941, Rashid Ali, el 3 de abril, tomó el poder en Bagdad con la ayuda de algunos oficiales del ejército y anunció que el regente temporalmente ausente fue depuesto. Los británicos, que ejercieron ostensiblemente su derecho bajo el Tratado Anglo-Iraquí de 1930 de trasladar tropas a través del territorio iraquí, desembarcaron tropas en Basora el 19 de abril y rechazaron las demandas iraquíes de que estas tropas fueran enviadas a Palestina antes de cualquier nuevo desembarco. Las tropas iraquíes se concentraron entonces alrededor de la base aérea británica en Ḥabbānīyah, al oeste de Bagdad; y el 2 de mayo el comandante británico abrió las hostilidades, para que los iraquíes no atacaran primero. Habiendo ganado la ventaja en Ḥabbānīyah y reforzado desde Palestina, las tropas británicas de la base aérea marcharon en Bagdad; y el 30 de mayo Rashid Ali y sus amigos se refugiaron en Irán. 'Abd al-Ilāh fue reinstalado como regente; Nuri se convirtió en primer ministro; y la presencia militar británica se mantuvo para mantenerlos.

Los suministros militares alemanes para Rashid Ali fueron enviados demasiado tarde para ser útiles para él; pero llegaron a Irak a través de Siria, cuyo alto comisionado, el general H.-F. Dentz, era un candidato del gobierno de Vichy de Francia. Para que Siria y el Líbano no estuvieran bajo el control del Eje, los británicos decidieron intervenir allí. En consecuencia, las fuerzas francesas libres, bajo el general Georges Catroux, con apoyo británico, australiano e indio, fueron enviadas a ambos países desde Palestina el 8 de junio de 1941; y una semana después las fuerzas británicas invadieron Siria de Irak. Las fuerzas de Dentz impusieron una resistencia inesperadamente dura, particularmente contra los franceses libres, pero finalmente se obligaron a capitular: un armisticio fue firmado en Acre el 14 de julio. Por un arreglo del 25 de julio los franceses libres conservaron el comando territorial en Siria y Líbano sujeto control estratégico por parte de los británicos.

El inicio de préstamo-arrendamiento

El 10 de junio de 1940, cuando Italia entró en la guerra del lado alemán y cuando la caída de Francia era inminente, el presidente Franklin D. Roosevelt declaró que Estados Unidos "extendería a los opositores a la fuerza los recursos materiales de esta nación. "Después de que Francia cayó, él siguió esta política ayudando a los británicos en su lucha contra Alemania. Roosevelt arregló la transferencia de excedentes de material de guerra estadounidense a los británicos bajo varios arreglos, incluyendo el intercambio de 50 antiguos destructores estadounidenses para ciertas bases atlánticas británicas, y facilitó la colocación de órdenes británicas para municiones en los Estados Unidos. Los británicos decidieron confiar en los Estados Unidos sin reservas y sin tener en cuenta su capacidad de pago. En diciembre de 1940 ya habían hecho pedidos de materiales de guerra que eran mucho más de lo que podían reunir el dólar para financiar.

Churchill sugirió el concepto de préstamo-arrendamiento a Roosevelt en diciembre de 1940, proponiendo que los Estados Unidos proporcionaran materiales de guerra, alimentos y ropa a las democracias (y particularmente a Gran Bretaña). Roosevelt aprobó, y un proyecto de ley para lograr este propósito fue aprobado por el Congreso a principios de 1941. La Ley de Arrendamiento-Préstamo no sólo le autorizó a transferir materiales de defensa, servicios e información a cualquier gobierno extranjero cuya defensa consideró vital para el de Estados Unidos, pero también dejó a su discreción lo que debía pedir a cambio. Una enorme concesión de poder le dio a Roosevelt prácticamente una mano libre para proseguir su política de ayuda material a los "opositores de la fuerza". El Congreso se apropió de fondos generosamente, ascendiendo a casi $ 13,000,000,000 en noviembre de 1941. Otros países, ayuda en este momento, incluyendo China y la Unión Soviética. Desde el momento de la invasión alemana de la URSS, Roosevelt había estado claramente decidido a ayudar a la Unión Soviética, pero las sospechas del público estadounidense sobre el comunismo retrasaron su declaración de que ese país era elegible para préstamo hasta noviembre de 1941. Entregas estadounidenses de aviones, y otros suministros a la URSS comenzaron poco después.

El Atlántico y el Mediterráneo, 1940-41

Al estallar la Segunda Guerra Mundial, las principales preocupaciones de la Armada británica eran defender a Gran Bretaña de la invasión y retener el mando de las rutas comerciales oceánicas, tanto para proteger el paso de suministros esenciales de alimentos y materias primas para Gran Bretaña y para negar las rutas comerciales a las potencias del Eje, atrayendo así una vez más el bloqueo que había tenido tanto éxito durante la Primera Guerra Mundial. Gran Bretaña tenía suficientes fuerzas de acorazados, portaaviones, cruceros y otros buques para cumplir con estas tareas.

El papel de la Armada Alemana era proteger las costas de Alemania, defender sus comunicaciones marítimas y atacar a las de los Aliados, y apoyar operaciones terrestres y aéreas. Estos modestos objetivos estaban en consonancia con la posición de Alemania como la potencia terrestre dominante en Europa continental. El arma naval principal de Alemania durante la guerra era ser el submarino, o U-barco, con el cual atacó el envío aliado tan como lo hizo en la Primera Guerra Mundial.

Lanzamiento de U-218 en Kiel

Lanzamiento de U-218 en Kiel, Alemania, en 1941.

El control alemán de los puertos de Vizcaya después de la caída de Francia en junio de 1940 proporcionó a los submarinos bases con las que podían infestar el Atlántico sin tener que pasar ni por el Canal o al norte de las Islas Británicas al final de cada salida . Desde entonces, mientras los escoltas navales para los convoyes salientes de las islas británicas pudieran ir a sólo 200 o 300 millas al mar antes de tener que volver a escoltar a los convoyes entrantes, los submarinos tenían un campo muy amplio para la actividad libre: aumentó notablemente de 55.580 toneladas en mayo de 1940 a 352.407 toneladas en octubre, logrado principalmente por los ataques solitarios de U-barcos únicos por la noche. Pero el comienzo del préstamo y la liberación de buques de guerra británicos después de que la amenaza de invasión alemana menguara permitió a los británicos escoltar sus convoys por 400 millas en octubre de 1940 y en el otro extremo del Atlántico en abril de 1941. de las islas británicas, de Canadá y de Islandia, el espacio atlántico dejado abierto a los U-barcos fue reducido en mayo de 1941 a una anchura de solamente 300 millas.

Además, los buques de superficie británicos disponían del dispositivo ASDIC (Anti-Submarine Detection Investigation Committee) para detectar submarinos submarinos. En la primavera de 1941, bajo la guía del almirante Karl Dönitz, los comandantes de los submarinos estaban cambiando su táctica de operación individual a uno de los ataques de lobo: grupos de submarinos dispuestos en largas filas se reunían cuando uno de ellos por radio señalaron un avistamiento y abrumaron al convoy por el peso de números. Entre julio y diciembre de 1941 la fuerza del U-barco alemán se levantó de 65 a más de 230.

Además, la flota de superficie alemana se hizo más activa contra el comercio marítimo aliado. Seis bandoleros alemanes armados disfrazados de mercaderes, con órdenes de abandonar los convoyes solos y limitar sus ataques a barcos no escoltados, recorrían los océanos con práctica impunidad desde la primavera de 1940 y habían hundido 366.644 toneladas de embarque al final del año. Los acorazados alemanes -el Almirante Scheer, el Almirante Hipper, el Scharnhorst y el Gneisenau- comenzaron una tras otra operaciones similares de asalto, con considerable éxito, desde octubre de 1940; y en mayo de 1941 un buque de guerra realmente moderno, el Bismarck, y un nuevo crucero, el Prinz Eugen, lanzado al mar de Alemania. El Bismarck y el Prinz Eugen, sin embargo, fueron localizados por el reconocimiento británico en el Mar del Norte cerca de Bergen, y una búsqueda intensiva para ellos fue puesta en movimiento inmediatamente. Seguido de un punto al noroeste de Islandia por dos cruceros británicos, los dos barcos alemanes fueron contratados el 24 de mayo por el crucero de batalla Hood y por el nuevo acorazado Príncipe de Gales; y, aunque el Hood fue hundido, el suministro de combustible de Bismarck fue puesto fuera de acción, por lo que su comandante, el almirante Günther Lütjens, decidió hacer para la costa francesa. Separándose del Prinz Eugen (que escapó), el Bismarck lanzó sus perseguidores temprano el 25 de mayo pero fue avistado otra vez el día siguiente unos 660 millas al oeste de Brest. Paralizado por los aviones del torpedo del arca real, fue bombardeado por el rey George V, el Rodney, y el Dorsetshire el 27 de mayo y se hundió.

En el Mediterráneo el año 1941 terminó con algunos triunfos navales para el Eje: los submarinos torpedearon el Arca Real el 13 de noviembre y el Barham 12 días después; Los hombres de rana italianos, entrando en el puerto de Alejandría, el 19 de diciembre lisiado los acorazados Reina Isabel y Valiente; y dos cruceros británicos y un destructor también se hundieron en aguas mediterráneas en diciembre.

Estrategia alemana, 1939-42

La estrategia alemana en la Segunda Guerra Mundial es totalmente inteligible sólo si se tiene en cuenta el sistema de poder de Hitler y su ideología racista. Desde la década de 1920 su programa había sido el primero en ganar el poder en Alemania propiamente dicha, junto a consolidar la dominación de Alemania sobre Europa Central, y luego elevar a Alemania al estatus de una potencia mundial en dos etapas: (1) la construcción de un imperio continental que abarca a toda Europa, incluida la parte europea de la Unión Soviética, y (2) el logro para Alemania de igual rango con el Imperio Británico, Japón y Estados Unidos -las únicas potencias mundiales que quedan después de la eliminación de Francia y la URSS-a través de la adquisición de colonias en África y la construcción de una flota fuerte con bases en el Atlántico. En la siguiente generación, Hitler previó un conflicto decisivo entre Alemania y los Estados Unidos, durante el cual esperaba que Gran Bretaña fuera aliada de Alemania.

La conquista de la parte europea de la Unión Soviética, que en el calendario de Hitler estaba fechada aproximadamente para 1943-1945, iba a ser precedida, según pensaba, por campañas localizadas en otros lugares de Europa para proporcionar un escudo estratégico y asegurar la retaguardia de Alemania para la guerra. gran expedición de conquista en Oriente, que también estaba ligada al exterminio de los judíos. La más importante de las campañas localizadas sería aquella contra Francia. Si bien este programa europeo permaneció insatisfecho, era imperativo evitar cualquier guerra mundial, ya que sólo después de que el Reich alemán llegara a dominar todo el continente europeo tendría la base económica y la extensión territorial que eran prerrequisito para el éxito en una gran guerra, especialmente contra las potencias marítimas mundiales.

Hitler siempre había contemplado el derrocamiento del régimen soviético, y aunque se había felicitado por conveniencia del pacto de no agresión germano-soviético de 1939, el antibolchevismo había seguido siendo su más profunda convicción emocional. La ocupación soviética de los Estados bálticos y de Besarabia y Bukovina septentrional, en junio de 1940, y la consiguiente proximidad de las fuerzas soviéticas a los campos de petróleo rumanos, de los que dependía Alemania, habían provocado de nuevo sus sentimientos. Hitler se mostró sumamente desconfiado de las intenciones del líder soviético, Joseph Stalin, y comenzó a sentir que no podía esperar para completar la subyugación de Europa occidental antes de tratar con la Unión Soviética.

Hitler y sus generales habían programado originalmente la invasión de los Estados Unidos para mediados de mayo de 1941, pero la necesidad imprevista de invadir Yugoslavia y Grecia en abril de ese año los había obligado a posponer la campaña soviética a finales de junio. La rapidez de las victorias de Hitler en los Balcanes le permitió seguir este calendario revisado, pero las cinco semanas de retraso acortaron el tiempo para llevar a cabo la invasión de la URSS y resultaría más grave porque en 1941 el invierno ruso llegaría antes de lo habitual . Sin embargo, Hitler y los jefes del Oberkommando des Heeres, el comandante en jefe del ejército Walther von Brauchitsch y el jefe del Estado Mayor del ejército Franz Halder, estaban convencidos de que el Ejército Rojo podría ser derrotado en dos o tres meses, y que, a finales de octubre, los alemanes habrían conquistado toda la parte europea de Rusia y Ucrania al oeste de una línea que se extiende desde Arcángel hasta Astracán. La invasión de la Unión Soviética recibió el nombre de código "Operación Barbarroja".

Invasión de la Unión Soviética, 1941


Para la campaña contra la Unión Soviética, los alemanes asignaron casi 150 divisiones que contenían un total de aproximadamente 3.000.000 de hombres. Entre éstas había 19 divisiones panzer, y en total la fuerza "Barbarroja" tenía unos 3.000 tanques, 7.000 piezas de artillería y 2.500 aviones. Fue en efecto la fuerza de invasión más grande y poderosa en la historia humana. La fuerza de los alemanes fue incrementada por más de 30 divisiones de tropas finlandesas y rumanas.

La Unión Soviética tenía dos o quizás tres veces el número de tanques y aviones como los alemanes, pero sus aviones eran en su mayoría obsoletos. Sin embargo, los tanques soviéticos eran casi iguales a los de los alemanes. Un obstáculo mayor para las posibilidades de victoria de Hitler fue que los servicios de inteligencia alemanes subestimaron las reservas de tropas que Stalin podía sacar de las profundidades de la URSS. Los alemanes calcularon correctamente que había unas 150 divisiones en las partes occidentales de la URSS y calculaban que 50 podría producirse más.

Sin embargo, los soviéticos realmente plantearon más de 200 divisiones frescas a mediados de agosto, haciendo un total de 360. La consecuencia fue que, aunque los alemanes lograron destruir a los ejércitos soviéticos originales por una técnica superior, entonces encontraron su camino bloqueado por otros. Los efectos de los errores de cálculo se incrementaron porque gran parte de agosto se desperdició, mientras que Hitler y sus asesores estaban teniendo largos argumentos sobre qué curso deben seguir después de sus victorias iniciales. Otro factor en los cálculos de los alemanes era puramente político, aunque no menos erróneo; creyeron que dentro de tres a seis meses de su invasión, el régimen soviético se derrumbaría por falta de apoyo interno.

El ataque alemán contra la Unión Soviética tendría un efecto inmediato y muy saludable sobre la situación de Gran Bretaña. Hasta entonces, las perspectivas de Gran Bretaña parecían desesperadas a los ojos de la mayoría de la gente, excepto los británicos mismos; y la decisión del gobierno de continuar la lucha después de la caída de Francia y rechazar las ofertas de paz de Hitler podría significar sólo un lento suicidio a menos que el alivio provenga de los Estados Unidos o de la URSS Hitler trajo el alivio de Gran Bretaña volviéndose hacia el este e invadiendo la Unión Soviética, la presión sobre Gran Bretaña se estaba volviendo severa.

El 22 de junio de 1941, la ofensiva alemana fue lanzada por tres grupos del ejército bajo los mismos comandantes que en la invasión de Francia en 1940: a la izquierda (norte), un grupo del ejército bajo Leeb golpeó de Prusia del este a los estados bálticos hacia Leningrad ; a la derecha (sur), otro grupo de ejército, bajo Rundstedt, con un grupo blindado bajo Kleist, avanzó desde el sur de Polonia hacia Ucrania contra Kiev, de donde se dirigió hacia el sudeste hasta las costas del Mar Negro y el Mar de Azov; y en el centro, al norte de los pantanos de Pripet, el golpe principal fue entregado por el grupo del ejército de Bock, con un grupo acorazado debajo de Guderian y otro bajo Hoth, empujando hacia el noreste en Smolensk y Moscú.

La invasión a lo largo de un frente de 1.800 millas tomó por completo al liderazgo soviético y capturó al Ejército Rojo en un estado desprevenido y parcialmente desmovilizado. Perforando la frontera norte, los tanques de Guderian corrieron 50 millas más allá de la frontera el primer día de la invasión y estuvieron en Minsk, 200 millas más allá, el 27 de junio. En Minsk convergieron con los tanques de Hoth, que habían perforado el flanco opuesto, pero La infantería de Bock no pudo seguir lo suficientemente rápido para completar el cerco de las tropas soviéticas en la zona; aunque 300.000 prisioneros fueron tomados en el saliente, una gran parte de las fuerzas soviéticas fueron capaces de escapar hacia el este.

Los ejércitos soviéticos fueron manejados torpemente y desperdiciaron su fuerza de tanque en acción fragmentaria como la de los franceses en 1940. Pero las tropas soviéticas aisladas lucharon con una terquedad que los franceses no habían mostrado, y su resistencia impuso un freno al seguir bloqueando el camino mucho después de que la marea alemana los hubiera barrido. El resultado fue similar cuando los tanques de Guderian, después de cruzar el río Dnieper el 10 de julio, entraron en Smolensk seis días después y convergieron con el empuje de Hoth por Vitebsk: se tomaron 200.000 prisioneros soviéticos; pero algunas fuerzas soviéticas fueron retiradas de la trampa a la línea del Desna, y un gran bolsillo de resistencia estaba detrás de la armadura alemana.

A mediados de julio, además, una serie de tormentas de lluvia hacían que las arenosas carreteras rusas se transformaran en barro obstruido, sobre el que los vehículos con ruedas del transporte alemán detrás de los tanques sólo podían hacer progresos muy lentos. Los alemanes también empezaron a verse obstaculizados por la política de tierra quemada adoptada por los soviéticos en retirada. Las tropas soviéticas quemaron cosechas, destruyeron puentes y evacuaron fábricas frente al avance alemán. Las plantas enteras de acero y municiones en las porciones más occidentales de los Estados Unidos fueron desmanteladas y transportadas por ferrocarril hacia el este, donde se volvieron a poner en producción. Los soviéticos también destruyeron o evacuaron la mayor parte de su material rodante (vagones de ferrocarril), privando así a los alemanes del uso del sistema ferroviario soviético, ya que la vía de ferrocarril soviética era de un calibre diferente que la vía alemana y, por consiguiente.

Sin embargo, a mediados de julio los alemanes habían avanzado más de 400 millas y estaban a sólo 200 millas de Moscú. Todavía tenían tiempo suficiente para lograr ganancias decisivas antes del comienzo del invierno, pero perdieron la oportunidad, principalmente debido a los argumentos a lo largo de agosto entre Hitler y el OKH sobre el destino de los próximos empujes de allí: mientras que el OKH propuso Moscú como objetivo principal , Hitler quería que el mayor esfuerzo se dirigiera hacia el sudeste, a través de Ucrania y la cuenca de Donets hacia el Cáucaso, con un pequeño giro hacia el noroeste contra Leningrado (para converger con el grupo de ejércitos de Leeb).

En Ucrania, mientras tanto, Rundstedt y Kleist habían hecho un breve trabajo de las defensas soviéticas más importantes, más fuertes que éstas últimas. Un nuevo frente soviético al sur de Kiev se rompió a finales de julio; y en la próxima quincena los alemanes arrastraron hasta las bocas del Mar Negro de los ríos Bug y Dnieper para converger con la ofensiva simultánea de Rumania. Kleist fue ordenado entonces a girar hacia el norte desde Ucrania, Guderian hacia el sur de Smolensk, para un movimiento de pinzas alrededor de las fuerzas soviéticas detrás de Kiev; y para finales de septiembre las garras del movimiento circundante habían capturado a 520.000 hombres. Estos gigantescos rodeos eran en parte culpa de los ineptos altos comandantes soviéticos y en parte la culpa de Stalin, quien, como comandante en jefe, obstinadamente anuló el consejo de sus generales y ordenó a sus ejércitos que se pusieran de pie y lucharan en lugar de permitirles retirarse hacia el este y reagruparse en preparación para una contraofensiva.

El invierno se acercaba, y Hitler detuvo el viaje de Leeb hacia el norte en las afueras de Leningrado. Ordenó a Rundstedt y Kleist, sin embargo, que continuaran desde el Dniéper hacia el Don y el Cáucaso; y Bock debía reanudar el avance sobre Moscú.

El renovado avance de Bock sobre Moscú comenzó el 2 de octubre de 1941. Sus perspectivas lucían brillantes cuando los ejércitos de Bock lograron un gran cerco alrededor de Vyazma, donde se capturaron 600.000 tropas soviéticas más. Eso dejó a los alemanes momentáneamente con un camino casi claro hacia Moscú. Pero la batalla de Vyazma no se había completado hasta finales de octubre; las tropas alemanas estaban cansadas, el país se volvió un pantano a medida que el tiempo empeoraba, y fuerzas soviéticas frescas aparecieron en el camino mientras avanzaban lentamente hacia delante. Algunos de los generales alemanes querían romper la ofensiva y tomar una línea de invierno adecuada. Pero Bock quería seguir adelante, creyendo que los soviéticos estaban al borde del colapso, mientras que Brauchitsch y Halder tendían a estar de acuerdo con su punto de vista. Como eso también estaba de acuerdo con el deseo de Hitler, no hizo ninguna objeción. La tentación de Moscú, ahora tan cerca de sus ojos, era demasiado grande para que ninguno de los más altos líderes pudiera resistirse.

El 2 de diciembre se lanzó otro esfuerzo, y algunos destacamentos alemanes penetraron en los suburbios de Moscú; pero el avance en su conjunto se mantuvo en los bosques que cubrían la capital. El resultado de esta última fase de la gran ofensiva alemana se debió en parte a los efectos del invierno ruso, cuyas temperaturas bajo cero fueron las más severas en varias décadas. En octubre y noviembre una ola de casos de congelación había diezmado a las maltratadas tropas alemanas, a quienes no se habían provisto de ropa de invierno, mientras que el frío helado paralizó el transporte mecanizado de los alemanes, los tanques, la artillería y los aviones. Los soviéticos, por el contrario, estaban bien vestidos y tendían a luchar más eficazmente en invierno que los alemanes. Por esta época, las bajas alemanas habían subido a niveles que eran inauditos en las campañas contra Francia y los Balcanes; en noviembre los alemanes habían sufrido cerca de 730.000 bajas.

En el sur, Kleist ya había llegado a Rostov-on-Don, puerta de entrada al Cáucaso, el 22 de noviembre, pero había agotado el combustible de sus tanques al hacerlo. Rundstedt, al ver que el lugar era insostenible, quería evacuarlo pero fue rechazado por Hitler. Una contraofensiva soviética recapturó Rostov el 28 de noviembre, y Rundstedt fue relevado de su comando cuatro días más tarde. Los alemanes, sin embargo, lograron establecer un frente en el río Mius, como Rundstedt había recomendado.

El 6 de diciembre, el general soviético Georgi Konstantinovich Zhukov inauguró la primera gran contraofensiva con golpes contra la derecha de Bock en los sectores de Elets (Yelets) y Tula al sur de Moscú y contra su centro en los sectores Klin y Kalinin al noroeste. Las recaudaciones de las tropas siberianas, que eran combatientes extremadamente eficaces en tiempo frío, fueron utilizadas para estas ofensivas. Siguió un golpe en la izquierda alemana, en el sector de Velikie Luki; y la contraofensiva, sostenida durante todo el invierno de 1941-42, pronto tomó la forma de una triple convergencia hacia Smolensk.

Estas contraofensivas soviéticas derribaron a los alemanes exhaustos, rodearon sus flancos y produjeron una situación crítica. Desde los generales hacia abajo, los invasores estaban llenos de pensamientos espantosos de la retirada de Napoleón de Moscú. En esa emergencia, Hitler prohibió cualquier retirada más allá de los retiros locales más cortos posibles. Su decisión expuso a sus tropas a terribles sufrimientos en sus posiciones avanzadas frente a Moscú, porque no tenían la ropa ni el equipo para una campaña de invierno rusa; pero si hubiesen iniciado una retirada general, podría haber degenerado fácilmente en una derrota asolada por el pánico.

La contraofensiva invernal del Ejército Rojo continuó durante más de tres meses después de su lanzamiento en diciembre, aunque con progresos decrecientes. En marzo de 1942 había avanzado más de 150 millas en algunos sectores. Pero los alemanes mantuvieron su dominio sobre los principales baluartes de su frente invernal, como Schlüsselburg, Novgorod, Rzhev, Vyazma, Bryansk, Orël (Oryol), Kursk, Jarkov y Taganrog, a pesar de que los soviéticos habían avanzado muchas veces kilómetros más allá de estos baluartes, que estaban en efecto cortados. En retrospectiva, quedó claro que el veto de Hitler sobre cualquier retirada extensa funcionó de tal manera que restaurara la confianza de las tropas alemanas y probablemente las salvó de un colapso generalizado. Sin embargo, pagaron un alto precio indirectamente por esa rígida defensa. Una desventaja inmediata era que la fuerza de la Luftwaffe se drenaba en el prolongado esfuerzo de mantener suministros por aire, en condiciones de invierno, a las guarniciones de estos pueblos de bastión más o menos aislados. La tremenda tensión de esa campaña de invierno, en los ejércitos que no habían sido preparados para ella, tuvo otros efectos graves. Antes de que terminara el invierno, muchas divisiones alemanas se redujeron apenas a un tercio de su fuerza original, y nunca fueron reconstruidas completamente.

El plan alemán de campaña había comenzado a abortar en agosto de 1941, y su fracaso fue patente cuando comenzó la contraofensiva soviética. Sin embargo, después de haber despedido a Brauchitsch y de haber sido nombrado comandante en jefe del ejército en diciembre, Hitler persistió en anular la tentativa de oposición del Estado Mayor a su estrategia.

Los primeros tres meses del conflicto germano-soviético produjeron acercamientos cautelosos entre los Estados Unidos y Gran Bretaña y entre los Estados Unidos y los Estados Unidos. El acuerdo anglo-soviético del 12 de julio de 1941 prometió a las potencias signatarias ayudarse mutuamente y abstenerse de hacer cualquier paz separada con Alemania. El 25 de agosto de 1941, las fuerzas británicas y soviéticas invadieron conjuntamente a Irán, para impedir el establecimiento de una base alemana allí y dividir el país en esferas de ocupación durante toda la guerra; ya finales de septiembre, en una conferencia en Moscú, los representantes soviéticos, británicos y estadounidenses formularon las cantidades mensuales de suministros, incluidos aviones, tanques y materias primas que la Gran Bretaña y los Estados Unidos debían tratar de suministrar a la Unión Soviética.

La situación crítica del Frente Oriental no disuadió a Hitler de declarar que Alemania estaba en guerra con los Estados Unidos el 11 de diciembre de 1941, después del ataque japonés contra las posiciones estadounidense, británica y holandesa en el Pacífico y el Lejano Oriente ( véase más abajo la política japonesa, 1939-41), ya que esta extensión de las hostilidades no comprometió inmediatamente a las fuerzas de tierra alemanas a ningún nuevo teatro, pero al mismo tiempo tuvo el mérito de autorizar a la Armada alemana a intensificar la guerra en el mar.

La guerra en el Pacífico, 1938-41


La guerra en China, 1937-41

En 1931-32 los japoneses habían invadido Manchuria (noreste de China) y, después de superar la ineficaz resistencia china allí, había creado el estado títere controlado por Japón de Manchukuo. En los años siguientes, el gobierno nacionalista de China, encabezado por Chiang Kai-shek, temporizó frente a las presiones militares y diplomáticas japonesas y en su lugar emprendió una guerra interna contra los comunistas chinos, dirigida por Mao Zedong, con base en la provincia de Shensi centro-norte de China. Mientras tanto, los japoneses comenzaron una acumulación militar en el norte de China propiamente dicho, lo que a su vez estimuló la formación de una resistencia unificada por los nacionalistas y los comunistas.

Expansión japonesa a finales del siglo XIX y XX

Expansión japonesa a finales del siglo XIX y XX.

Las hostilidades entre Japón y China comenzaron después del incidente del puente Marco Polo del 7 de julio de 1937, cuando se intercambiaron disparos entre tropas chinas y japonesas en las afueras de Pekín. Los combates abiertos estallaron en esa zona, ya finales de julio los japoneses capturaron el área de Pekín-Tientsin. Entonces comenzaron las hostilidades a gran escala entre las dos naciones. Los japoneses desembarcaron cerca de Shanghai, en la desembocadura del río Yangtze, y tomaron Shanghai en noviembre y la capital china, Nanking, en diciembre de 1937. Chiang Kai-shek trasladó su gobierno a Han-k'ou (uno de los Wu-han ciudades), que se encuentra a 435 millas al oeste de Shanghai a lo largo del Yangtze. Los japoneses también empujaron hacia el sur y hacia el oeste desde el área de Pekín hacia las provincias de Hopeh y Shansi. En 1938, los japoneses lanzaron varias ambiciosas campañas militares que los llevaron profundamente al corazón de China central. Avanzaron al noreste y al oeste desde Nankín, tomando Suchow y ocupando las ciudades Wu-Han. Los nacionalistas se vieron obligados a trasladar su gobierno a Chungking, en la provincia de Szechwan, a unas 500 millas al oeste de las ciudades de Wu-han. Los japoneses también ocuparon Cantón y varias otras ciudades costeras en el sur de China en 1938.

Segunda Guerra Mundial: invasión japonesa de Shanghai

Segunda Guerra Mundial: invasión japonesa de Shanghai
"Lucha contra las líneas en el norte de China y Shanghai", Gazette Gazette Newsreel de la invasión japonesa de Shanghai, 13 de agosto de 1937.

La resistencia nacionalista china a estos avances japoneses fue ineficaz, principalmente porque los dirigentes nacionalistas estaban más interesados en mantener sus fuerzas en reserva para una lucha futura con los comunistas que en rechazar a los japoneses. Por el contrario, los comunistas, desde su base en el centro-norte de China, comenzaron una guerra de guerrillas cada vez más efectiva contra las tropas japonesas en Manchuria y el norte de China. Los japoneses necesitaban un gran número de tropas para mantener su dominio sobre los inmensos territorios y poblaciones chinas que controlaban. De las 51 divisiones de infantería que componían el ejército japonés en 1941, 38 de ellas, que comprendían aproximadamente 750.000 hombres, estaban estacionadas en China (incluida Manchuria).

Política japonesa, 1939-41

Cuando la guerra estalló en Europa en septiembre de 1939, los japoneses, a pesar de una serie de batallas victoriosas, todavía no habían terminado su guerra en China: por un lado, los estrategas japoneses no habían planeado hacer frente a la guerra de guerrillas perseguido por los chinos; por otro lado, los comandantes japoneses en el campo a menudo ignoraban las órdenes del mando supremo en la sede imperial y ocupaban más territorio chino de lo que se les había ordenado tomar. Por lo tanto, la mitad del ejército japonés estaba todavía atada en China cuando el compromiso de Gran Bretaña y Francia de guerra contra Alemania abrió la perspectiva de conquistas más amplias para Japón en el sudeste asiático y en el Pacífico. Por lo tanto, las empresas militares de Japón en la propia China fueron restringidas más severamente en adelante.

septiembre de 1940 el Japón imperial

En septiembre de 1940 el Japón imperial firmó el Pacto Tripartito con la Alemania nazi y la Italia fascista. Esta alianza dio a los líderes japoneses la seguridad que necesitaban para expandir sus diseños para un imperio de Asia oriental en Indochina y más allá. Sus ambiciones los pusieron en conflicto con los Estados Unidos, un conflicto que estalló en una guerra con el ataque a Pearl Harbor en diciembre de 1941.

Las victorias alemanas sobre los Países Bajos y Francia en el verano de 1940 alentaron aún más al primer ministro japonés, el príncipe Konoe, a mirar hacia el sur en las colonias de las potencias derrotadas y también, por supuesto, en las posiciones británicas y estadounidenses en el Lejano Oriente. El archipiélago insular de las Indias Orientales holandesas (ahora Indonesia), junto con la Indochina francesa y la Malaya británica, contenían materias primas (estaño, caucho, petróleo) que eran esenciales para la economía industrial japonesa y si Japón podía aprovechar estas regiones e incorporarlas en el imperio, podría hacerse prácticamente autosuficiente económicamente y así convertirse en el poder dominante en el Océano Pacífico. Puesto que Gran Bretaña, por sí sola, se enfrentaba al poder del Eje en Europa, los estrategas japoneses tenían que contar, principalmente, con la oposición de Estados Unidos a sus planes de engrandecimiento territorial. Cuando las tropas japonesas entraron en el norte de Indochina en septiembre de 1940 (en cumplimiento de un acuerdo extorsionado en agosto del gobierno de Vichy de Francia), los Estados Unidos emitieron una protesta. En cambio, Alemania e Italia reconocieron a Japón como la potencia líder en el Lejano Oriente al concluir con ella el Pacto Tripartito o Eje del 27 de septiembre de 1940: negociado por el ministro japonés de Asuntos Exteriores Matsuoka Yosuke, el pacto prometió a sus firmantes la ayuda recíproca en caso de un ataque "por parte de un poder que ya no estaba involucrado en la guerra". Japón también concluyó un pacto de neutralidad con la URSS el 13 de abril de 1941.

El 2 de julio de 1941, la Conferencia Imperial decidió presionar el avance japonés hacia el sur incluso a riesgo de guerra con Gran Bretaña y los Estados Unidos; y esta política se persiguió incluso cuando Matsuoka fue relevado del cargo quince días más tarde. El 26 de julio, en virtud de un nuevo acuerdo con Vichy Francia, las fuerzas japonesas comenzaron a ocupar bases en el sur de Indochina.

Esta vez los Estados Unidos reaccionaron vigorosamente, no sólo congelando activos japoneses bajo control estadounidense, sino también imponiendo un embargo a los suministros de petróleo a Japón. El desaliento por el embargo hizo que el comando naval japonés, que hasta entonces había sido más moderado que el ejército, estuviera en connivencia con el extremismo del ejército. Cuando las negociaciones con los holandeses de Indonesia para un suministro alternativo de petróleo no produjeron satisfacción, la Conferencia Imperial del 6 de septiembre, a instancias del alto mando, decidió que se debía emprender una guerra contra los Estados Unidos y Gran Bretaña a menos que se entendiera con los Estados Unidos podría alcanzarse en unas pocas semanas.

El general Tōjō Hideki, que sucedió a Konoe como premier a mediados de octubre de 1941, continuó las conversaciones ya desesperadas. Los Estados Unidos, sin embargo, persistieron en hacer demandas que Japón no podía conceder: la renuncia al Pacto Tripartito (que habría dejado Japón diplomáticamente aislado); la retirada de las tropas japonesas de China y del Sudeste Asiático (un humillante retroceso de un compromiso manifiesto de cuatro años); y un régimen de puertas abiertas para el comercio en China. Cuando el 26 de noviembre de 1941, Cordell Hull, secretario de Estado de Estados Unidos, envió una nota abrupta a los japoneses pidiéndoles sin rodeos que evacuaran China e Indochina y que no reconocieran ningún régimen chino distinto al de Chiang Kai-shek no hay punto en continuar las conversaciones. (Vea la barra lateral: Pearl Harbor y la teoría de "Puerta trasera a la guerra").

Puesto que la paz con los Estados Unidos parecía imposible, Japón puso en marcha sus planes para la guerra, que ahora necesariamente se librarían no sólo contra los Estados Unidos sino también contra Gran Bretaña (el esfuerzo de guerra existente dependía del apoyo estadounidense y del Lejano Oriente colonias que se encontraban dentro de la órbita de la proyectada expansión japonesa) y contra las Indias Orientales Holandesas (cuyo aceite era esencial para las empresas japonesas, incluso aparte de consideraciones geopolíticas).

La evolución de la estrategia militar japonesa se basó en la peculiar geografía del Océano Pacífico y en la relativa debilidad y falta de preparación de la presencia militar aliada en ese océano. La mitad occidental del Pacífico está salpicada de muchas islas, grandes y pequeñas, mientras que la mitad oriental del océano, a excepción de las islas hawaianas, está casi desprovista de masas de tierra (y por lo tanto de bases utilizables). Las fuerzas militares británicas, francesas, americanas y holandesas en toda la región del Pacífico al oeste de Hawai ascendían a sólo 350.000 soldados, la mayoría de ellos carentes de experiencia en combate y de nacionalidades dispares. La potencia aérea aliada en el Pacífico era débil y consistía principalmente en aviones obsoletos.

Si los japoneses, con sus grandes y bien equipados ejércitos que habían sido combatidos en China, pudieran lanzar rápidamente ataques coordinados desde sus bases existentes en ciertas islas del Pacífico, en Formosa (Taiwán) y en Japón, podría abrumar a las fuerzas aliadas, invadir todo el Océano Pacífico occidental, así como el sudeste asiático, y luego desarrollar los recursos de esas zonas para su propia ventaja militar-industrial. Si prosperaron en sus campañas, los japoneses planeaban establecer un perímetro defensivo fuertemente fortificado que se extiende desde Birmania en el oeste al borde meridional de las Indias Orientales Holandesas y al norte de Nueva Guinea en el sur y barriendo alrededor a las islas Gilbert y Marshall en el sureste y este. Los japoneses creían que cualquier contra-ofensiva estadounidense y británica contra este perímetro podría ser rechazada, después de lo cual esas naciones buscarían una paz negociada que permitiría a Japón mantener su nuevo imperio.

Hasta fines de 1940 los estrategas japoneses habían asumido que cualquier nueva guerra que se librara sería contra un solo enemigo. Cuando quedó claro, en 1941, que los británicos y los holandeses, así como los estadounidenses, debían ser atacados, el nuevo y atrevido plan de guerra fue patrocinado con éxito por el comandante en jefe de la Flota Combinada, el almirante Yamamoto Isoroku.

El plan de Yamamoto prescribía dos operaciones, que incluían toda la fuerza de su armada, que estaba compuesta por los siguientes barcos: 10 acorazados, seis portaaviones regulares, cuatro portadores auxiliares, 18 cruceros pesados, 20 cruceros ligeros, 112 destructores, 65 submarinos y 2.274 aviones de combate. La primera operación, a la que se asignaron los seis portaaviones regulares, dos acorazados, tres cruceros y 11 destructores, sería un ataque sorpresa, programado para el 7 de diciembre (8 de diciembre a la hora japonesa), en la principal flota del Pacífico estadounidense en su base en Pearl Harbor en las islas hawaianas. El resto de la Armada japonesa apoyaría al ejército en la "Operación Sur": 11 divisiones de infantería y siete regimientos de tanques, asistidos por 795 aviones de combate, emprenderían dos unidades, una de Formosa a través de Filipinas y la otra de Indochina Francesa y la isla de Hainan a través de Malaya, con el fin de converger en las Indias Orientales Holandesas, con miras a la captura de Java como la culminación de una campaña de 150 días, durante la cual, además, Wake Island, Guam, las Islas Gilbert y Birmania también debería haber sido asegurado como bastiones exteriores, además de Hong Kong.

Pearl Harbor y la expansión japonesa, hasta julio de 1942

De acuerdo con el plan de Yamamoto, la fuerza de ataque del portaaviones comandada por el almirante Nagumo Chuichi navegó hacia el este sin ser detectado por ningún reconocimiento estadounidense hasta que alcanzó un punto 275 millas al norte de Hawai. Desde allí, el domingo 7 de diciembre de 1941, un total de alrededor de 360 ​​aviones, compuestos de bombarderos de buceo, bombarderos de torpedos y algunos combatientes, fue lanzado en dos olas en la madrugada en la gigantesca base naval de los Estados Unidos en Pearl Harbor . La base en ese momento estaba acomodando a 70 barcos de combate estadounidenses, 24 auxiliares y unos 300 aviones. Los americanos fueron tomados completamente por sorpresa, y los ocho acorazados en el puerto fueron golpeados (aunque seis fueron reparados eventual y vueltos al servicio); tres cruceros, tres destructores, un minelayer y otros buques fueron dañados; más de 180 aviones fueron destruidos y otros resultaron dañados (la mayoría de ellos estacionados en aeródromos); y más de 2.330 soldados murieron y más de 1.140 resultaron heridos. Las pérdidas japonesas fueron relativamente pequeñas. Sin embargo, el ataque japonés fracasó en un aspecto crucial; los tres portaaviones de la Flota del Pacífico estuvieron en el mar en el momento del ataque y escaparon de los daños, y éstos se convertirían en el núcleo de la incipiente defensa naval de los Estados Unidos en el Pacífico. Las instalaciones de la costa de Pearl Harbor y las instalaciones de almacenamiento de petróleo también escaparon a daños. El ataque de Pearl Harbor, sin previo aviso por parte de los japoneses, unificó al público estadounidense y barrió el resto del apoyo a la neutralidad estadounidense en la guerra. El 8 de diciembre, el Congreso estadounidense declaró la guerra a Japón con sólo un voto disidente.

Isla de Ford en el Pearl Harbor

Isla de Ford en el Pearl Harbor, Hawaii, según lo visto de un avión japonés durante el ataque en la flota del Pacífico de los E., 7 de diciembre, 1941.

El día del ataque, el 8 de diciembre por la hora local, los bombarderos japoneses basados en Formosa golpearon los campos de aviación Clark y Iba en Filipinas, destruyendo más del 50 por ciento del ejército estadounidense en el Lejano Oriente; y, dos días después, otras incursiones destruyeron no sólo más combatientes estadounidenses, sino también Cavite Naval Yard, también en Filipinas. Parte de la Flota Asiática de los Estados Unidos, sin embargo, ya había ido al sur en noviembre; y los grandes buques y bombarderos que sobrevivían, que eran vulnerables por falta de protección de los cazas, fueron retirados en la próxima quincena a seguridad en bases en Java y Australia.

Las fuerzas japonesas comenzaron a aterrizar en la isla de Luzón en Filipinas el 10 de diciembre. El ataque principal, consistente en el grueso de una división, se hizo en el Golfo de Lingayen, 100 millas al noroeste de Manila, el 22 de diciembre, y un segundo el aterrizaje grande ocurrió al sur de Manila dos días más adelante. El 2 de enero de 1942, Manila se encontró sin oposición a los japoneses, pero para entonces las fuerzas estadounidenses y filipinas bajo el mando del general Douglas MacArthur estaban listas para atravesar la península de Bataan (cruzando la bahía de Manila) y la isla de Corregidor. El ataque japonés contra Bataan fue detenido inicialmente, pero fue reforzado en las siguientes ocho semanas. MacArthur fue ordenado a Australia el 11 de marzo, dejando la defensa de Bataan al teniente general Jonathan M. Wainwright. Este último y sus hombres se rindieron el 9 de abril; Corregidor cayó en la noche del 5 al 6 de mayo; y el sur de Filipinas capituló tres días después.

Los bombarderos japoneses ya habían destruido el poder aéreo británico en Hong Kong el 8 de diciembre de 1941 y los defensores británico y canadiense se entregaron al ataque terrestre desde la península de Kowloon el 25 de diciembre. Para asegurar su flanco mientras empujaban hacia el sur en Malaya , los japoneses también ocuparon Bangkok el 9 de diciembre y Victoria Point en el sur de Birmania el 16 de diciembre. Los desembarcos japoneses en Malaya, desde el 8 de diciembre en adelante, acompañados por huelgas aéreas, agobiaron a las pequeñas fuerzas australianas e indias; y el acorazado británico Príncipe de Gales y el crucero de batalla Repulse, navegando desde Singapur para cortar las comunicaciones japonesas, fueron hundidos por aviones japoneses el 10 de diciembre. A fines de enero de 1942, dos divisiones japonesas, con aire y blindado, Malaya excepto la isla de Singapur. En Birmania, mientras tanto, otras tropas japonesas habían tomado Moulmein y se acercaban a Rangún y Mandalay.

En el perímetro oriental de la zona de guerra, los japoneses habían bombardeado la isla Wake el 8 de diciembre, intentado capturarla el 11 de diciembre y logrado un aterrizaje el 23 de diciembre, sometiendo rápidamente a la guarnición. Guam ya había caído el 10 de diciembre. Habiendo ocupado también Makin y Tarawa en las Islas Gilbert en los primeros días de la guerra, los japoneses atacaron con éxito Rabaul, la base estratégica de New Britain (ahora parte de Papua Nueva Guinea), el 23 de enero , 1942.

Un comando unificado americano-británico-holandés-australiano, ABDACOM, bajo Wavell, responsable de la posesión de Malaya, Sumatra, Java y las aproximaciones a Australia, entró en funcionamiento el 15 de enero de 1942; pero los japoneses ya habían comenzado su avance en las Índias Orientales Holandesas, ricas en petróleo. Ellos ocuparon Kuching (17 de diciembre), Bahía de Brunei (6 de enero) y Jesselton (11 de enero), en la costa norte de Borneo, así como la isla de Tarakan (en el noreste de Borneo) y puntos en Celebes. Balikpapan (en la costa este de Borneo) y Kendari (en el sureste de Celebes) cayeron a los japoneses el 24 de enero de 1942, Amboina el 4 de febrero, Makasar City (al suroeste de Celebes) el 8 de febrero y Bandjarmasin (el sur de Borneo) Bali fue invadido el 18 de febrero, y el 24 de febrero los japoneses también estaban en posesión de Timor.

La caída de Singapur

Entretanto, los días 8 y 9 de febrero, tres divisiones japonesas habían aterrizado en la isla de Singapur; y el 15 de febrero forzaron a la guarnición británica, australiana e india de 90,000 hombres, bajo el teniente general A.E. Percival, a rendirse. Singapur era la base británica principal en el Pacífico y había sido considerada como inatacable debido a sus defensas fuertes hacia el mar. Los japoneses lo tomaron con relativa facilidad avanzando por la Península Malaya y luego asaltando el lado terrestre de la base, que los británicos habían dejado inadecuadamente defendido. El 13 de febrero, además, paracaidistas japoneses habían aterrizado en Palembang en Sumatra, que cayó a un asalto anfibio tres días después.

Cuando ABDACOM se disolvió el 25 de febrero de 1942, sólo quedó Java para completar el programa japonés de conquista. El desesperado intento de los aliados de interceptar a la flota de invasión japonesa fue derrotado en la batalla de siete horas del mar de Java el 27 de febrero, en la que cinco buques de guerra aliados fueron perdidos y sólo un destructor japonés dañado. Los japoneses aterrizaron en tres puntos en Java el 28 de febrero y rápidamente expandieron sus cabezas de playa. El 9 de marzo, los 20.000 soldados aliados en Java se rindieron. En el Océano Índico, los japoneses capturaron las islas Andaman el 23 de marzo, e iniciaron una serie de ataques contra el transporte marítimo británico. Después del fracaso de ABDACOM, los Jefes de Estado Mayor Combinados estadounidenses y británicos colocaron al Pacífico bajo la dirección estratégica de los Jefes Conjuntos de los Estados Unidos. MacArthur se convirtió en el comandante supremo de la Zona del Pacífico Suroeste, que comprendía las Indias Orientales Holandesas (menos Sumatra), las Filipinas, Australia, el Archipiélago de Bismarck y las Islas Salomón; y el almirante Chester W. Nimitz se convirtió en el comandante en jefe de las áreas del Océano Pacífico, que abarcó virtualmente cada área no bajo MacArthur. Sus misiones consistían en mantener la línea de comunicaciones entre los Estados Unidos y Australia, contener a los japoneses dentro del Pacífico, apoyar la defensa de América del Norte y prepararse para contraofensivas anfibias importantes.

Los primeros planes de guerra de Japón se realizaron con la captura de Java. Pero a pesar de sus triunfos militares, los japoneses no vieron ningún indicio de que los Aliados estaban listos para una paz negociada. Por el contrario, parecía evidente que un contraataque aliado estaba en construcción. La Flota del Pacífico estadounidense bombardeó las Islas Marshall el 1 de febrero de 1942, la Isla de Wake el 23 de febrero y la Isla Marcus (entre Wake y Japón) el 1 de marzo. Estos movimientos, junto con el bombardeo de Rabaul el 23 de febrero y el establecimiento de bases en Australia y una línea de comunicaciones a través del Pacífico Sur, hizo que los japoneses decidieran expandirse para cortar la línea de comunicaciones aliadas a Australia. Planeaban ocupar Nueva Caledonia, las islas Fiji y Samoa y también tomar el este de Nueva Guinea, de donde amenazaban a Australia desde una base aérea que se establecería en Port Moresby. También planeaban capturar a Midway Island en el Pacífico Norte y establecer bases aéreas en las Aleutianas. En virtud de este nuevo programa, las tropas japonesas ocuparon Lae y Salamaua en Nueva Guinea y Buka en las Islas Salomón en marzo de 1942 y Bougainville en las Islas Salomón y el Almirantazgo (norte de Nueva Guinea) a principios de abril.

Algo para elevar la moral de los Aliados se logró el 18 de abril de 1942, cuando 16 bombarderos estadounidenses atacaron Tokio, aunque hicieron poco daño real, salvo el prestigio del gobierno japonés. Mucho más importantes fueron las consecuencias de la detección de los planes japoneses por parte de los servicios de inteligencia estadounidenses de tomar Puerto Moresby y Tulagi (en el sur de las Islas Salomón). Si estos dos lugares hubieran caído, los aviones japoneses podrían haber dominado el Mar de Coral. En el caso, después de que los aviones de Estados Unidos el 3 de mayo de 1942 hubieran interferido con el desembarque japonés en Tulagi, unidades navales estadounidenses, con aviones, desafiaron a los barcos japoneses en su desvío tortuoso de Rabaul a Port Moresby. El 5 y el 6 de mayo los grupos opuestos de los portaaviones se buscaron mutuamente, y la Batalla de cuatro días del Mar de Coral siguió. El 7 de mayo, aviones de los transportistas japoneses hundieron un destructor estadounidense y un petrolero, pero los aviones de los Estados Unidos hundieron el portaaviones japonés Shoho y un crucero; y al día siguiente, aunque un avión japonés hundió el transportista estadounidense Lexington y dañó al transportista Yorktown, el gran transportista japonés Shokaku tuvo que retirarse lisiado. Finalmente, los japoneses perdieron tantos aviones en la batalla que su empresa contra Port Moresby tuvo que ser abandonada.

A pesar de los resultados mixtos de la Batalla del Mar de Coral, los japoneses continuaron con su plan de apoderarse de la isla de Midway. Buscando un enfrentamiento naval con los restantes barcos de la Flota del Pacífico de los Estados Unidos y contando con su propia superioridad numérica para asegurar una victoria, los japoneses reunieron cuatro portaaviones ligeros y pesados, dos transportistas de hidroaviones, 11 acorazados, 15 cruceros, 44 destructores, 15 submarinos y buques pequeños misceláneos. La Flota del Pacífico de los EE. UU. Tenía solamente tres transportistas pesados, ocho cruceros, 18 destructores y 19 submarinos, aunque había alrededor de 115 aviones en apoyo de él. Sin embargo, los estadounidenses tenían la ventaja incomparable de conocer las intenciones de los japoneses con antelación, gracias a que los servicios de inteligencia estadounidenses habían roto el código de la Marina japonesa y habían descifrado transmisiones de radio clave. En la batalla de Midway, los barcos japoneses destinados a tomar Midway Island fueron atacados a 500 millas de su objetivo por los bombarderos estadounidenses el 3 de junio. Las compañías japonesas todavía podían lanzar su avión contra Midway el 4 de junio, pero la batalla que siguió, las olas de los bombarderos estadounidenses basados ​​en Midway y los transportistas se hundieron los cuatro cargadores pesados ​​japoneses y un crucero pesado. Asombrados por este desastre, los japoneses comenzaron a retirarse en la noche del 4 al 5 de junio. Aunque el portador estadounidense Yorktown fue hundido por el torpedo el 6 de junio, Midway fue salvado de la invasión. En los Aleutians, los japoneses bombardearon el puerto holandés con eficacia y el 7 de junio ocuparon Attu y Kiska.

La batalla de Midway fue probablemente el punto de inflexión de la guerra en el Pacífico, porque Japón perdió su fuerza de portador de primera línea y la mayoría de sus pilotos mejor entrenados de la marina. A partir de entonces, las fuerzas navales de los japoneses y de los aliados eran virtualmente iguales. Habiendo perdido la iniciativa estratégica, Japón canceló sus planes de invadir Nueva Caledonia, Fiji y Samoa.

El frente chino y Birmania, 1941-42

La entrada de Japón en la guerra contra los aliados occidentales tuvo sus repercusiones en China. El 9 de diciembre de 1941, el gobierno de Chiang Kai-shek declaró formalmente la guerra no sólo contra Japón (una formalidad que debía hacerse desde hacía tiempo), sino también con intenciones políticas en lugar de militares, contra Alemania e Italia. Tres ejércitos chinos fueron arrojados a la frontera birmana, ya que el Camino de Birmania era la única ruta terrestre por la cual los aliados occidentales podían enviar suministros al gobierno nacionalista chino. El 3 de enero de 1942, Chiang fue reconocido como el comandante supremo aliado para el teatro de la guerra de China; y un general de los Estados Unidos, Joseph W. Stilwell, fue enviado a él para ser su jefe de personal. En las primeras ocho semanas después de Pearl Harbor, sin embargo, el logro más importante de los chinos fue el repulsivo definitivo, el 15 de enero de 1942, de una prolongada campaña japonesa contra Ch'ang-sha, en el Canton-Han-k ' o ferrocarril.

Línea china las calles de K'un-ming

Línea china las calles de K'un-ming como el primer convoy de la fuente llega a la ciudad sobre el Allied-controló la carretera de Birmania-Ledo durante la Segunda Guerra Mundial.

Posteriormente, Chiang y Stilwell estuvieron muy preocupados por los esfuerzos para controlar el avance japonés en Birmania. A mediados de marzo de 1942, dos ejércitos chinos, bajo el mando de Stilwell, habían cruzado la frontera birmana; pero antes de fin de mes la fuerza china que defendía Toungoo, en el centro de Birmania entre Rangún y Mandalay, fue casi aniquilada por los japoneses más soldado. Las unidades británicas e indias en Birmania no tenían mucho mejor, y se vieron obligadas a retroceder por la superioridad numérica del enemigo tanto en el aire como en tierra. El 29 de abril, los japoneses tomaron Lashio, el extremo sur del camino de Birmania, cortando así la línea de suministro a China y convirtiendo el flanco norte de los Aliados. Bajo presión continua, las fuerzas británicas e indias en el mes siguiente retrocedieron a través de Kalewa a Imphāl (a través de la frontera india), mientras que la mayor parte de los chinos se retiraron a través del río Salween hacia China. A finales de 1942, todo Birmania estaba en manos japonesas, China estaba efectivamente aislada (excepto por vía aérea) y la India estaba expuesta al peligro de una invasión japonesa a través de Birmania.

Desde que los bombarderos estadounidenses que atacaron Tokio el 18 de abril volaron a los aeródromos chinos, particularmente a los de Chekiang (la provincia costera al sur de Shanghai), los japoneses reaccionaron lanzando una poderosa ofensiva para apoderarse de esos aeródromos. A finales de julio habían logrado generalmente sus objetivos.

Desarrollos desde el otoño de 1941 hasta la primavera de 1942


Estrategia y controversias aliadas, 1940-42

En el año que siguió al colapso de Francia en junio de 1940, los estrategas británicos, confiando en los suministros de los Estados Unidos no beligerantes, se ocuparon primero de la defensa del hogar, en segundo lugar de la seguridad de las posiciones británicas en el Oriente Medio y el tercero el desarrollo de una guerra de desgaste contra las potencias del Eje, a la espera de la acumulación de fuerzas adecuadas para una invasión del continente europeo. Para los Estados Unidos, los asesores del Presidente Roosevelt, a partir de noviembre de 1940, basaron sus planes estratégicos en el principio "Europa primero"; es decir, si los Estados Unidos se dedicaban simultáneamente a la guerra contra Alemania, Italia y Japón, sólo se deberían realizar operaciones defensivas en el Pacífico (para proteger al menos el triángulo Alaska-Hawaii-Panamá) mientras se estaba montando una ofensiva en Europa.

La entrada de Japón en la guerra terminó con la nobelligencia de los Estados Unidos. La conferencia de tres semanas, llamada Arcadia, que Roosevelt, Churchill y sus asesores inauguraron en Washington, DC, el 22 de diciembre de 1941, tranquilizó a los británicos sobre el mantenimiento de Estados Unidos del principio "Europa primero" y también produjo dos planes: uno, con el nombre de código "Sledgehammer", para la acumulación de una fuerza ofensiva en Gran Bretaña, en caso de que se decida invadir Francia; y otro, con el nombre de código "Super-gimnasta", para combinar un aterrizaje británico detrás de las fuerzas alemanas en Libia (ya planificado bajo el nombre de código "gimnasta") con un desembarco estadounidense cerca de Casablanca en la costa atlántica de Marruecos. La misma conferencia creó además la maquinaria de los Jefes de Estado Mayor Combinados, en la que el Comité de Jefes de Estado Mayor Británico debía ser vinculado continuamente, a través de delegados en Washington, DC, con la recientemente establecida Junta de Jefes de Estado Mayor del Estado, la guerra podría ser estudiada en concierto. Fue el 1 de enero de 1942, durante la Conferencia de Arcadia, que la Declaración de las Naciones Unidas fue firmada en Washington, DC, como una declaración colectiva de los objetivos de guerra de los aliados en la continuación de la Carta del Atlántico.

Conferencia de la Carta del Atlántico, agosto de 1941

Conferencia de la Carta del Atlántico, agosto de 1941.

Mientras tanto, Churchill estaba ansioso por hacer algo para ayudar a los soviéticos, que clamaban a Estados Unidos y Gran Bretaña para que invadieran la Europa continental para quitar parte de la presión alemana del Frente Oriental. Roosevelt no era menos consciente que Churchill del hecho de que la Unión Soviética estaba soportando con mucho la mayor carga de la guerra contra Alemania; y esta consideración lo inclinó a escuchar los argumentos de su Junta de Jefes de Estado Mayor para un cambio de plan. Después de algunas dudas, envió a su confidente Harry Hopkins ya su jefe del ejército George C. Marshall a Londres en abril de 1942 para sugerir el desguace de "Super-Gimnasta" a favor de "Bolero", es decir, la concentración de fuerzas en Gran Gran Bretaña para un aterrizaje en Europa (tal vez en Brest o en Cherburgo) en el otoño; entonces "Roundup", una invasión de Francia por 30 Estados Unidos y 18 divisiones británicas, podría seguir en abril de 1943. Los británicos accedieron, pero pronto comenzaron a dudar de la viabilidad de montar una invasión anfibia de Francia en fecha tan temprana.

Los intentos de concluir un acuerdo político anglo-soviético se renovaron sin resultado, pero una alianza anglo-soviética de 20 años se firmó el 26 de mayo de 1942; y aunque Churchill advirtió al ministro de Asuntos Exteriores soviético, Vyacheslav Mikhaylovich Molotov, que no esperara un segundo frente en Europa, Molotov pareció satisfecho por lo que le dijeron sobre los anglo-americanos. planes.

Visitando a Roosevelt nuevamente en la última parte de junio de 1942, Churchill en Hyde Park, Nueva York, y en Washington, DC, presionó para una operación conjunta revisada y ampliada en el norte de África antes de fin de año, en lugar de una acumulación para la invasión de Francia; pero los jefes conjuntos de los Estados Unidos resolvieron resueltamente este último plan. Después de un mayor debate y desacuerdo, en julio los Jefes Conjuntos estadounidenses cedieron al fin a la obstinación británica en favor de una empresa norteafricana: se decidió que "la antorcha", como esto combinaba los anglo-americanos. la operación se llamó, debe comenzar el otoño siguiente.

Ya el 17 de julio de 1942, Churchill había tenido que notificar a Stalin que los convoyes de suministros aliados en el norte de Rusia debían suspenderse debido a la actividad submarina alemana en la ruta marítima del Ártico (el 2 de junio un convoy de Islandia había perdido 23 de 34 buques ). Por lo tanto, era más incómodo informar a Stalin que no habría un segundo frente en Europa antes de 1943. A mediados de agosto de 1942, cuando Churchill fue a Moscú para dar la noticia, Stalin se enfureció contra el retiro del plan para un segundo frente en Europa, pero tuvo que admitir la lógica militar de la "antorcha".

Libia y Egipto, otoño 1941-verano 1942

En el desierto occidental, una ofensiva importante contra el frente de Rommel fue emprendida el 18 de noviembre de 1941 por el 8vo ejército británico, comandado por Cunningham bajo comando en jefe del sucesor de Wavell en el Oriente Medio, General Sir Claude Auchinleck. La ofensiva fue desviada. El general Neil Methuen Ritchie tomó el lugar de Cunningham el 25 de noviembre, todavía se criaron más tanques, y la presión reanudada de quince días obligó a Rommel a evacuar a Cyrenaica ya retirarse a Agedabia. Allí, sin embargo, Rommel fue finalmente, aunque meagrely, reforzado; y, después de repeler un ataque británico el 26 de diciembre, preparó una contraofensiva. Cuando los británicos todavía se imaginaban que sus fuerzas estaban irremediablemente paralizadas, atacó el 21 de enero de 1942 y, mediante una serie de golpes, llevó al 8vo Ejército de regreso a la línea Gazala-Bir Hakeim, justo al oeste de Tobruk.

Ambas partes fueron posteriormente reforzadas. Entonces, en la noche del 26-27 de mayo, Rommel pasó alrededor del flanco del sur de Ritchie con sus tres divisiones alemanas y dos italianas, dejando solamente cuatro divisiones italianas para hacer frente a la línea de Gazala. Aunque al principio Rommel hizo algún daño a los tanques británicos cuando entraron en acción poco a poco desde una posición débil, no logró romper a la costa detrás de Gazala. En un solo día se perdió un tercio de la fuerza del tanque de Rommel; y, después de otro esfuerzo infructuoso para llegar a la costa, decidió, el 29 de mayo, tomar una posición defensiva.

La nueva posición alemana, acertadamente conocida como Caldera, parecía ciertamente expuesta peligrosamente; y durante los primeros días de junio los británicos la atacaron continuamente desde el aire y desde el suelo, imaginando que la armadura de Rommel estaba finalmente atrapada. Los tanques británicos, sin embargo, persistieron en hacer ataques directos en pequeños grupos contra el Caldero y fueron golpeados con pérdidas muy pesadas; y Rommel, mientras tanto, aseguró su parte trasera y su línea de suministro abrumando varias posiciones aisladas británicas al sur.

Mientras que en mayo de 1942 los británicos habían tenido 700 tanques, con 200 más en reserva, contra el 525 de Rommel, para el 10 de junio su fuerza blindada actual se redujo a 170 por su derrochadora táctica contra el Caldero y la mayor parte de la reserva se agotó. De repente, el 11 de junio, Rommel golpeó hacia el este, para atrapar la mayor parte de la armadura británica restante en el fuego convergente de dos divisiones panzer. Al anochecer del 13 de junio, los británicos apenas habían quedado 70 tanques, y Rommel, con unos 150 todavía aptos para la acción, era el maestro del campo de batalla.

Los británicos comenzaron el 14 de junio un retiro precipitado de la línea Gazala hacia la frontera egipcia. Sin embargo, una guarnición de 33.000 hombres, con una inmensa cantidad de material, quedó en Tobruk, cuya retención Churchill, característicamente y desgraciadamente, insistió en sucesivos telegramas de Londres. La pronta reducción de Rommel de Tobruk, lograda el 21 de junio de 1942, fue sentido por Gran Bretaña como un desastre nacional después de la pérdida de Singapur; y el 80 por ciento del transporte con el cual Rommel persiguió el remanente del 8vo ejército hacia el este consistió en vehículos británicos capturados.

En este punto Auchinleck relevó a Ritchie de su comando y en una manera realista y soldierly ordenó un retratamiento británico general de nuevo al área de Alamein. Para el 30 de junio, los tanques alemanes presionaban contra las posiciones británicas entre El-Alamein (al-'Alamayn) y la Depresión de Qattara, unas 60 millas al oeste de Alejandría, después de un avance de más de 350 millas de Gazala. Hitler y Mussolini podían esperar que en cuestión de días Rommel fuera el amo de Egipto.

La primera batalla de El-Alamein que siguió, que duró a través de julio de 1942, marcó el final de las esperanzas alemanas de una victoria rápida. Las tropas de Rommel, que habían llegado tan lejos y tan rápido, estaban exhaustas; sus primeros asaltos no pudieron romper la defensa reunida por Auchinleck; y también fueron sometidos a golpes desconcertantes. En este punto, el respiro que Rommel tuvo que conceder a sus hombres le dio tiempo a Auchinleck para traer refuerzos. A finales de julio, Rommel sabía que era él, en lugar de Auchinleck, quien ahora estaba a la defensiva.

Auchinleck había salvado a Egipto al detener la invasión de Rommel, pero sus contraataques no lo habían hecho retroceder. A principios de agosto, cuando Churchill llegó a El Cairo para revisar la situación, Auchinleck insistió en posponer la reanudación de la ofensiva hasta septiembre, para que sus nuevas fuerzas pudieran aclimatarse y entrenarse adecuadamente para la guerra en el desierto. Impaciente de este retraso, Churchill quitó a Auchinleck del comando en jefe en el Oriente Medio y dio el poste al general Harold Alexander, mientras que el comando del 8vo ejército fue transferido eventual (después de la muerte repentina del primer candidato de Churchill) al general Bernard Ley Montgomery. Paradójicamente, Montgomery pospuso la reanudación de la ofensiva incluso más de lo que Auchinleck había deseado.

Mientras que los ingleses en el curso de agosto levantaron su fuerza en la armadura en el frente a unos 700 tanques, Rommel recibió solo refuerzo escaso en la forma de la infantería. Tenía, sin embargo, unos 200 tanques alemanes armados con armas de fuego y también 240 tanques italianos (de un modelo obsoleto). Con este armamento, en la noche del 30-31 de agosto de 1942, lanzó un nuevo ataque, con la intención de capturar por sorpresa los campos de minas en el sector sur del frente británico y luego conducir hacia el este con su armadura durante unos 30 kilómetros antes de girar hacia el norte en la zona de suministro del 8º Ejército en la costa. En el caso, los campos minados resultaron inesperadamente profundos, y al amanecer la punta de lanza de Rommel estaba a sólo ocho millas más allá de ellos. Las dos divisiones panzer alemanas de los Afrika Korps, retrasadas en su camino hacia el este y ya bajo ataque desde el aire, tuvieron que hacer su rueda hacia el norte a una distancia mucho más corta de la brecha que Rommel había planeado. Su asalto se dirigió principalmente a la posición ocupada por la 22ª Brigada Blindada británica, al suroeste de la cresta'Alam al-Halfa'. La escasez de combustible en el lado alemán y la defensa reforzada en los británicos, junto con la intensificación del bombardeo británico, deletrearon la derrota de la ofensiva, y Rommel el 2 de septiembre decidió hacer una retirada gradual.

Mariscal de campo Erwin Rommel

Mariscal de campo Erwin Rommel (a la derecha), comandante del Afrika Korps, con el mariscal de campo Albert Kesselring, comandante en jefe alemán, en Libia, septiembre de 1942.

La ofensiva de verano de los alemanes en el sur de Rusia, 1942

El plan alemán para lanzar otra gran ofensiva de verano se cristalizó en los primeros meses de 1942. La decisión de Hitler fue influenciada por sus economistas, quienes erróneamente le dijeron que Alemania no podía continuar la guerra a menos que obtuviera suministros de petróleo del Cáucaso. Hitler era el más sensible a tales argumentos porque coincidían con su creencia que otra ofensiva alemana drenaría así la mano de obra de la Unión Soviética que los E. no serían capaces de continuar la guerra. Su pensamiento fue compartido por sus generales, que habían sido impresionados por la prodigalidad con la que los soviéticos despilfarró a sus tropas en los combates de 1941 y la primavera de 1942. En este momento al menos 4.000.000 de soldados soviéticos habían sido asesinados, heridos o capturados, mientras que las bajas alemanas totalizaron sólo 1.150.000.

A comienzos del verano de 1942, la línea sur de Alemania se extendía desde Orël hacia el sur, al este de Kursk, pasando por Belgorod y al este de Járkov, hasta el bucle del soviético sobresaliente opuesto a Izyum, más allá del cual se dirigía hacia el sur hasta Taganrog. Mar de Azov. Antes de que los alemanes estuvieran listos para su ofensiva principal, el Ejército Rojo en mayo inició una campaña contra Jarkov; pero este esfuerzo prematuro sirvió realmente a los propósitos de los alemanes, ya que no sólo prevaleció las reservas soviéticas sino que también provocó una contraataque inmediata contra su flanco sur, donde los alemanes rompieron en el saliente y llegaron al río Donets cerca de Izyum. Los alemanes capturaron 240.000 prisioneros soviéticos en el cerco que siguió. En mayo también los alemanes expulsaron a los defensores soviéticos de la Península de Kerch de Crimea; y el 3 de junio los alemanes comenzaron un asalto contra Sebastopol, que, sin embargo, aguantó durante un mes.

El cruce de los alemanes de los Donets cerca de Izyum el 10 de junio de 1942 fue el preludio de su ofensiva de verano, lanzada finalmente el 28 de junio: el Grupo de Ejércitos B del Mariscal de Campo Maximiliano von Weichs, del sector Kursk-Belgorod del frente , golpeó hacia el medio Don River frente a Voronezh, de donde el 6to ejército del general Friedrich Paulus iba a rueda hacia el sudeste contra Stalingrad (Volgograd); y el grupo de ejército de la lista A, del sur delantero de Kharkov, con el 1r ejército de Panzer de Kleist, golpearon hacia el Don más bajo para tomar Rostov y empujar de allí hacia el noreste contra Stalingrad así como hacia el sur en los campos petrolíferos extensos de Caucasia. El Grupo de Ejércitos B barrió rápidamente a través de un tramo de 100 millas de llanura al Don y capturó Voronezh el 6 de julio. El 1r ejército de Panzer condujo 250 millas de su línea de salida y capturó Rostov el 23 de julio. para dividir sus tropas para que pudieran invadir el resto del Cáucaso y tomar la importante ciudad industrial de Stalingrado en el río Volga, 220 millas al noreste de Rostov. Esta decisión tendría consecuencias fatales para los alemanes, ya que carecían de los recursos para lograr y sostener con éxito estos dos objetivos.

Maikop (Maykup), el gran centro petrolero 200 millas al sur de Rostov, cayó a la columna derecha de Kleist el 9 de agosto y Pyatigorsk, 150 millas al este de Maikop, cayó a su centro el mismo día, mientras que el empuje proyectado contra Stalingrado , en la dirección opuesta a Rostov, se estaba desarrollando. La escasez de combustible, sin embargo, desaceleró el ritmo del progreso posterior de Kleist hacia el sudeste a través de las montañas del Cáucaso; y después de forzar un paso sobre el río Terek cerca de Mozdok a principios de septiembre, fue detenido definitivamente al sur de ese río. Desde finales de octubre de 1942 se estabilizó el frente caucásico; pero la titánica lucha por Stalingrado, que agotó la mano de obra que podría haber ganado la victoria de los alemanes en el Cáucaso, debía reñir, fatalmente, durante tres meses más (véase Stalingrado y la retirada alemana, verano de 1942 a febrero de 1943). Sin embargo, ya era evidente que la nueva ofensiva de Hitler había quedado por debajo de sus objetivos, y el chivo expiatorio esta vez fue Halder, quien fue reemplazado por Kurt Zeitzler como jefe del Estado Mayor del ejército.

Los primeros éxitos decisivos de los aliados


Las Islas Salomón, Papua, Madagascar, las Aleutianas y Birmania, julio 1942-mayo 1943


El 2 de julio de 1942, los Jefes de Estado Mayor Conjunto de Estados Unidos ordenaron ofensivas limitadas en tres etapas para recapturar el área Nueva Bretaña-Nueva Irlanda-Salomón-Nueva Guinea: primero, el embargo de Tulagi y de las Islas Santa Cruz, con posiciones adyacentes ; segundo, la ocupación de las Salomón centrales y septentrionales y de la costa noreste de Nueva Guinea; tercero, la incautación de Rabaul y de otros puntos del archipiélago de Bismarck.

El 6 de julio los japoneses desembarcaron tropas en Guadalcanal, una de las Salomón del sur, y comenzaron a construir una base aérea. El alto mando aliado, temiendo que avanzaran los avances japoneses hacia el sudeste, se dirigió a la zona para desalojar al enemigo y obtener una base para avanzar más tarde hacia la base principal de Japón en el teatro, Rabaul. La 1ª División de Infantería de los Estados Unidos desembarcó en tierra el 7 de agosto y aseguró el aeródromo de Guadalcanal, el puerto de Tulagi y las islas vecinas al anochecer del 8 de agosto, la primera gran ofensiva aliada de la guerra del Pacífico. Durante la noche del 8 al 9 de agosto, los cruceros y destructores japoneses, intentando mantener a Guadalcanal, hundieron cuatro cruceros estadounidenses, sosteniendo un crucero hundido y otro dañado y luego hundidos. El 23 y 25 de agosto, en la Batalla de las Islas Salomón del Este, los japoneses perdieron un vehículo ligero, un destructor y un submarino y sufrieron daños a un crucero ya un transportista de hidroaviones, pero hundieron un destructor aliado y paralizaron un crucero. El 31 de agosto otro transportista estadounidense fue inhabilitado, y el 15 de septiembre los submarinos japoneses hundieron la avispa Wasp y dañaron un acorazado. Mientras tanto, más de 6.000 japoneses reforzaron su guarnición de Guadalcanal, atacando la cabeza de playa de los marines el 20-21 de agosto y el 12-14 de septiembre. El 18 de septiembre llegaron algunos refuerzos de Estados Unidos, ya mediados de octubre se vieron alrededor de 22.000 japoneses contra 23.000 tropas estadounidenses. Las batallas navales del Cabo Esperance y de las Islas Santa Cruz, en las que dos cruceros japoneses y dos destructores fueron hundidos y tres transportistas y dos destructores dañados a cambio de la pérdida de un porteador estadounidense y dos destructores, además de daños a otros seis barcos aliados - frustró un intento de reforzar aún más a las tropas terrestres japonesas, cuyo ataque resultó ser un fracaso (20-29 de octubre).

Marines estadounidenses que aterrizan en Guadalcanal

Marines estadounidenses que aterrizan en Guadalcanal, agosto de 1942.

Después de octubre, la fuerza aliada fue construida. Otro intento japonés de contra-refuerzo llevó a la batalla naval de Guadalcanal, que luchó el 13 y 15 de noviembre: le costó a Japón dos acorazados, tres destructores, un crucero, dos submarinos y 11 transportes y los Aliados (ahora bajo el almirante William F. Halsey) dos cruceros y siete destructores hundidos y un acorazado y un crucero dañado. Sólo 4.000 soldados japoneses de 12.500 lograron llegar a tierra, sin equipo; y el 30 de noviembre ocho destructores japoneses, intentando atraer más tropas, fueron golpeados en la batalla de Tassafaronga, perdiendo un destructor hundido y uno mutilado, a un costo aliado de un crucero hundido y tres dañados.

Para el 5 de enero de 1943, la guarnición aliada de Guadalcanal totalizó 44,000, contra 22,500 japoneses. Los japoneses decidieron evacuar la posición, llevando a 12.000 hombres a principios de febrero en atrevidas carreras de destructor. En la guerra terrestre las pérdidas japonesas fueron más de 24.000 para la campaña de Guadalcanal, las pérdidas aliadas de 1.600 muertos y 4.250 heridos (cifras que ignoran el mayor número de víctimas de la enfermedad). El 21 de febrero, la infantería de los E. comenzó a ocupar las islas de Russell, para apoyar avances en Rabaul.

Antes de que los planes de Allied para asegurar el este de Nueva Guinea se hubieran implementado, los japoneses habían aterrizado cerca de Gona en la costa norte de Papua (la extremidad suroriental de la gran isla) el 24 de julio de 1942, en un intento de llegar a Port Moresby por tierra, a través del sendero Kokoda. Las avanzadas unidades japonesas del norte, a pesar de la oposición australiana, habían alcanzado una cresta a 32 millas de Port Moresby a mediados de septiembre. Luego, sin embargo, tuvieron que retirarse exhaustos a Gona ya la cercana Buna, donde había unos 7.500 japoneses reunidos para el 18 de noviembre. Al día siguiente la infantería estadounidense los atacó allí. Cada lado fue reforzado posteriormente; pero los australianos tomaron Gona el 9 de diciembre y la aldea Buna de los americanos el 14 de diciembre. La estación del gobierno de Buna cayó a los aliados el 2 de enero de 1943, Sanananda el 18 de enero y toda la resistencia japonesa en Papúa cesó el 22 de enero.

El regreso de Guadalcanal y Papua terminó con la unidad japonesa hacia el sur, y las comunicaciones con Australia y Nueva Zelanda estaban ahora seguras. En total, Papúa costó a Japón cerca de 12.000 muertos y 350 capturados. Las pérdidas aliadas fueron de 3.300 muertos y 5.500 heridos. Las fuerzas aéreas aliadas habían desempeñado un papel particularmente importante, interceptando las líneas de suministro japonesas y transportando suministros y refuerzos aliados.

Japón, después de haber perdido Guadalcanal, luchó ahora defensivamente, con perspectivas cada vez peores. Su último esfuerzo por reforzar la posición de Lae-Salamaua en Nueva Guinea desde el bastión de Rabaul fue un desastre: en la Batalla del Mar de Bismarck, del 2 al 4 de marzo de 1943, los japoneses perdieron cuatro destructores y ocho transportes y sólo 1.000 de las 7.000 tropas llegaron a su destino. El 25 de marzo, el ejército japonés y los altos mandos de la Armada acordaron una política de fortalecimiento de la defensa de puntos estratégicos y de contraataque siempre que fuera posible, dando prioridad a la defensa de las posiciones japonesas restantes en Nueva Guinea con énfasis secundario en las Islas Salomón. Sin embargo, en las tres semanas siguientes, los Aliados mejoraron su posición en Nueva Guinea y la intervención japonesa se limitó a ataques aéreos. Antes de finales de abril, además, la Marina japonesa sufrió un desastre: el genio guía del esfuerzo japonés de guerra, Yamamoto, fue enviado a finales de marzo para comandar a las fuerzas basadas en Rabaul, pero murió en una emboscada aérea estadounidense en un vuelo a Bougainville

El desarrollo de la guerra de los Aliados contra Japón también tuvo lugar fuera de la zona suroeste del Pacífico. Las fuerzas británicas en el verano de 1942 invadieron Vichy francés Madagascar. Una nueva ofensiva británica en septiembre de 1942 invadió la isla; las hostilidades cesaron el 5 de noviembre y una administración francesa libre de Madagascar asumió el cargo el 8 de enero de 1943. En el Pacífico Norte, mientras tanto, los Estados Unidos habían decidido expulsar a los japoneses de las Aleutianas. Habiendo desembarcado fuerzas en Adak en agosto de 1942, comenzaron los ataques aéreos contra Kiska y Attu de Adak el mes siguiente y de Amchitka también en enero siguiente, mientras que un bloqueo naval impidió a los japoneses reforzar sus guarniciones. Finalmente, tropas estadounidenses, sin pasar por Kiska, invadieron Attu el 11 de mayo de 1943 para matar a la mayoría de los 2.300 defensores de la isla en tres semanas de combates. Los japoneses evacuaron entonces a Kiska. Bases en las Aleutianas desde entonces facilitaron el bombardeo de los Aliados de las Islas Kuriles.

Birmania, otoño 1942-verano 1943


En el frente birmano los Aliados encontraron que podían hacer poco para desalojar a los japoneses de su ocupación de ese país, y lo poco que los Aliados intentaron resultó abortivo. Los "Chindits" del general de brigada Orde Wingate, que eran grupos de penetración de largo alcance dependiendo de los suministros del aire, cruzaron el río Chindwin en febrero de 1943 y fueron inicialmente exitosos en cortar las comunicaciones japonesas en el ferrocarril entre Mandalay y Myitkyina. Pero los Chindits pronto se encontraron en un terreno desfavorable y en grave peligro de cerco, y así regresaron a la India.

En mayo de 1943, sin embargo, los aliados reorganizaron su sistema de mando para el sudeste asiático. El vicealmirante Lord Louis Mountbatten fue nombrado comandante supremo del Comando del Sudeste Asiático (SEAC), y Stilwell fue nombrado diputado de Mountbatten. Stilwell, al mismo tiempo, era jefe de estado mayor de Chiang Kai-shek. Las fuerzas británico-indias destinadas a Birmania constituyeron el 14º Ejército, bajo el teniente general William Slim, cuyo control operativo Stilwell accedió a aceptar. Poco después, Auchinleck sucedió a Wavell como comandante en jefe en la India.

Batalla de Montgomery de El-Alamein y retiro de Rommel, 1942-43


Mientras Churchill seguía irritado en Londres por la demora de sus generales en reanudar la ofensiva en Egipto, Montgomery esperó siete semanas después de 'Alam al-Halfa' para estar seguro del éxito. Finalmente eligió comenzar su ataque en la noche del 23 al 24 de octubre de 1942, cuando habría luz de luna para el despeje de huecos en los campos de minas alemanes.

A mediados de octubre, el octavo ejército británico contaba con 230.000 hombres y 1.230 tanques armados dispuestos a actuar, mientras que las fuerzas germano-italianas sólo contaban con 80.000 hombres, con sólo 210 tanques de calidad comparable dispuestos; y en el apoyo aéreo los británicos disfrutaron de una superioridad de 1.500 a 350. Los ataques aéreos y submarinos aliados en las líneas de suministro del Eje a través del Mediterráneo, además, habían impedido que el ejército de Rommel recibiera suficientes reabastecimientos de combustible, municiones y alimentos; y el mismo Rommel, que había estado enfermo antes de'Alam al-Halfa', estaba convaleciente en Austria.

Los británicos lanzaron su ataque de infantería a El-Alamein a las 22:00 horas del 23 de octubre de 1942, pero encontraron que los campos de minas alemanes eran más difíciles de despejar de lo que habían previsto. Dos días después, sin embargo, algunos de esos tanques estaban desplegando seis millas más allá del frente original. Cuando Rommel, ordenado de regreso a África por Hitler, llegó al frente en la noche del 25 de octubre, la mitad de la armadura disponible de los alemanes ya estaba destruida. Sin embargo, el ímpetu del ataque británico se detuvo al día siguiente, cuando los cañones antitanques alemanes tomaron un pesado peaje de armadura tratando de profundizar la penetración hacia el oeste. En la noche del 28 de octubre Montgomery volvió la ofensiva hacia el norte de la cuña, pero esta unidad también tuvo un aborto. En la primera semana de su ofensiva, los británicos perdieron cuatro veces más tanques que los alemanes, pero todavía tenían 800 disponibles contra los 90 restantes.

Cuando Montgomery cambió la línea de ataque británica de nuevo a su dirección original, el 2 de noviembre de 1942, Rommel ya no era lo suficientemente fuerte como para soportarlo. Después de costosa resistencia durante el día, ordenó un retiro a Fuká (Fuká); pero en la tarde del 3 de noviembre el retiro fue derrotado fatalmente por Hitler, quien insistió en que se mantuviera la posición de Alamein. Las 36 horas perdidas al obedecer esta instrucción a larga distancia le costaron a Rommel su oportunidad de hacer una parada en Fuka: cuando volvió a su retiro, tuvo que correr mucho más atrás para escapar de los sucesivos intentos británicos de interceptarlo en la carretera de la costa por barridos de scythelike del Sur. Una quincena después de reanudar su retiro de El-Alamein, Rommel estaba a 700 millas al oeste, en la tradicional escalera de seguridad de Agheila. Cuando los ingleses tomaron su tiempo para montar sus ataques, él retrocedió más lejos por etapas: después de tres semanas, 200 millas a Buerat (al-Bu'ayrāt); después de tres semanas más, a mediados de enero de 1943, toda la distancia de 350 millas después de Trípoli a la Línea Mareth dentro de las fronteras de Túnez. Para entonces, la posición del Eje en Túnez estaba siendo golpeada desde el oeste, a través de la ejecución de la "antorcha".

Stalingrado y la retirada alemana, verano 1942-febrero 1943


El cuarto Ejército Panzer alemán, después de haber sido desviado hacia el sur para ayudar al ataque de Kleist a Rostov a finales de julio de 1942, fue redirigido hacia Stalingrado dos semanas después. Stalingrado era una gran ciudad industrial que producía armamento y tractores; se estiró durante 30 millas a lo largo de las orillas del río Volga. A finales de agosto, el avance del Noreste del 4to ejército contra la ciudad estaba convergiendo con el avance hacia el este del sexto ejército, bajo el general Friedrich Paulus, con 330.000 de las mejores tropas del ejército alemán. El Ejército Rojo, sin embargo, puso la resistencia más decidida, cediendo terreno sólo muy lentamente ya un alto costo como el 6 º Ejército se acercó a Stalingrado.

El 23 de agosto, una punta de lanza alemana penetró en los suburbios del norte de la ciudad, y la Luftwaffe llovió bombas incendiarias que destruyeron la mayor parte de la vivienda de madera de la ciudad. El 62 ° Ejército Soviético fue empujado de nuevo a Stalingrado propiamente dicho, donde, bajo el mando del general Vasili I. Chuikov, tomó una posición decidida. Mientras tanto, la concentración de los alemanes en Stalingrado drenaba cada vez más reservas de su cubierta de flanco, que ya estaba tensada al tener que estirarse hasta 400 millas a la izquierda (norte), hasta Voronezh, 400 a la derecha (sur) , hasta el río Terek. A mediados de septiembre los alemanes habían empujado a las fuerzas soviéticas en Stalingrado hasta que éste ocupaba sólo una franja de nueve millas de largo de la ciudad a lo largo del Volga, y esta franja tenía sólo dos o tres millas de ancho. Los soviéticos tuvieron que abastecer a sus tropas por barcaza y barco a través del Volga desde la otra orilla. En este punto Stalingrado se convirtió en el escenario de algunos de los combates más feroces y más concentrados de la guerra; calles, bloques y edificios individuales fueron combatidos por muchas pequeñas unidades de tropas ya menudo cambiaban de manos una y otra vez. Los edificios restantes de la ciudad fueron golpeados en escombros por el implacable combate cuerpo a cuerpo. El momento más crítico se produjo el 14 de octubre, cuando los defensores soviéticos tenían sus espaldas tan cerca del Volga que los pocos cruces de suministro restantes del río se produjeron bajo fuego de ametralladora alemana. Los alemanes, sin embargo, estaban desanimados por las grandes pérdidas, por la fatiga y por la llegada del invierno.

Una enorme contraofensiva soviética, planificada por los generales G.K. Zhukov, A.M. Vasilevsky y Nikolay Nikolayevich Voronov, fue lanzado el 19 y 20 de noviembre de 1942, en dos puntas de lanza, al norte y al sur del saliente alemán cuya punta estaba en Stalingrado. Las pinzas gemelas de esta contraofensiva golpearon los flancos del saliente alemán en los puntos cerca de 50 millas de norte y de 50 millas de sur de Stalingrad y fueron diseñadas para aislar a los 250.000 hombres restantes de los 6mos y 4tos ejércitos alemanes en la ciudad. Los ataques penetraron rápidamente en los flancos, y el 23 de noviembre los dos dientes del ataque se habían unido a unas 60 millas al oeste de Stalingrado; el cerco de los dos ejércitos alemanes en Stalingrado fue completo. El alto mando alemán instó a Hitler a permitir que Paulus y sus fuerzas rompieran el cerco y se reunieran con las principales fuerzas alemanas al oeste de la ciudad, pero Hitler no contemplaría una retirada del río Volga y ordenó a Paulus "ponerse de pie y luchar". Con el ajuste del invierno y la comida y los suministros médicos disminuyendo, las fuerzas de Paulus se hicieron más débiles. A mediados de diciembre, Hitler permitió a uno de los comandantes alemanes más talentosos, el Mariscal de Campo Erich von Manstein, formar un cuerpo especial de ejército para rescatar a las fuerzas de Paulus luchando hacia el este, pero Hitler se negó a dejar que Paulus luchara hacia el oeste al mismo tiempo tiempo para vincularse con Manstein. Esta decisión fatal condenó a las fuerzas de Paulus, ya que las principales fuerzas alemanas ahora simplemente carecían de las reservas necesarias para romper el cerco soviético de una sola mano. Hitler exhortó a las fuerzas alemanas atrapadas a luchar hasta la muerte, pero el 31 de enero de 1943, Paulus se rindió; 91,000 hombres congelados y hambrientos (todo lo que quedaba de los 6tos y 4tos ejércitos) y 24 generales se rindieron con él.

Además de ser la batalla más grande de la guerra, Stalingrado demostró ser el punto de inflexión de la lucha militar entre Alemania y la Unión Soviética. La batalla consumió preciosas reservas alemanas, destruyó dos ejércitos enteros y humilló la prestigiosa máquina de guerra alemana. También marcó la creciente habilidad y profesionalidad de un grupo de generales soviéticos más jóvenes que habían surgido como comandantes capaces, entre los cuales Zhukov era jefe.

Mientras tanto, a principios de enero de 1943, justo justo a tiempo, Hitler reconoció que el cerco de los alemanes en Stalingrado conduciría a un peor desastre a menos que retirara sus fuerzas del Cáucaso. Se ordenó a Kleist que se retirara, mientras que su flanco septentrional de 600 millas estaba todavía protegido por la resistencia desesperada del Paulus cercado. Las fuerzas de Kleist volvían a cruzar el Don en Rostov cuando Paulus se rindió por fin. Si Paulus se hubiera rendido tres semanas antes (después de siete semanas de aislamiento), la huida de Kleist habría sido imposible.

Incluso al oeste de Rostov había amenazas a la línea de retirada de Kleist. En enero, dos ejércitos soviéticos, el del general Nikolay Fyodorovich Vatutin y el otro bajo el general Filipp Ivanovich Golikov, habían cruzado el Don río arriba de Serafimovich y empujaban hacia el suroeste hacia los Donets entre Kamensk y Jarkov: las fuerzas de Vatutin, Izyum, tomó Lozovaya Junction el 11 de febrero, Golikov tomó Jarkov cinco días después. Más hacia el norte, un tercer ejército soviético, bajo el general Ivan Danilovich Chernyakhovsky, había iniciado una unidad hacia el oeste de Voronezh el 2 de febrero y había vuelto a Kursk el 8 de febrero. Así, los alemanes tuvieron que retirarse de todo el territorio que habían tomado en su gran ofensiva de verano en 1942. El Cáucaso volvió a manos soviéticas.

Se produjo un deshielo repentino que obstaculizó el transporte del Ejército Rojo de suministros y refuerzos a través de los hinchados cursos de los grandes ríos. Con el impulso de la contraofensiva soviética se frenó así, los alemanes hicieron bien su retirada al Dnepr por las rutas más fáciles del litoral del Mar Negro y pudieron, antes de finales de febrero de 1943, montar una contraofensiva propia.

La invasión del noroeste de África, noviembre-diciembre de 1942

Cuando los estrategas estadounidenses y británicos habían decidido sobre la "antorcha" (aterrizajes aliados en la costa occidental del norte de África) a finales de julio de 1942, quedaba por resolver los detalles prácticos de la operación. El propósito de la "antorcha" era doblar las fuerzas de Rommel entre las tropas de los E. en el oeste y las tropas británicas al este. Tras un considerable debate, finalmente se acordó que los desembarcos, bajo el mando supremo del general de división Dwight D. Eisenhower, se realizarían el 8 de noviembre en tres lugares cerca de Casablanca, en la costa atlántica de Marruecos y en las playas cercanas a Orán y cerca Argel en la costa mediterránea de Argelia. Los desembarques anfibios implicarían un total de aproximadamente 110.000 tropas, la mayoría de ellos americanos.

La conciliación de los franceses en cuyo territorio colonial se realizarían los desembarques era una cuestión más delicada. Todo el norte de África del norte seguía siendo leal al gobierno de Vichy del mariscal Pétain, con el cual los Estados Unidos, a diferencia de Gran Bretaña, todavía mantenían formalmente relaciones diplomáticas. Así, el comandante en jefe francés en Argelia, el general Alphonse Juin, y su homólogo en Marruecos, el general Charles-Auguste Noguès, estaban subordinados al comandante supremo de todas las fuerzas de Vichy, a saber, el almirante Jean-François Darlan. Los diplomáticos y generales americanos trataron de obtener la colaboración de estos oficiales con los Aliados en los desembarcos, ya que era vital tratar de evitar una situación en la que las tropas francesas de Vichy soportaran resistencia armada a los desembarques en las playas.

Los desembarcos estadounidenses en Argel comenzaron el 8 de noviembre y fueron recibidos por una pequeña resistencia francesa. Los aterrizajes simultáneos cerca de Orán encontraron resistencia más dura, y el 9 de noviembre todo el plan de operaciones de Estados Unidos fue dislocado por un contraataque francés en la cabeza de playa de Arzew. Alrededor de Casablanca, los desembarcos de los Estados Unidos se realizaron sin dificultad, pero la resistencia se desarrolló cuando los invasores intentaron expandir sus cabezas de playa. El 10 de noviembre, sin embargo, la lucha fue cancelada; y al día siguiente las autoridades francesas en Marruecos concluyeron un armisticio con los americanos.

El aterrizaje en Argel, mientras tanto, fue complicado por el hecho de que Darlan mismo estaba en la ciudad en ese entonces. La situación estaba confusa, con algunas tropas francesas leales a Pétain, mientras que otras apoyaban a De Gaulle y al general francés anti-Vichy que los Aliados patrocinaban en el norte de África, Henri Giraud.

El 11 de noviembre de 1942, en reacción a los desembarcos aliados, las fuerzas alemanas e italianas invadieron el sur de Francia, el territorio metropolitano hasta entonces bajo la autoridad inmediata de Pétain. Este acontecimiento ayudó a Noguès ya los otros comandantes franceses en Argelia a dar su consentimiento a las propuestas de Darlan para un acuerdo de trabajo con los aliados, incluyendo el reconocimiento de Giraud como comandante militar en jefe de las fuerzas francesas. Concluido el 13 de noviembre, el acuerdo fue respaldado rápidamente por Eisenhower. El África Occidental Francesa, incluido el Senegal, con el puerto de Dakar, también siguió el ejemplo de Darlan. Los alemanes, sin embargo, al minar la salida del puerto de Toulon, anticiparon planes para el escape de la flota francesa principal de la Francia metropolitana al norte de África: el 27 de noviembre, las tripulaciones francesas hundieron sus naves para evitar la captura. El 24 de diciembre de 1942, Darlan fue asesinado; tanto los círculos realistas como los gaullistas en el norte de África se habían opuesto firmemente a él por razones políticas. Giraud tomó su lugar, por un tiempo, como alto comisionado francés en el norte de África.

Túnez, noviembre 1942-mayo 1943


Las tropas del Eje habían comenzado a llegar a Túnez el 9 de noviembre de 1942, y se reforzaron en la siguiente quincena hasta que llegaron a contar con unas 20.000 tropas de combate (que posteriormente fueron fuertemente reforzadas por el aire). Así, cuando el general británico Kenneth Anderson, designado para comandar la invasión de Túnez desde el oeste con el Ejército Aliado 1, inició su ofensiva el 25 de noviembre, la defensa fue inesperadamente fuerte. Para el 5 de diciembre, el avance del ejército primero fue comprobado a una docena de millas de Túnez y de Bizerte. Otros refuerzos permitieron al coronel general Jürgen von Arnim, que asumió el comando en jefe de la defensa del Eje en Túnez el 9 de diciembre, ampliar sus dos cabezas de puente en Túnez hasta que se fusionaron en una. Alemania e Italia habían ganado la carrera por Túnez, pero ahora sucumbirían a la tentación de retener su premio independientemente de la mayor necesidad de conservar sus fuerzas para la defensa de Europa.

Después de que Rommel hubiese caído de Libia a la Línea Mareth a mediados de enero de 1943 (véase la Batalla de El-Alamein y la retirada de Rommel, 1942-43 de Montgomery), dos ejércitos alemanes, Arnim y Rommel, sostenían el norte y el sur de el litoral oriental contra el 1r ejército de Anderson que ataca del oeste y contra el 8vo de Montgomery del sureste. Rommel juzgó que una contraataque debía ser entregada primero contra los aliados en el oeste. En consecuencia, el 14 de febrero las fuerzas del Eje lanzaron un ataque principal contra las fuerzas estadounidenses entre el paso de Fā'i in en el norte y Gafsa en el sur. Al oeste de Fā'iḍ, la 21 ª División Panzer, bajo el general Heinz Ziegler, destruyó 100 tanques estadounidenses y llevó a los estadounidenses a 50 millas. En el paso de Kasserine, sin embargo, los aliados pusieron para arriba una oposición más tiesa.

Cuando el 19 de febrero Rommel recibió autoridad para continuar su ataque, se le ordenó no avanzar contra Tébessa sino hacia el norte desde Kasserine contra Thala, donde, de hecho, Alexander lo esperaba. Habiendo superado la obstinada resistencia estadounidense en el paso de Kasserine el 20 de febrero, los alemanes entraron en Thala al día siguiente, sólo para ser expulsados ​​unas horas más tarde por las tropas de reserva de Alejandro. Habiendo perdido su oportunidad, Rommel comenzó una retirada gradual el 22 de febrero.

Los retrasos derivados de la frustración del golpe de Rommel contra el 1er Ejército redujeron la eficacia de su golpe contra el octavo. Mientras que el 26 de febrero de 1943, Montgomery había tenido sólo una división frente a la línea Mareth, cuadruplicó su fuerza en la semana siguiente, reuniendo 400 tanques y 500 cañones antitanques. El ataque de Rommel, el 6 de marzo, fue detenido tempranamente, y 50 tanques alemanes fueron perdidos. Un hombre enfermo y un soldado decepcionado, Rommel renunció a su comando.

El primer ejército aliado reanudó la ofensiva el 17 de marzo, con ataques del Cuerpo de los E. II, bajo el general George Patton, en las carreteras a través de las montañas, con el objetivo de cortar la línea de refugio de Afrika Korps hasta Túnez; pero estos ataques fueron controlados por los alemanes en los pasos. Sin embargo, en la noche del 20 al 21 de marzo, el 8º Ejército británico lanzó un ataque frontal a la Línea Mareth, combinado con un movimiento de avance del Cuerpo de Nueva Zelanda hacia el-Hamma (al-Ḥāmmah) en la retaguardia alemana; y pocos días después, viendo el asalto frontal haber fracasado, Montgomery cambió el peso principal de su ataque al flanco. Amenazados de cerco, los alemanes decidieron abandonar la línea Mareth, que el octavo ejército ocupó el 28 de marzo; pero las defensas alemanas en el Hamma se mantuvieron el tiempo suficiente para permitir que el resto de Afrika Korps retrocediera sin mucha pérdida a una nueva línea en el Wādī al-'Akārīt, al norte de Gabès. La nueva línea, sin embargo, fue violada por el 8vo ejército el 6 de abril; y, mientras tanto, los estadounidenses avanzaban también en la parte posterior de las tropas del Eje desde Gafsa. A la mañana siguiente, el Afrika Korps se retiraba rápidamente hacia el norte a lo largo del litoral rumbo a Túnez y el 11 de abril se había unido con las fuerzas de Arnim para defender un perímetro de 100 millas que se extendía alrededor de Túnez y Bizerte.

Gracias a la rapidez de la retirada de Afrika Korps de Wādī al-'Akārīt, el alto mando alemán tuvo la oportunidad de retirar sus fuerzas de la grupa de Túnez a Sicilia, pero prefirió defender la indefendible grupa. Los defensores de hecho resistieron los ataques convergentes que el octavo y el primer ejército lanzaron contra el perímetro desde el 20 de abril hasta el 23 de abril; pero el 6 de mayo un ataque concentrado por artillería, aviones, infantería y tanques aliados fue lanzado en el frente de dos millas del valle de Medjerda (Majardah) que conduce a Túnez; y el 7 de mayo la ciudad cayó a las principales fuerzas armadas británicas, mientras que los estadounidenses y los franceses casi simultáneamente capturaron Bizerte. Al mismo tiempo, la línea de alejamiento de los alemanes en la península de Cap Bon fue cortada por la rápida rotación de una división blindada hacia el sudeste de Túnez. Un colapso general de la resistencia alemana siguió, los aliados que tomaban más de 250.000 prisioneros, incluyendo 125.000 tropas alemanas y Arnim mismo. El norte de África había sido liberado de las fuerzas del Eje y ahora estaba completamente en manos aliadas. Su captura aseguró la seguridad de los movimientos marítimos y navales aliados en todo el Mediterráneo, y el norte de África serviría de base para futuras operaciones aliadas contra la propia Italia.

El Atlántico, el Mediterráneo y el Mar del Norte, 1942–45


El año 1942 fue, en general, favorable para los submarinos alemanes. Primero, la entrada de Estados Unidos en la guerra les dio derecho a infestar la costa de los E. del Atlántico Norte; y no fue sino hasta mediados del año que la introducción de los Aliados del sistema de convoy desde el Caribe hacia el norte obligó a los asaltantes a ir tan lejos como las aguas entre Brasil y África Occidental. En segundo lugar, los U-tankers fueron desarrollados; es decir, grandes submarinos convertidos equipados para proporcionar combustible, torpedos y otros suministros a los submarinos que operan en aguas remotas. En el curso de 1942, los U-boats naufragaron más de 6,266,000 toneladas de embarque; y como en el mismo período su fuerza operativa aumentó de 91 a 212, parecía concebible que pudieran pronto anotar su objetivo deseado de 800.000 toneladas de hundimientos al mes.

En marzo de 1943 se vio el auge de la buena fortuna de los U-boats: su fuerza ascendió a 240; se hundió en ese mes 627.377 toneladas de embarque; y en la mayor convoy batalla de la guerra, cuando 20 de ellos atacaron dos convoyes fusionados en uno, se hundió 21 naves (141.000 toneladas) de 77 con la pérdida de sólo uno de su propio número. El anticlímax siguió, gracias a cinco desarrollos de la reacción de los Aliados: "grupos de apoyo" fueron reintroducidos; los portaaviones se hicieron progresivamente disponibles para escoltas; más y más aviones Liberator de largo alcance comenzaron a cubrir los convoyes en alta mar; los barcos estaban equipados con un radar de longitud de onda muy corta, cuyo sondeo era indetectable para los submarinos; y una ofensiva regular contra U-barcos en sus rutas del tránsito fue lanzada del aire (56 fueron destruidas en abril-mayo de 1943). Los U-boats se hundieron 327,943 toneladas en abril, 264,852 en mayo, sólo 95,753 en junio de 1943; y para el resto de la guerra los totales mensuales eran menos de 100.000 toneladas excepto en julio y septiembre de 1943 y en marzo de 1944.

A finales de 1944, los submarinos estaban equipados con el tubo de respiración con tubo de respiración, que les proporcionaba el oxígeno necesario para recargar sus baterías bajo el agua, convirtiéndolos de barcos torpederos sumergibles en submarinos casi completos prácticamente indetectables para el radar. Al mismo tiempo, entró en funcionamiento un nuevo modelo de submarino, con mayor velocidad y resistencia submarinas. Sin embargo, estas mejoras llegaron demasiado tarde porque los recursos de superficie y de aire de los Aliados para la protección de los convoyes ya eran abrumadores.

Guerra aérea, 1942-43


A principios de 1942, el mando de bombarderos de la RAF, encabezado por Sir Arthur Harris, comenzó una intensificación de la creciente ofensiva aérea estratégica de los Aliados contra Alemania. Estos ataques, dirigidos contra las fábricas, los depósitos de ferrocarriles, los astilleros, los puentes y las represas y contra las ciudades y pueblos, tenían por objeto tanto destruir las industrias bélicas de Alemania como privar a su población civil de su vivienda, minando así su voluntad de continuar guerra. El rasgo característico del nuevo programa fue su énfasis en el bombardeo de área, en el que los centros de las ciudades serían los puntos de mira para las incursiones nocturnas.

Puerto de Danzig en llamas después de un ataque de bombarderos aliados en la Segunda Guerra

Puerto de Danzig en llamas después de un ataque de bombarderos aliados en la Segunda Guerra Mundial.

Ya en marzo de 1942 se había realizado en Lübeck un bombardeo excepcionalmente destructivo, utilizando el método incendiario de los alemanes; y los ataques intensivos también se hicieron en Essen (sitio de las obras de municiones Krupp) y otras ciudades del Ruhr. En la noche del 30 al 31 de mayo, más de 1.000 bombarderos fueron enviados contra Colonia, donde causaron fuertes daños a un tercio de la zona construida de esa ciudad. Tales operaciones, sin embargo, llegaron a ser altamente costosas al comando del bombardero, particularmente debido a la defensa puesta por la fuerza de combate nocturna alemana. Interrumpido durante dos meses durante el cual los bombarderos concentraron su atención en las bases de U-boat en el Golfo de Vizcaya, la ofensiva aérea contra Alemania se reanudó en marzo de 1943. En los siguientes 12 meses, además, sus recursos se incrementaron formidablemente, que en marzo de 1944 la fuerza operativa diaria promedio del comando de bombarderos había aumentado a 974 de aproximadamente 500 en 1942. Estas cifras ayudaron a la RAF a concentrarse eficazmente contra objetivos industriales importantes, como los del Ruhr. Las fases de la reanudación de la ofensiva fueron: 1) la batalla del Ruhr, de marzo a julio de 1943, que comprende 18.506 incursiones y costó 872 aviones derribados y 2.126 dañados, siendo su operación más memorable la de la noche del 16 al 17 de mayo , cuando se rompió la presa de Möhne en la cuenca del Ruhr y la presa de Eder en la cuenca de Weser, (2) la batalla de Hamburgo, de julio a noviembre de 1943, que consistió en 17.021 incursiones y costó 695 bombarderos perdidos y 1.123 dañados, en parte a los nuevos dispositivos de radar antiradar y "H2S" de la ventana, logrando una medida sin precedentes de devastación, ya que cuatro de sus 33 acciones principales, con una pequeña ayuda de ataques menores, mataron a unas 40.000 personas y expulsaron a casi 1.000.000 de sus hogares, y (3) la batalla de Berlín, de noviembre de 1943 a marzo de 1944, que comprende 20.224 incursiones, pero que costó 1.047 bombarderos perdidos y 1.682 devueltos dañados y logrando, en conjunto, menos devastación que la Batalla de Hamburgo.

B-17 (Fortaleza voladora)

B-17 (Fortaleza voladora) bombarderos atacando una base de submarinos alemanes en Lorient, Francia, marzo de 1944.

La 8ª Fuerza Aérea de Estados Unidos, con sede en Gran Bretaña, también participó en la ofensiva estratégica contra Alemania desde enero de 1943. Sus bombarderos, Fortalezas Voladoras (B-17s) y Libertadores (B-24s) atacaron objetivos industriales a la luz del día. Sin embargo, demostraron ser muy vulnerables al ataque de los combatientes alemanes cada vez que iban más allá del alcance de su propia escolta de combatientes, es decir, más lejos de la distancia de Norfolk a Aachen: la incursión contra la importante fábrica de bolas de Schweinfurt, por ejemplo, el 14 de octubre de 1943, perdió 60 de los 291 bombarderos participantes, y 138 de los que regresaron fueron dañados. No fue hasta diciembre de 1943 cuando el P-51B (Mustang III) entró en funcionamiento con la 8ª Fuerza Aérea -un luchador de largo alcance que presagiaba un cambio en el equilibrio de la potencia aérea. Los alemanes, mientras tanto, continuaron aumentando su producción de aviones y, en particular, de sus luchadores muy exitosos.

Europa ocupada por los alemanes


La ideología racista de Hitler y su brutal concepto de política de poder le llevaron a perseguir ciertos objetivos en aquellos países europeos conquistados por los alemanes en el período 1939-42. Hitler pretendía que las zonas occidentales y septentrionales en las que se instalaran las administraciones civiles -los Países Bajos y Noruega- pasaran a formar parte del Reich o nación alemana. Aquellos países dejados por Alemania bajo administración militar (que originalmente habían sido impuestas en todas partes), como Francia y Serbia, serían eventualmente incluidos más libremente en un bloque europeo dominado por Alemania. Polonia y la Unión Soviética, por otra parte, serían una zona colonial para la colonización alemana y la explotación económica.

Sin tener en cuenta estas distinciones, las SS, el cuerpo de élite del Partido Nazi, poseían poderes excepcionales en toda Europa dominada por Alemania y con el paso del tiempo llegaron a desempeñar cada vez más funciones ejecutivas, incluso en aquellos países bajo administración militar. Del mismo modo, los poderes que Hitler le dio a Fritz Sauckel, su jefe de comisión de trabajo, para la inscripción obligatoria de trabajadores extranjeros en la industria armamentista alemana se aplicaron pronto a toda Europa dominada por Alemania y, en última instancia, convirtieron a 7.500.000 personas en obreros forzados o esclavos. Sin embargo, sobre todo había la Solución Final de la "cuestión judía" ordenada por Hitler, que significaba la exterminación física del pueblo judío en toda Europa dondequiera que el gobierno alemán estuviera en vigor o donde la influencia alemana fuera decisiva.

La solución final, es decir, el paso más allá de medias medidas como la concentración de los judíos de Polonia en ghettos superpoblados, se introdujo simultáneamente con los preparativos de Alemania para la campaña militar contra la Unión Soviética, ya que Hitler creía que la aniquilación de los comunistas implicaba no sólo el exterminio de la clase dominante soviética, sino también lo que él creía ser su "base biológica" -los millones de judíos en el oeste de Rusia y Ucrania. En consecuencia, con el inicio de la invasión de la Unión Soviética en 1941, los escuadrones móviles especiales de la matanza comenzaron sistemáticamente a tirar a la población judía en el territorio soviético conquistado en la parte posterior de los ejércitos alemanes que avanzaban; en pocos meses, hasta el final de 1941, habían matado a unas 1.400.000 personas. Mientras tanto, se hicieron planes en 1941 para exterminar de manera similar a los judíos de Europa central y occidental. En la Conferencia de Wannsee de jefes nazis y SS en enero de 1942, se acordó que esos judíos serían deportados y enviados a campos en el este de Polonia, donde serían asesinados en masa o hechos para trabajar como esclavos hasta que perecieran. En el período comprendido entre mayo de 1942 y septiembre de 1944, más de 4.200.000 judíos fueron asesinados en campos de exterminio como Auschwitz (Oświęcim), Treblinka, Belzec, Chełmno, Majdanek y Sobibor. Cerca de 5.700.000 judíos murieron en el curso de la solución final.

Mientras que Hitler destinaba a los judíos en su imperio a la exterminación física, consideraba a los eslavos, principalmente los polacos y los rusos, como "subhumanos" que debían ser sometidos a la diezmación continua y utilizados como un estanque de mano de obra barata, reducido a la esclavitud. Polonia se convirtió en el campo de entrenamiento para este propósito. Tras la conquista alemana de Polonia en 1939, Hitler ordenó a los SS que mataran a una gran parte de la intelectualidad polaca. Comenzó un reinado de terror contra las clases dominantes polacas de mentalidad nacionalista, y para el final de la guerra un total de 3.000.000 de polacos (además de 3.000.000 judíos polacos) habían sido asesinados. Hitler quería además que toda la masa de eslavos y bálticos en las partes ocupadas de la Unión Soviética estuviera indiscriminadamente sometida a la dominación alemana y debía ser explotada económicamente sin obstáculos ni compasión. En el evento, Ucrania fue el área principal objeto de explotación económica y también se convirtió en la principal fuente de trabajo esclavo. Cuando los ejércitos alemanes entraron por primera vez en Ucrania en julio de 1941, muchos ucranianos habían dado la bienvenida a los alemanes como sus libertadores del terror y la colectivización estalinistas. Pero esta buena voluntad pronto se convirtió en resentimiento cuando los alemanes requisaron grandes cantidades de grano de las granjas, deportaron a la fuerza a varios millones de ucranianos para trabajar en Alemania y se enfrentaron a brutales represalias contra civiles por actos de resistencia o sabotaje.

 tropas alemanas

Las tropas alemanas ejecutan un pequeño grupo de polacos.

Estas políticas inhumanas de ocupación se practicaron en mayor o menor medida en todos los países ocupados por los alemanes y el resultado fue el comienzo en 1940-41 de movimientos de resistencia armada y clandestina en esos países. La resistencia subterránea era especialmente eficaz en la Unión Soviética porque funcionaba detrás de los frentes en los que los ejércitos alemanes seguían en batalla con el Ejército Rojo. Los partidarios soviéticos, como se les llamaba, podían así recibir encubiertamente armas, equipo y dirección de las fuerzas soviéticas en el frente mismo. Los partidarios soviéticos, al igual que los miembros de otros movimientos de la Resistencia de la nación, acosaron e interrumpieron las actividades militares y económicas alemanas volando vertederos de municiones y comunicaciones y facilidades de transporte, saboteando fábricas, emboscando pequeñas unidades alemanas y recolectando inteligencia militar para el uso de los ejércitos aliados . En 1944 las organizaciones de la Resistencia en la Unión Soviética, Polonia, Yugoslavia, Francia y Grecia habían crecido bastante y mantenían a raya a muchas divisiones alemanas que eran muy necesarias en el frente de batalla. En Europa oriental y Yugoslavia, la Resistencia llegó a controlar grandes extensiones de tierra en áreas más inaccesibles como bosques, cordilleras y pantanos. Algunas organizaciones de la Resistencia, como los Partisans en Yugoslavia y el Movimiento de Liberación Nacional en Grecia, eran comunistas, mientras que otros, como el Maquis en Francia y el Ejército del Hogar en Polonia, abarcaban a personas de muchas persuasiones políticas diferentes, aunque invariablemente anti-fascistas.

Los intentos de las autoridades de ocupación alemanas de erradicar la Resistencia en la mayoría de los casos sólo sirvieron para alentar las llamas, debido al uso de represalias indiscriminadas contra civiles por parte de los alemanes. Se acepta generalmente que en 1944 los alemanes habían ganado la antipatía abrumadora de la mayor parte de la gente en las naciones ocupadas de Europa. Cabe señalar, sin embargo, que la ocupación alemana era en general mucho más dura en Europa oriental y los Balcanes que en Europa occidental. En la Unión Soviética, Polonia, Yugoslavia y Grecia, un proceso de guerrilla de la Resistencia y represalias nazis comenzó en 1941 y aumentó a un crescendo en 1943-44 cuando la furia del racismo nazi resultó en una guerra de aniquilación sobre los pueblos eslavos.

Casablanca y Trident, enero-mayo de 1943


Para decidir lo que se debe hacer después de la victoria en el norte de África, Roosevelt y Churchill, con sus asesores, se reunieron en Casablanca a mediados de enero de 1943. Después de largos argumentos, finalmente se acordó que Sicilia debería ser la próxima zona del Eje a ser tomada, Julio. Para la guerra contra Japón, se decidió que se realizarían dos operaciones ofensivas: MacArthur debería moverse hacia la base japonesa en Rabaul, en la isla de Nueva Bretaña; y los movimientos convergentes en Birmania deben ser hechos por los británicos del continente de la India y por los americanos del mar. Políticamente, la Conferencia de Casablanca debe su importancia al hecho de que, al final, Roosevelt anunció públicamente una demanda para la rendición incondicional de Alemania, Italia y Japón.

Conferencia de Casablanca; Giraud, Henri; Roosevelt, Franklin D .; Gaulle, Charles de; Churchill, Winston

Conferencia de Casablanca; Giraud, Henri; Roosevelt, Franklin D .; Gaulle, Charles de; Churchill, Winston
Líderes aliados (de izquierda a derecha) El general francés Henri Giraud, el presidente estadounidense Franklin D. Roosevelt, el general francés Charles de Gaulle y el primer ministro británico Winston Churchill en la Conferencia de Casablanca, en enero de 1943.

Tan sólo cuatro meses después de Casablanca se hizo necesario realizar otro Anglo-U.S. conferencia. A mediados de mayo de 1943, Roosevelt, Churchill y sus asesores se reunieron en Washington, DC, para la conferencia llamada Trident. Allí se confirmó efectivamente el proyecto siciliano, y la fecha del 1 de mayo de 1944 fue prescrito -en definitiva en los Estados Unidos, provisionalmente en los británicos- para el desembarque de 29 divisiones en Francia; pero la cuestión de si la conquista de Sicilia debía ser seguida, como propusieron los británicos, por una invasión de Italia quedó inestable.

El Frente Oriental, febrero-septiembre de 1943


La contraofensiva alemana de febrero de 1943 echó atrás a las fuerzas soviéticas que habían avanzado hacia el río Dnepr en el sector Izyum del frente, ya mediados de marzo los alemanes habían retomado Kharkov y Belgorod y habían restablecido un frente en el río Donets. Hitler también autorizó a las fuerzas alemanas a retroceder, en marzo, desde sus avanzadas posiciones frente a Moscú a una línea recta delante de Smolensk y Orël. Por último, existía la gran protuberancia soviética, o saliente, alrededor de Kursk, entre Orël y Belgorod, que se extendía por unas 150 millas de norte a sur y sobresalía 100 millas en las líneas alemanas. Este saliente irresistiblemente tentó a Hitler ya Zeitzler a emprender una ofensiva nueva y extremadamente ambiciosa en lugar de permanecer contentos para mantener su recién acortado frente.

Hitler concentró todos sus esfuerzos en esta ofensiva sin tener en cuenta el riesgo de que un ataque sin éxito lo dejaría sin reservas para mantener cualquier posterior defensa de su largo frente. La creciente dificultad de los alemanes para aumentar sus fuerzas con nuevos proyectos de hombres y equipo se reflejó en el aumento del retraso de ese año en la apertura de la ofensiva de verano. Después de tres meses de pausa, se cerró la campaña de invierno.

Por el contrario, el Ejército Rojo había mejorado mucho desde 1942, tanto en calidad como en cantidad. El flujo de nuevos equipos había aumentado considerablemente, al igual que el número de nuevas divisiones, y su superioridad numérica sobre los alemanes era ahora de 4 a 1. Mejor aún, su liderazgo había mejorado con la experiencia: los generales y los comandantes subalternos se habían vuelto más hábiles tácticos Eso ya se podía percibir en el verano de 1943, cuando los soviéticos esperaron a que los alemanes se pusieran en marcha y se comprometieran profundamente en una ofensiva, y por lo tanto estaban bien preparados para explotar la pérdida de equilibrio de los alemanes al lanzarse.

La ofensiva alemana contra el saliente de Kursk fue lanzada el 5 de julio de 1943, y en ella Hitler lanzó 20 divisiones de infantería y 17 divisiones blindadas que tenían un total de unos 3.000 tanques. Pero las columnas de los tanques alemanes se enredaron en los profundos campos minados que los soviéticos habían puesto, advertidos por la larga preparación de la ofensiva. Los alemanes avanzaron solamente 10-30 millas, y no se tomó ninguna bolsa grande de prisioneros soviéticos, puesto que el ejército rojo había retirado sus fuerzas principales del saliente antes de que el ataque alemán comenzara. Después de una semana de esfuerzo, las divisiones blindadas alemanas fueron seriamente reducidas por las bien preparadas defensas antitanques soviéticas en el saliente. El 12 de julio, cuando los alemanes comenzaron a retirarse, los soviéticos lanzaron una contraofensiva sobre las posiciones alemanas en el saliente y se reunieron con gran éxito, tomando Orël el 5 de agosto. Para entonces los alemanes habían perdido 2.900 tanques y 70.000 hombres en el Batalla de Kursk, que fue la mayor batalla de tanques de la historia. Los soviéticos siguieron avanzando constantemente, tomando Belgorod y luego Jarkov. En septiembre, el avance soviético se aceleró y, a finales de mes, los alemanes en Ucrania habían sido expulsados ​​al Dnepr.

El suroeste y el Pacífico Sur, junio-octubre de 1943


Una conferencia militar del Pacífico celebrada en Washington, DC, en marzo de 1943 produjo un nuevo calendario de operaciones que pedía el desarrollo de algunos contraataques contra los japoneses. La reducción de la amenaza de la gran base naval japonesa en Rabaul, por cerco si no por la captura de esa fortaleza, era un objetivo primordial para MacArthur.

Entre el 22 de junio y el 30 de junio de 1943, dos regimientos estadounidenses invadieron las islas Woodlark y Kiriwina (al noreste de la punta de Papua), desde donde los aviones podrían abarcar no sólo el Mar de Coral, sino también las aproximaciones a Rabaul y las Salomón. Al mismo tiempo, unidades estadounidenses y australianas avanzaron de Buna a lo largo de la costa de Nueva Guinea hacia Lae y Salamaua, mientras que otras fuerzas australianas avanzaron simultáneamente desde Wau en el interior; y en la noche del 29 al 30 de junio, las fuerzas estadounidenses aseguraron la Bahía de Nassau como base para nuevos avances contra las mismas posiciones.

Los aterrizajes estadounidenses en Nueva Georgia y en Rendova en las Islas Salomón, sin embargo, también realizados en la noche del 29 al 30 de junio, provocaron una fuerte oposición de los japoneses: entre el 5 y el 16 de julio en las batallas del Golfo de Kula y de Kolombangara, Los aliados perdieron un crucero y dos destructores y tuvieron otros tres cruceros lisiados; y los japoneses, aunque perdieron un crucero y dos destructores, pudieron desembarcar refuerzos considerables (desde Nueva Bretaña). Sólo un contra-refuerzo sustancial aseguró el grupo de islas de Nueva Georgia para los Aliados, quienes, además, comenzaron el 15 de agosto para extender su operación a la isla de Vella Lavella también. En los últimos dos meses de la lucha, que terminó con la evacuación japonesa de Vella Lavella el 7 de octubre, los japoneses derribaron un destructor aliado y paralizaron otros dos, pero perdieron otros seis; y su intento de defender a las Islas Salomón les costó 10.000 vidas, frente a los 1,150 muertos y 4.100 heridos de los estadounidenses.

Mientras tanto, aviones estadounidenses del 17 al 18 de agosto habían atacado bases japonesas en Wewak (en la costa de Nueva Guinea, al oeste de Lae) y destruido más de 200 aviones allí. El 4 de septiembre, una división australiana aterrizó cerca de Lae, y al día siguiente los paracaidenses estadounidenses cayeron en Nadzab, por encima de Lae, en el río Markham, donde pronto se les unió una división australiana. Salamaua cayó en manos de los aliados el 12 de septiembre, Lae el 16 de septiembre y Finschhafen, en la península de Huon, detrás de Lae, el 2 de octubre. El 30 de septiembre de 1943, los japoneses adoptaron una nueva decisión política: establecida desde el oeste de Nueva Guinea y las Carolinas hasta las Marianas en la primavera de 1944, a ser sostenida a toda costa, y también para ser utilizada como base para los contraataques.

Los Desembarques Aliados En Europa Y La Derrota De Las Potencias Del Eje


Desarrollos desde el otoño de 1943 hasta el verano de 1944


Sicilia y la caída de Mussolini, julio-agosto de 1943

La mayor desventaja estratégica de Hitler al oponerse a la inminente reintegración de los aliados en Europa estaba en la inmensa extensión de las conquistas alemanas, desde la costa oeste de Francia hasta la costa este de Grecia. Era difícil para él determinar dónde los Aliados atacarían a continuación. La mayor ventaja estratégica de los Aliados residía en la amplia variedad de objetivos alternativos y en las facultades de distracción que disfrutaban a través de su poder marítimo superior. Hitler, aunque siempre tuvo que protegerse contra una invasión de los canales de Inglaterra desde las costas de Inglaterra, tenía motivos para temer que los ejércitos angloamericanos en el norte de África pudieran aterrizar en cualquier parte de su frente sur entre España y Grecia.

Habiendo fracasado en salvar sus fuerzas en Túnez, el Eje tenía sólo 10 divisiones italianas de varias clases y dos unidades panzer alemanas estacionadas en la isla de Sicilia a mediados de 1943. Los Aliados, mientras tanto, se preparaban para lanzar unos 478.000 hombres a la isla, 150.000 de ellos en los tres primeros días de la invasión. Bajo el mando supremo de Alejandro, el 8vo ejército británico de Montgomery y el 7mo ejército americano de Patton serían aterrizados en dos estiramientos de la playa 40 millas de largo, 20 millas distantes de uno otro, los británicos en el sureste de la isla, los americanos en el sur . La superioridad aérea de los Aliados en el teatro mediterráneo era tan grande en ese momento -más de 4.000 aeronaves contra unos 1.500 alemanes e italianos- que los bombarderos del Eje habían sido retirados de Sicilia en junio a bases en el centro-norte de Italia.

El 10 de julio tropas aliadas marineras aterrizaron en Sicilia. Las defensas de la costa, tripuladas en gran parte por los sicilianos que no quieren convertir su patria en un campo de batalla por el bien de los alemanes, se derrumbaron rápidamente. Las fuerzas británicas habían despejado toda la parte sureste de la isla en los tres primeros días de la invasión. El camino de los aliados hacia Messina tomó entonces la forma de un movimiento tortuoso de los británicos alrededor del monte Etna, en combinación con un paseo hacia el este por los estadounidenses, que tomaron Palermo, en la mitad occidental de la costa norte, el 22 de julio. La fuerza blindada alemana en Sicilia había sido reforzada.

Después de los sucesivos desastres sostenidos por el Eje en África, muchos de los líderes italianos estaban desesperadamente ansiosos por hacer la paz con los Aliados. La invasión de Sicilia, que representaba una amenaza inmediata para el continente italiano, los llevó a la acción. En la noche del 24 al 25 de julio de 1943, cuando Mussolini reveló al Gran Consejo fascista que los alemanes pensaban en evacuar la mitad meridional de Italia, la mayoría del consejo votó a favor de una resolución contra él y renunció a sus poderes. El 25 de julio el rey Emmanuel III ordenó la detención de Mussolini y confió al mariscal Pietro Badoglio la formación de un nuevo gobierno. El nuevo gobierno entabló negociaciones secretas con los aliados, a pesar de la presencia de importantes fuerzas alemanas en Italia.

Pocos días después de la caída de Mussolini, el mariscal de campo Albert Kesselring, comandante en jefe alemán en Italia, decidió que las tropas del Eje en Sicilia debían ser evacuadas; el comandante italiano lo pensó también. Mientras que las acciones de la retaguardia sostuvieron a los aliados en Adrano (en la cara occidental del Etna) ya Randazzo (al norte), 40.000 alemanes y 60.000 tropas italianas fueron retirados con seguridad a través del estrecho de Messina al continente, sobre todo en la semana que terminaba el 16 de agosto de 1943, el día antes de la entrada de los aliados en Messina.

Los Aliados sufrieron unas 22.800 bajas en su conquista de Sicilia. Las potencias del Eje sufrieron unas 165.000 bajas, de las cuales 30.000 eran alemanas.

La Conferencia Cuadrante (Quebec I)

El éxito de la operación siciliana y la caída de Mussolini convirtieron al liderazgo militar y político estadounidense en partidarios de una campaña en Italia. Además, el Teniente General Sir Frederick Morgan, que después de Casablanca había sido nombrado Jefe de Gabinete del Comandante Supremo Aliado (COSSAC), produjo un plan detallado y realista para la invasión de Francia desde Gran Bretaña, permitiendo así a los estrategas estadounidenses calcular con mayor precisión cuánto de los recursos de los Aliados eran necesarios para ese propósito y cuánto se podría ahorrar para las operaciones en el Mediterráneo y en el Pacífico. Con respecto al Pacífico, los planes patrocinados por el almirante Nimitz para las operaciones contra las islas Gilbert y Marshall, aparte de la empresa contra Rabaul, fueron aprobados a principios de agosto de 1943.

 Primer Ministro canadiense W.L. Mackenzie King, el presidente de los Estados Unidos Franklin D. Roosevelt y el primer ministro británico Winston Churchill

(Desde la izquierda, sentado) Primer Ministro canadiense W.L. Mackenzie King, el presidente de los Estados Unidos Franklin D. Roosevelt y el primer ministro británico Winston Churchill en una conferencia aliada en Quebec, en 1943.

El nuevo giro del pensamiento estratégico requirió un nuevo Anglo-U.S. que tuvo lugar en Quebec a mediados de agosto de 1943 y recibió el nombre de código "Cuadrante". Después de un debate vigoroso, la cuestión del momento de "Overlord" se dejó abierta, pero se acordó que la fuerza de la fuerza de asalto debería superar la estimación original en un 25 por ciento, que el desembarco entre canales debería ser apoyado por un aterrizaje en el sur de Francia y que un oficial estadounidense debería estar al mando de "Overlord." También se decidió que un nuevo teatro de Asia Sudoriental la guerra debía organizarse bajo el mando británico.

La invasión de los aliados de Italia y el volte-face italiano, 1943

Desde Sicilia, los Aliados tenían una amplia gama de direcciones para su próxima ofensiva. Calabria, el "dedo del pie" de Italia, era el destino más cercano y más obvio posible, y el "shin" era también vulnerable; y el "talón" también era muy atractivo. Los dos cuerpos del ejército del 8vo ejército de Montgomery cruzaron el estrecho de Messina y aterrizaron en el "dedo del pie" de Italia el 3 de septiembre de 1943; pero, aunque la resistencia inicial era prácticamente insignificante, sólo progresaron muy lentamente, ya que el terreno, con sólo dos buenos caminos por las costas del gran dedo del pie calabreso, impidió el despliegue de grandes fuerzas. Sin embargo, el día del aterrizaje, el gobierno italiano aceptó por fin los términos secretos de los Aliados para una capitulación. Se comprendía que Italia sería tratada con indulgencia en proporción directa a la parte que tomaría, lo antes posible, en la guerra contra Alemania. La capitulación fue anunciada el 8 de septiembre.

El desembarco en la "espinilla" de Italia, en Salerno, justo al sur de Nápoles, fue iniciado el 9 de septiembre por el ejército estadounidense-británico 5, bajo el general Mark Clark. Transportado por 700 buques, 55.000 hombres hicieron el asalto inicial, y 115.000 más seguido. Al principio sólo se enfrentaron a la División Panzer Alemana; pero Kesselring, aunque tenía sólo ocho divisiones débiles para defender todo el sur y el centro de Italia, había tenido tiempo para planificar desde la caída de Mussolini y había estado esperando un golpe en la "espinilla." Su contragolpe hizo el éxito del aterrizaje de Salerno precario durante seis días, y no fue hasta el 1 de octubre que el V Ejército entró en Nápoles.

Por el contrario, el aterrizaje mucho más pequeño en el "talón" de Italia, que se había hecho el 2 de septiembre (el día anterior a la invasión del "dedo del pie"), tomó a los alemanes por sorpresa. A pesar de la escasez de su fuerza en hombres y en equipo, la expedición capturó dos buenos puertos, Taranto y Brindisi, en muy poco tiempo; pero carecía de los recursos para avanzar con prontitud. Casi una quincena pasó antes de que otra pequeña fuerza fuera desembarcada en Bari, el siguiente puerto considerable al norte de Brindisi, para empujar de allí sin oposición hacia Foggia.

Era la amenaza a su parte posterior del "talón" de Italia y de Foggia que había inducido a los alemanes a caer detrás de sus posiciones que defendían Nápoles contra el 5to ejército. Cuando el gobierno italiano, en cumplimiento de un acuerdo Badoglio-Eisenhower del 29 de septiembre, declaró la guerra contra Alemania el 13 de octubre de 1943, Kesselring ya estaba recibiendo refuerzos y consolidando el control alemán sobre el centro y el norte de Italia. El V Ejército fue inspeccionado temporalmente en el río Volturno, a sólo 20 millas al norte de Nápoles, luego de manera más duradera en el río Garigliano, mientras que el octavo ejército, que había hecho su camino desde Calabria hasta la costa adriática, también se mantuvo en el río Sangro. El otoño y el invierno pasaron sin que los aliados hicieran ninguna impresión notable en la línea Gustav de los alemanes, que funcionó para 100 millas de la boca del Garigliano a través de Cassino y sobre los Apennines a la boca del Sangro.

ruinas de Ortona, Italia,

Las ruinas de Ortona, Italia, después de la liberación del ejército alemán por las fuerzas canadienses, diciembre de 1943.

Los aliados occidentales y Stalin: El Cairo y Tehrān, 1943

Las relaciones entre los aliados occidentales y los Estados Unidos siguen siendo delicadas. Además de su incapacidad para satisfacer las demandas soviéticas de los convoyes de suministros y para una invasión temprana de Francia, los estadounidenses y los británicos se sintieron avergonzados por la discrepancia entre sus objetivos de guerra política y los de Stalin.

La diferencia más larga fue sobre Polonia. Mientras los polacos seguían luchando por los aliados y reconociendo la autoridad del gobierno polaco del general Wladyslaw Sikorski en el exilio, Stalin estaba tratando de conseguir que los aliados consintieran en la retención de la URSS después de la guerra de todo el territorio tomado de Polonia en virtud de los pactos germano-soviéticos de 1939. El 16 de enero de 1943, el gobierno soviético anunció que los polacos de los territorios fronterizos en disputa estaban siendo tratados como ciudadanos soviéticos y reclutados en el Ejército Rojo. El 25 de abril, el gobierno soviético rompió relaciones con los polacos de Londres, y Moscú posteriormente comenzó a construir su propio gobierno títere para la Polonia de posguerra.

Además de la disputa sobre Polonia, los aliados occidentales y los Estados Unidos también estaban en desacuerdo con respecto al destino de otros Estados europeos aún bajo dominio alemán; pero los norteamericanos y los británicos estaban realmente más interesados ​​en mantener el esfuerzo de guerra soviético contra Alemania que insistiendo, a riesgo de ofender a Stalin, en la aplicación detallada de sus propios objetivos de guerra fuerte pero vagamente enunciados.

Sextant, la conferencia de 22-27 de noviembre de 1943, para la que Churchill, Roosevelt y Chiang Kai-shek se reunieron en El Cairo, fue sobre la insistencia de Roosevelt dedicada principalmente a discutir planes para una operación británico-estadounidense en el norte de Birmania. Poco fue producido por Sextant excepto la Declaración de El Cairo, publicada el 1 de diciembre, una declaración adicional de objetivos de guerra. Prescribía, entre otras cosas, que Japón debía entregar todas las islas del Pacífico adquiridas desde 1914, retroceder a Manchuria, Formosa y los Pescadores a China, y abandonar todo otro territorio "tomado por la violencia y la codicia"; y, además, se estipuló que Corea debía ser independiente en su momento.

Desde El Cairo, Roosevelt y Churchill se dirigieron a Tehrān para encontrarse con Stalin en la conferencia de Eureka del 28 de noviembre al 1 de diciembre. Stalin renovó la promesa soviética de intervención militar contra Japón, pero quería sobre todo la seguridad de que Overlord ) tendría efectivamente lugar en 1944. Tranquilizado sobre esto por Roosevelt, declaró que el Ejército Rojo atacaría simultáneamente en el Frente Oriental. En el plano político, Stalin exigió ahora la costa báltica de Prusia del Este para los Estados Unidos, así como los territorios anexionados en 1939-40. El principal comunicado de la conferencia fue acompañado por una declaración conjunta que garantiza la restauración de Irán después de la guerra. De regreso a El Cairo, Roosevelt y Churchill pasaron seis días más, del 2 al 7 de diciembre, en charlas de personal para componer sus diferencias sobre estrategia. Finalmente acordaron que "Overlord" (con Eisenhower en el mando) debería tener la primera reclamación sobre los recursos.

Joseph Stalin, el presidente estadounidense Franklin D. Roosevelt y el primer ministro británico Winston Churchill

(De izquierda a derecha), el líder soviético Joseph Stalin, el presidente estadounidense Franklin D. Roosevelt y el primer ministro británico Winston Churchill en la Conferencia de Tehrān, en diciembre de 1943.

Estrategia alemana, desde 1943

A partir de finales de 1942, la estrategia alemana, cuya característica fue determinada por Hitler, tenía como único objetivo proteger el todavía inmenso área bajo control alemán -la mayor parte de Europa y parte de África del Norte- contra un ataque futurista soviético en el Frente Oriental y contra futuros Anglo-US ofensivas en los frentes sur y oeste. Las vagas esperanzas de los alemanes de que los aliados se encogerían de tareas tan costosas o de que la coalición "antinatural" del capitalismo occidental y del comunismo soviético se rompieran antes de lograr la victoria quedaron decepcionadas, por lo que Hitler, de acuerdo con su dictamen, una potencia mundial o no estar en absoluto ", conscientemente resuelto a presidir la caída de la nación alemana. Dio órdenes inflexibles por medio de las cuales se hacía a ejércitos enteros para mantener su posición en posiciones tácticamente desesperadas y se les prohibía rendirse bajo ninguna circunstancia. El éxito inicial de esta estrategia en la prevención de una derrota alemana durante la contraofensiva del invierno soviético de 1941-42 había cegado a Hitler a su impracticabilidad en las circunstancias militares muy diferentes en el Frente Oriental en 1943, momento en el que los alemanes simplemente carecían de tropas suficientes para defender un frente extremadamente largo contra fuerzas soviéticas mucho más numerosas. (En diciembre de 1943 las 3.000.000 de tropas alemanas se oponían a unas 5.500.000 tropas soviéticas.)

La estrategia de mantener a sus ejércitos estacionarios se hizo más fácil para Hitler por la ascendencia completa que había logrado sobre sus generales, que disputaron con Hitler sólo con el riesgo de perder sus mandos o peor. Se hicieron frecuentes cambios en el mando de los diversos ejércitos y ejércitos, de modo que, durante 1943-44, la mayoría de los talentosos comandantes que habían sido asociados con los éxitos pasados de Alemania fueron eliminados y todos los que se sospechaban de una actitud crítica en la sede fue silenciado.

A partir de 1943, la estrategia de Hitler, que desde el punto de vista político sigue siendo inexplicable para la mayoría de los historiadores occidentales, fue reforzar las fuerzas alemanas en Europa occidental a expensas de las del Frente Oriental. En vista del peligro de los grandes anglo-americanos. invasión de Europa occidental que parecía inminente a principios de 1944, la pérdida de alguna parte de sus conquistas orientales evidentemente le pareció a Hitler menos grave. Hitler continuó insistiendo en la primacía de la guerra en el oeste después del comienzo de la invasión aliada del norte de Francia en junio de 1944, y mientras sus ejércitos hicieron esfuerzos arduos para contener la cabeza de puente aliada en Normandía durante los próximos dos meses, Hitler aceptó el aniquilación del Centro del Grupo de Ejércitos Alemanes en el Frente Oriental por la ofensiva soviética de verano (de junio de 1944), que llevó al Ejército Rojo en unas semanas al río Vístula ya las fronteras de Prusia Oriental. Pero el Frente Occidental también se derrumbó en unas pocas semanas, después de lo cual los Aliados avanzaron a las fronteras occidentales de Alemania. Luego, siguiendo sus principios rectores, Hitler reunió en el frente occidental todo lo que quedaba de sus fuerzas allí y trató de conducir a los británicos y americanos de vuelta en lo que se conoció como la Batalla de las Ardenas. Esta campaña tuvo algunos éxitos, pero significó que las últimas unidades de Alemania fueron utilizadas en el Frente Occidental, mientras que el Ejército Rojo, superando en número a las restantes tropas alemanas en el este, reanudó su viaje en las fronteras orientales de Alemania y llegó al Oder al final de enero de 1945.

El Frente Oriental, Octubre 1943-Abril 1944

Al final de la primera semana de octubre de 1943, el Ejército Rojo había establecido varias cabezas de puente en la orilla derecha del río Dnieper. Entonces, mientras que el general N.F. El empuje de Vatutin contra Kiev atrajo la atención de los alemanes, el general Ivan Stepanovich Konev repentinamente empujó tan lejos adelante de la cabeza de puente de Kremenchug (más de la mitad río abajo entre Kiev y Dnepropetrovsk) que las fuerzas alemanas dentro de la gran curva del Dnieper al sur tendrían si Manstein no hubiera logrado el avance soviético justo a tiempo para liberarlos. A principios de noviembre el Ejército Rojo había llegado a la desembocadura del Dnieper también, y los alemanes en Crimea estaban aislados. Kiev, también, cayó a Vatutin el 6 de noviembre, y Zhitomir, 80 millas al oeste, y Korosten, al norte de Zhitomir, cayó en los próximos 12 días. Más al norte, sin embargo, los alemanes, que ya habían caído de Smolensk a una línea que cubría el Dnieper superior, repelieron con poca dificultad cinco impulsos soviéticos bastante previsibles hacia Minsk en el último trimestre de 1943.

Las fuerzas de Vatutin del sector de Zhitomir-Korosten avanzaron hacia el oeste a través de la frontera polaca de preguerra el 4 de enero de 1944, y aunque otro ataque alemano del flanco, por tropas tiradas de frentes adyacentes, los frenó abajo, alcanzaron Lutsk, 100 millas más lejos al oeste, un mes después. El ala izquierda de Vatutin, mientras tanto, rodó hacia el sur para converger con la derecha de Konev, de modo que 10 divisiones alemanas fueron cercadas cerca de Korsun, en la línea de Dnieper al sur de Kiev. En vano intentar salvar esas 10 divisiones, los alemanes tuvieron que abandonar Nikopol, en la curva del Dnieper, muy al sur, con sus valiosas minas de manganeso.

En marzo de 1944, el Ejército Rojo dio un triple empuje: Zhukov, que había sucedido al mando de Vatutin, se dirigió hacia el suroeste hacia Tarnopol, para desbordar a los alemanes en los tramos superiores del río Bug. El general Rodion Yakovlevich Malinovsky, en el sur, avanzó a través de la desembocadura del último río de la del Dnieper; y entre ellos Konev, golpeando sobre el tramo central del Bug, alcanzó el Dniester, 70 millas adelante, y logró cruzarlo. Cuando Zhukov había cruzado el río Prut superior y Konev amenazaba Iaşi en el tramo moldavo del río, las montañas cárpatas eran la única barrera natural que permanecía entre el ejército rojo y la llanura húngara. Las tropas alemanas ocuparon Hungría el 20 de marzo, ya que Hitler sospechaba que el regente húngaro, el almirante Miklós Horthy, podría no resistir al Ejército Rojo al máximo.

Un contragolpe alemán desde el área de Lwów en el sur de Polonia contra el flanco extendido de Zhukov a principios de abril no sólo puso fin a la exagerada presión de este último sobre el Paso Tátaro (Yablonitsky) a través de los Cárpatos sino que también hizo posible la retirada de algunas de las fuerzas alemanas en peligro de extinción por la operación de marzo del Ejército Rojo. Konev, también, fue detenido delante de Iaşi; pero su izquierda se desplazó hacia el sur por el Dniester para converger con la impulsión de Malinovsky hacia Odessa. Ese gran puerto cayó en manos del Ejército Rojo el 10 de abril. El 9 de mayo, los alemanes de Crimea abandonaron Sevastopol, atrapados como estaban entre las tenazas soviéticas del continente al norte del istmo y desde el este a través del estrecho de Kerch.

En el extremo norte del Frente Oriental, una ofensiva soviética en enero de 1944 había sido seguida por una retirada alemana ordenada de las franjas de la zona sitiada de Leningrado a una línea más corta explotando los grandes lagos más al sur. El retiro fue beneficioso para los alemanes, pero sacrificó su vínculo terrestre con los finlandeses, que ahora no se encontraban en mejor situación de lo que habían sido en 1939-40. Finlandia en febrero de 1944 buscó un armisticio de los Estados Unidos, pero los términos de este último resultaron inaceptables.

La guerra en el Pacífico, octubre de 1943-agosto de 1944

Teniendo en cuenta que podría ser necesario que invadieran el propio Japón, los Aliados elaboraron nuevos planes a mediados de 1943. La ofensiva principal, se decidió, debería ser del sur y del sureste, a través de las Filipinas y de Micronesia (en lugar de las aleutianas en el Pacífico Norte o del continente asiático). Mientras que la ocupación de Filipinas interrumpiría las comunicaciones japonesas con las islas de las Indias Orientales al oeste de Nueva Guinea y con Malaya, la conquista de Micronesia, desde Gilberts por los Marshalls y Carolines hasta las Marianas, no sólo ofrecería la posibilidad de Japoneses en un enfrentamiento naval pero también ganan bases para los ataques aéreos pesados ​​en el continente japonés antes de la invasión.

Para el acercamiento a Filipinas, era requisito previo, por un lado, completar el cerco de Rabaul, anulando así la amenaza de las posiciones japonesas en las Islas Salomón y en el Archipiélago de Bismarck (Nueva Bretaña, Nueva Irlanda, etc.) y, por el otro, reducir la ocupación japonesa en el oeste de Nueva Guinea. Gran énfasis, sin embargo, se puso en el avance a través del Pacífico central a través de Micronesia, que se inició a través de los Gilberts.

El cerco de Rabaul

Allied se mueve para aislar la gran guarnición japonesa en Rabaul procedió por tierra y aire. El cerco de Rabaul por tierra comenzó durante octubre y noviembre de 1943 con la captura por las tropas neozelandesas de las islas del Tesoro en las Salomón y fue acompañado el 1 de noviembre por un desembarco estadounidense en la bahía de la emperatriz Augusta al oeste de Bougainville. Los refuerzos estadounidenses repelieron los contraataques japoneses en diciembre, cuando derribaron dos destructores, y en marzo de 1944, cuando mataron a casi 6.000 hombres. Lo que quedaba de la guarnición japonesa en Bougainville ya no era capaz de combatir, aunque no se rindió hasta el final de la guerra.

Continuando con el acercamiento a Rabaul, las tropas estadounidenses aterrizaron el 15 de diciembre en Arawe en la costa suroeste de Nueva Bretaña, distrayendo así la atención japonesa desde el cabo Gloucester, en la costa noroeste, donde un aterrizaje importante fue hecho el 26 de diciembre. , la pista de aterrizaje en el cabo Gloucester había sido capturada y las líneas de defensa establecidas. Talasea, a medio camino de Rabaul, cayó en marzo de 1944. La conquista del oeste de Nueva Inglaterra aseguró el control aliado de los estrechos de Vitiaz y Dampier entre esa isla y Nueva Guinea.

Marines de los E.U

Marines de los E.U. que bombardean posiciones japonesas en el cabo Gloucester, isla de New Britain, Nueva Guinea, durante la Segunda Guerra Mundial.

Al construir bases aéreas en cada isla que capturaron, los Aliados bloquearon sistemáticamente cualquier movimiento hacia el oeste que los japoneses pudieran haber hecho: las tropas de Nueva Zelanda tomaron las Islas Verdes al sudeste de Nueva Guinea el 15 de febrero; y las fuerzas estadounidenses invadieron Los Negros en las Islas del Almirantazgo el 29 de febrero y capturaron a Manus el 9 de marzo.

Con la caída de las Islas Emirau el 20 de marzo, el dominio de los Aliados sobre Rabaul y Kavieng era prácticamente completo, de modo que podían desde ahora ignorar a los 100.000 japoneses inmovilizados allí.

Nueva Guinea Occidental

Antes de que pudieran empujar hacia el norte hacia las Filipinas, los Aliados tuvieron que someter a la japonesa Nueva Guinea. Los soldados de los EEUU tomaron Saidor, en la península de Huon, el 2 de enero, 1944, y establecieron una base aérea allí; y los australianos tomaron Sio, al este de Saidor, el 16 de enero. Entonces los refuerzos fueron aterrizados en Mindiri, al oeste de Saidor, el el 5 de marzo, y la infantería australiana comenzó a moverse hacia el oeste encima de la costa, tomar Bogadjim, Madang, y Alexishafen.

Bajando la bahía de Hansa (que fue capturada eventual el 15 de junio) y Wewak, adonde los japoneses se habían retirado, los aliados, el 22 de abril de 1944, hicieron dos aterrizajes simultáneos en Hollandia: habiendo destruido ya 300 aviones japoneses, los campos de aviación en cuatro días. En los meses siguientes Hollandia se convirtió en una base principal y un puesto de comando para el área pacífica del sudoeste. Los aliados también tomaron Aitape, en la costa al este de Hollandia, y lo mantuvieron contra los contraataques por más de 200.000 Wewak-basado japonés durante julio y agosto. Biak, la isla que custodiaba la entrada a la bahía de Geelvink, al oeste de Hollandia, fue invadida por tropas estadounidenses el 27 de mayo de 1944; pero la defensa japonesa se mantuvo hasta principios de agosto. Aunque la más occidental de Nueva Guinea también cayó a los Aliados en agosto de 1944, la guarnición japonesa en Wewak se mantuvo hasta el 10 de mayo de 1945.

El Pacífico central

Aunque los Jefes de Estado Mayor Conjunto de Estados Unidos no previeron ninguna ofensiva importante hacia el oeste a través del Pacífico hacia Formosa hasta mediados de 1944, decidieron lanzar una ofensiva limitada en el Pacífico central en 1943, esperando así acelerar el ritmo de la guerra y dibujar el japonés lejos de otras áreas. En consecuencia, las fuerzas centrales del Pacífico Nimitz’invadieron las islas Gilbert, el 23 de noviembre de 1943. Makin cayeron fácilmente, pero bien fortificadas defensas japonesas en Tarawa cuestan al marines estadounidenses 1.000 muertos y 2.300 heridos. Las pérdidas japonesas en los Gilbert ascendieron a unos 8.500 hombres.

Tropas de los EEUU

Tropas de los EEUU que avanzaban en Tarawa, islas de Gilbert, en 1943, durante la Segunda Guerra Mundial.

Habiendo sido obligados a ceder a los Gilberts, los japoneses eligieron al lado para defender a los Marshall, con el fin de absorber las fuerzas aliadas y de agotar las extensas líneas de suministro de estos últimos. Nimitz sometió al atolón de Kwajalein, que él eligió primero para atacar, a tan pesado bombardeo preliminar que la infantería de los E. podría aterrizar en él el 31 de enero de 1944; y las fuerzas estadounidenses se trasladaron a Enewetak el 17 de febrero.

Marines de los EEUU en la playa del islote de Namur

Marines de los EEUU en la playa del islote de Namur, atolón de Kwajalein, el primer de las islas de Marshall a ser tomado de Japón en enero-febrero 1944.

En apoyo de los desembarques en los Marshalls, la flota estadounidense, el 17 de febrero de 1944, inició una serie de ataques diurnos y nocturnos contra la base japonesa en Truk en las Islas Carolinas, donde destruyeron unos 300 aviones y 200.000 toneladas de mercantes. De ahora en adelante, los Aliados podrían ignorar con confianza a Truk y evitarlo.

El siguiente objetivo de los aliados, para el cual se requerían más de 500 buques y 125.000 tropas, era reducir las Islas Marianas, a 1.000 millas de Enewetak ya 3.500 millas de Pearl Harbor. Frente a esta amenaza, después de la destrucción de Truk, los japoneses prepararon a toda prisa un nuevo plan de defensa, la "Operación A", dependiendo de sus 1.055 aviones terrestres restantes en las Marianas, en las Carolinas y en el oeste de Nueva Guinea. y la intervención decisiva de una fuerza marítima, que debería incluir nueve portaaviones con 450 aviones. Pero en la primavera de 1944 la fuerza aérea japonesa aún estaba más agotada y, además, el 31 de marzo, el patrocinador del plan, el almirante Koga Mineichi (sucesor de Yamamoto) y su personal murieron en un desastre aéreo. Cuando, el 15 de junio, dos divisiones de los Marines estadounidenses desembarcaron en la isla de Saipán en las Marianas, los 30.000 defensores japoneses presentaron una resistencia tan feroz que se necesitó una división del ejército para reforzar a los Marines. Utilizando las mismas tácticas defensivas que en otras pequeñas islas, los japoneses se habían fortificado en cuevas subterráneas y búnkers que ofrecían protección contra la artillería estadounidense y el bombardeo naval. A pesar de esto, los defensores japoneses fueron gradualmente comprimidos en bolsillos cada vez más pequeños, y ellos mismos terminaron la resistencia más organizada con un contraataque suicida el 7 de julio, el más grande de su tipo durante la guerra.

Marines de los EEUU que vienen a tierra bajo fuego japonés en Saipan

Marines de los EEUU que vienen a tierra bajo fuego japonés en Saipan, Islas de Mariana, 1944.

La pérdida de Saipán fue un desastre para Japón, que cuando se anunció la noticia en Tokio, el primer ministro, Tōjō Hideki, y todo su gabinete renunciaron. Para los realistas del alto mando japonés, la pérdida de las Marianas significaba la pérdida definitiva de la guerra, pero nadie se atrevió a decirlo. El gabinete de Tōjō fue sucedido por el del General Koiso Kuniaki, que se comprometió a continuar la lucha con renovado vigor.

Los entusiastas del poder aéreo han llamado a la conquista de Saipán "el punto de inflexión de la guerra en el Pacífico", ya que permitió a los Estados Unidos establecer bases aéreas para los grandes bombarderos B-29, que habían sido desarrollados específicamente para bombardear Japón. El primer vuelo de 100 B-29 despegó de Saipán el 24 de noviembre de 1944 y bombardeó Tokio, el primer bombardeo en la capital japonesa desde 1942.

Mientras los japoneses seguían resistiendo en Saipán, la flota combinada japonesa, bajo el almirante Ozawa Jisaburō, se acercaba desde los anclajes Filipinos y Indios Orientales, de acuerdo con la "Operación A", para desafiar a la 5ta Flota estadounidense, bajo el almirante Raymond Spruance. Ozawa, con sólo nueve portaaviones contra 15 para los Estados Unidos, era obviamente inferior en poder naval, pero contaba fuertemente con la ayuda de aviones terrestres en Guam, Rota y Yap. El encuentro, que tuvo lugar al oeste de las Marianas y se conoce como la Batalla del Mar de Filipinas, ha sido llamado la mayor batalla portadora de la guerra. Comenzó el 19 de junio cuando Ozawa envió 430 aviones en cuatro olas contra los buques de Spruance. El resultado fue un desastre para los japoneses. Los aviadores norteamericanos derribaron más de 300 aviones y hundieron dos transportistas, y mientras la flota japonesa retrocedía hacia el norte hacia Okinawa, perdió otro transportista y casi 100 aviones más. Estados Unidos perdió alrededor de 130 aviones. El entrenamiento precipitado e incompleto de los pilotos japoneses y la inadecuada armadura de sus aviones fueron factores decisivos en los numerosos combates aéreos de esta batalla, que fue en última instancia de importancia más estratégica que la caída de Saipán. Las fuerzas de Nimitz podrían entonces ocupar otras islas importantes en las Marianas: Guam el 21 de julio y Tinian el 24 de julio. Las Marianas costaron a los japoneses 46.000 muertos o capturados, los estadounidenses sólo 4.750 muertos.

La frontera birmana y China, noviembre 1943-verano 1944

Para la estación seca de 1943-44, tanto los japoneses como los aliados se resolvieron sobre ofensivas en el sudeste asiático. En el lado japonés, el teniente general Kawabe Masakazu planeó un avance japonés importante a través del río de Chindwin, en el frente central, para ocupar la llanura de Imphāl y establecer una línea defensiva firme en Assam del este. Los Aliados, por su parte, planificaron una serie de empujes en Birmania: las fuerzas de NCAC de Stilwell, incluyendo sus tres divisiones chinas y "Merrill's Marauders" (tropas estadounidenses entrenadas por Wingate en las líneas Chindit), debían avanzar contra Mogaung y Myitkyina; mientras que el 14º Ejército de Slim debía lanzar su XV Cuerpo hacia el sudeste en Arakan y su IV Cuerpo hacia el este al Chindwin. Debido a que los japoneses habían conseguido habitualmente superar a las fuerzas británicas avanzadas, Slim formuló una nueva táctica para asegurarse de que sus unidades se mantendrían en contra de los ataques en la próxima campaña, aunque estuvieran aisladas: sabían que cuando se les ordenaba podían contar tanto con los suministros del aire como con su uso de las tropas de reserva para hacer frente a la situación contra los atacantes japoneses.

En el ala meridional del frente birmano, la operación Arakan del XV Corps, lanzada en noviembre de 1943, había alcanzado la mayor parte de sus objetivos a fines de enero de 1944. Cuando el contraataque japonés rodeó una división india y parte de otra, la nueva táctica de Slim fue y los japoneses se vieron aplastados entre los indios encerrados y las fuerzas de alivio.

El cruce japonés del Chindwin en Assam, en el frente central de Birmania, cuando la lucha en Arakan estaba muriendo, jugó en las manos de Slim, ya que ahora podía beneficiarse de la superioridad de los Aliados en aviones y en tanques. Los japoneses pudieron acercarse a Imphāl y rodear Kohīma, pero las fuerzas británicas que protegían estas ciudades fueron reforzadas con varias divisiones indias que fueron tomadas del frente ahora seguro de Arakan. Con el apoyo aéreo, las fuerzas reforzadas de Slim ahora defendían a Imphāl contra múltiples puzles japoneses y movimientos de flanqueo hasta que, a mediados de mayo de 1944, él pudo lanzar dos de sus divisiones en una ofensiva hacia el este, mientras contenía el último esfuerzo atrevido de los japoneses captura Imphāl. Para el 22 de junio el 14to ejército había evitado la amenaza japonesa a Assam y ganó la iniciativa para su propio avance en Birmania. La batalla de Imphāl-Kohīma costó a las fuerzas británicas e indias 17.587 víctimas (12.600 de ellas sufrieron en Imphāl), las fuerzas japonesas 30.500 muertos (incluyendo 8.400 de la enfermedad) y 30.000 heridos.

En el frente norte de Birmania, las fuerzas de Stilwell ya se estaban acercando a Mogaung y Myitkyina antes de la crisis sur de Imphāl-Kohīma; y la operación subsidiaria de Chindit contra Indaw iba muy por delante cuando, el 24 de marzo de 1944, Wingate mismo murió en un accidente aéreo. Mientras tanto, Chiang Kai-shek se vio obligado por las amenazas estadounidenses de una suspensión de préstamo-arrendamiento para finalmente autorizar alguna acción de las 12 divisiones de su Ejército de Yunnan, que el 12 de mayo de 1944, con apoyo aéreo, comenzó a cruzar el río Salween hacia el oeste en dirección a Myitkyina, Bhamo y Lashio. Myitkyina fue tomada por las fuerzas de Stilwell, con "Merrill's Marauders", el 17 de mayo, Mogaung fue tomada por los Chindits el 26 de junio y finalmente Myitkyina fue tomada por las divisiones chinas de Stilwell el 3 de agosto. Todo el noroeste y gran parte del norte de Birmania estaba ahora en manos aliadas.

En China propiamente dicho, un ataque japonés hacia Ch'ang-sha, iniciado el 27 de mayo, ganó el control no sólo de un tramo adicional del eje norte-sur del ferrocarril de Pekín-Han-K'ou, sino también de varios de los aeródromos desde la cual los estadounidenses habían estado bombardeando a los japoneses en China y tenían la intención de bombardearlos en Japón.

El frente italiano, 1944

El avance hacia el norte de los aliados por la península italiana hacia Roma seguía siendo bloqueado por la línea Gustav de Kesselring, que se articulaba en Monte Cassino. Para evitar esa línea, los aliados desembarcaron unas 50.000 tropas marítimas, con 5.000 vehículos, en Anzio, a sólo 33 millas al sur de Roma, el 22 de enero de 1944. El aterrizaje sorprendió a los alemanes y se encontró, al principio, con muy poca oposición; pero en vez de conducir sobre las colinas de Alban a Roma inmediatamente, la fuerza en Anzio pasó tanto tiempo consolidando su posición allí que Kesselring podía, con sus reservas, desarrollar una contraofensiva poderosa contra él el 3 de febrero. reducido así a una dimensión muy superficial, mientras que las defensas en Monte Cassino se mantuvieron intactas contra un nuevo asalto por el 5to ejército de Clark.

Para un esfuerzo final contra la Línea Gustav, Alexander decidió trasladar la mayor parte del 8º Ejército, ahora comandado por el Mayor General Sir Oliver Leese, desde el costado adriático de la península hacia el oeste, donde debía reforzar la presión del V Ejército alrededor del Monte Cassino y en los accesos al valle del Liri (corriente de agua del Garigliano). El ataque combinado, que se inició en la noche del 11 al 12 de mayo de 1944, logró romper las defensas alemanas en varios puntos entre Cassino y la costa. Gracias a esta victoria, los norteamericanos pudieron avanzar hacia la costa, mientras que los británicos entraron en el valle y saltaron hacia el Monte Cassino, que cayó a un cuerpo polaco del 8º Ejército el 18 de mayo. Cinco días después, la fuerza de los Aliados en Anzio golpeó contra los alemanes inversores (cuya fuerza había disminuido para reforzar la Línea Gustav); y el 26 de mayo había logrado un gran avance. Cuando el cuerpo canadiense del octavo ejército penetró las últimas defensas alemanas en el valle de Liri, toda la línea de Gustav comenzó a derrumbarse.

Concentrando todas las fuerzas disponibles en su ala izquierda, Alexander se apretó desde el sur para realizar un cruce con las tropas empujando hacia el norte de Anzio. Los alemanes en las colinas de Alban no podían soportar el ataque masivo. El 5 de junio de 1944, los aliados entraron en Roma. El valor propagandístico de su ocupación de la Ciudad Eterna, la antigua capital de Mussolini, fue compensado, sin embargo, por una realidad estratégica imprevista: las fuerzas de Kesselring se retiraron no en la derrota esperada sino gradualmente hasta la línea del río Arno; Florencia, 160 millas al norte de Roma, no cayó a los aliados hasta el 13 de agosto; y para entonces los alemanes habían preparado otra cadena de defensas, la Línea Gótica, que se extendía desde la costa del Tirreno a medio camino entre Pisa y La Spezia, sobre los Apeninos en una curva S invertida, hasta la costa adriática entre Pesaro y Rímini.

Soldados norteamericanos

Soldados norteamericanos, miembros de una unidad de Nisei unida al V Ejército de los Estados Unidos, pasando por Livorno liberado (Leghorn), Italia, julio de 1944.

Alexander podría haber hecho más progreso contra el nuevo frente de Kesselring si algunas de sus fuerzas no se hubieran sustraído, en agosto de 1944, por la invasión patrocinada por Estados Unidos, pero eventualmente innecesaria, del sur de Francia ("Operación Anvil", finalmente renombrada "Dragoon" ]). Como era, el 8vo ejército, cambiado de nuevo del oeste a la costa adriática, alcanzó solamente una brecha indecisa hacia Rimini. Después de esta ofensiva de septiembre, las lluvias de otoño se establecieron, para dificultar aún más los movimientos indirectos de Alexander, contra la oposición decidida de Kesselring, hacia la desembocadura del río Po.

Desarrollos desde el verano de 1944 hasta el otoño de 1945


Las invasiones aliadas de Europa Occidental, junio-noviembre de 1944

El alto mando del ejército alemán esperaba desde hacía mucho tiempo una invasión aliada del norte de Francia, pero no tenía medios de saber dónde vendría precisamente el golpe: mientras que Rundstedt, comandante en jefe en Occidente, pensaba que los desembarcos se harían entre Calais y Dieppe en el ancho más estrecho del canal entre Inglaterra y Francia), Hitler proféticamente indicó los tramos centrales y más occidentales de la costa de Normandía como el sitio del ataque; y Rommel, que estaba a cargo de las fuerzas en la costa del Canal de Francia, finalmente llegó a la opinión de Hitler. Rundstedt y Rommel seguían teniendo diferentes puntos de vista sobre el modo en que debía cumplirse la invasión: mientras Rundstedt recomendaba un masivo contraataque a los invasores después de su aterrizaje, Rommel, temiendo que la supremacía aérea aliada pudiera interferir fatalmente con la masa adecuada de las fuerzas alemanas para tal contraataque, abogó en lugar de una acción inmediata en las playas contra cualquier intento de aterrizaje. Los alemanes tenían 59 divisiones repartidas por Europa Occidental desde los Países Bajos hasta las costas Atlántica y Mediterránea de Francia; pero aproximadamente la mitad de este número era estática, y el resto sólo incluía 10 divisiones acorazadas o motorizadas.

Invasión de Normandía

Invasión de Normandía

Aplazado desde mayo, la Operación Overlord de los Aliados Occidentales, su debatida invasión al norte de Francia, tuvo lugar el 6 de junio de 1944 -el día D más famoso de la guerra- cuando se desembarcaron 156.000 hombres en las playas de Normandía entre los El estuario de Orne y el extremo sureste de la península de Cotentin: 83.000 soldados británicos y canadienses en las playas del este, 73.000 americanos en el oeste. Bajo la dirección suprema de Eisenhower y el mando inmediato de Montgomery, las fuerzas invasoras comprendieron inicialmente al 1r ejército canadiense (teniente general Henry Duncan Graham Crerar); el 2do ejército británico (teniente general sir Miles Dempsey); y las 1ras y 6tas divisiones aerotransportadas británicas, el 1r ejército de los E., y las divisiones aerotransportadas de los EEUU 82.o y 101.o (todo bajo teniente general Omar N. Bradley).

A las 9:00 am del día D, las defensas costeras fueron generalmente violadas, pero Caen, que se había programado para caer el día D y era la bisagra de un avance aliado, mantuvo hasta el 9 de julio, la una división panzer ya disponible allí el 6 de junio se había unido al día siguiente por un segundo. Aunque los fuertes combates en Caen atrajeron la mayor parte de las reservas alemanas, las fuerzas estadounidenses en el sector más occidental del frente también encontraron una resistencia muy obstinada. Pero cuando tomaron el puerto de Cherburgo el 26 de junio y procedieron a despejar el resto del Cotentin, pudieron volverse hacia el sur para tomar Saint-Lô el 18 de julio.

Los aliados no hubieran podido avanzar tan rápidamente en el norte de Francia si sus fuerzas aéreas no hubieran podido interferir decisivamente en el movimiento de las reservas alemanas. Los aviones aliados destruyeron la mayor parte de los puentes sobre el río Sena al este y sobre el Loira al sur. Las reservas alemanas tuvieron, pues, que hacer largos desvíos para llegar a la zona de batalla de Normandía y fueron tan constantemente acosadas en la marcha por los aliados, que sufrieron interminables retrasos y sólo llegaron en chorros. E incluso cuando las reservas se podrían haber criado, su movimiento fue inhibido a veces por la vacilación y la disensión en el lado de los alemanes. Hitler, aunque había previsto correctamente la zona de los desembarcos de los Aliados, llegó a creer erróneamente, después del Día D, que una segunda invasión y más grande debía ser intentada al este del Sena y, por tanto, era reacia a permitir que las reservas se desplazaran hacia el oeste sobre ese río. También prohibió a las fuerzas alemanas ya comprometidas en Normandía retirarse a tiempo para hacer un retiro ordenado a nuevas defensas.

Rundstedt, por su parte, tardó en obtener la autoridad de Hitler para el movimiento del cuerpo panzer SS de la reserva general desde su posición al norte de París hasta el frente; y Rommel, aunque hizo pronto uso de las fuerzas en la mano, había estado ausente de su cuartel general el día D mismo, cuando una previsión del tiempo áspero había parecido hacer una invasión cruz-Canal inverosímil. Posteriormente, la petición urgente de Rundstedt de permiso para retirarse provocó a Hitler, el 3 de julio, nombrar a Günther von Kluge como comandante en jefe en el oeste en el lugar de Rundstedt; y Rommel resultó gravemente herido el 17 de julio, cuando su auto se estrelló bajo el ataque de los aviones Aliados.

Había algo más, además del progreso de los Aliados, para desmoralizar a los comandantes alemanes: el fracaso y las secuelas de una conspiración contra Hitler. Alarmados por el curso de los acontecimientos calamitosos y disgustados por los crímenes del régimen nazi, algunos dignatarios civiles conservadores pero anti-nazis y oficiales militares se habían formado en una oposición secreta, con Karl Friedrich Goerdeler (ex alcalde principal de Leipzig) y coronel El general Ludwig Beck (ex jefe del Estado Mayor del ejército) entre sus dirigentes. A partir de 1943, esta oposición obtuvo el apoyo indispensable de las autoridades militares activas con notable éxito: el General Friedrich Olbricht (jefe de la Oficina General del Ejército) y varios de los comandantes en servicio, entre ellos Rommel y Kluge, se vieron implicados en varios aspectos. Sin embargo, aparte del general Henning von Tresckow, el miembro más dinámico del grupo era el coronel Graf Claus von Stauffenberg, que como jefe de personal del jefe de la reserva del ejército desde el 1 de julio de 1944, tenía acceso a Hitler. Finalmente, se decidió matar a Hitler y utilizar la reserva del ejército para un golpe de estado en Berlín, donde un nuevo régimen bajo Beck y Goerdeler debería ser establecido. El 20 de julio, por lo tanto, Stauffenberg dejó una bomba escondida en un maletín en la habitación donde Hitler confirió a su cuartel general en Prusia del este. La bomba explotó debidamente; pero Hitler sobrevivió, y el golpe en Berlín fracasó. La reacción nazi fue salvaje: además de 200 conspiradores inmediatamente implicados, 5.000 personas que estaban más remotamente vinculadas con la trama o estaban totalmente fuera de ella fueron condenadas a muerte. Kluge se suicidó el 17 de agosto, Rommel el 14 de octubre. El miedo impregnó y paralizó al alto mando alemán en las semanas siguientes.

Adolf Hitler (a la derecha) y Benito Mussolini (izquierda)

Adolf Hitler (a la derecha) y Benito Mussolini (izquierda) en la oficina de Wolfsschanze (Wolf's Lair) en Rastenburg, Prusia Oriental, tras un atentado contra Hitler en julio de 1944.

El 31 de julio de 1944, los estadounidenses a la derecha de los aliados, recién apoyados por el desembarco del 3er ejército estadounidense bajo Patton, rompieron las defensas alemanas en Avranches, la puerta de entrada de Normandía a Bretaña. El 7 de agosto un contraataque desesperado de cuatro divisiones panzer de Mortain, al este de Avranches, no logró sellar la brecha, y los tanques estadounidenses vierten hacia el sur a través de la brecha e inundaron el campo abierto más allá. A pesar de que algunas de las fuerzas estadounidenses se desplazaron hacia el suroeste con la esperanza de apoderarse de los puertos bretones siguiendo la prescripción original de "Overlord" y aunque algunos se dirigían hacia el sur hacia los cruces del Loira, otros fueron transportados hacia el este trampa, en el "bolsillo" de Falaise, una gran parte de las fuerzas alemanas que se retiraban hacia el sur de la presión de la izquierda de los Aliados en Caen. La amplia maniobra flanqueante hacia el este de los estadounidenses después de la ruptura produjo rápidamente un colapso general de la posición alemana en el norte de Francia.

La ciudad de Caen, Francia

La ciudad de Caen, Francia, después de ser tomada por las fuerzas aliadas, el 17 de julio de 1944.

Mientras tanto, más y más tropas aliadas fueron desembarcadas en Normandía. El 1 de agosto, se constituyeron dos grupos de ejército: el 21 (que comprende los ejércitos británico y canadiense) bajo Montgomery; y el 12 (para los estadounidenses) bajo Bradley. A mediados de agosto, una rueda hacia el este más ancha que la que había cortado el bolsillo de Falaise había llevado a los estadounidenses a Argentan, al sudeste de Falaise, y al nivel del avance británico y canadiense a la izquierda (al norte) del frente de los Aliados, ahora se podría lanzar una campaña concertada hacia el este; y el 19 de agosto una división estadounidense cruzó con éxito el Sena en Mantes-Gassicourt. Ya el 17 de agosto los norteamericanos del Loira habían tomado Orléans. La Resistencia francesa clandestina en París se levantó contra los alemanes el 19 de agosto; y una división francesa bajo el general Jacques Leclerc, presionando adelante de Normandía, recibió la rendición de las fuerzas alemanas allí y liberó la ciudad el 25 de agosto.

Las fuerzas alemanas habrían tenido tiempo suficiente para retroceder al río Sena y formar una fuerte línea de barrera defensiva allí no hubiera sido por las órdenes obstinadamente estúpidas de Hitler que no debería haber retirada. Fue su locura lo que permitió a los aliados liberar a Francia tan rápidamente. La mayor parte de las fuerzas armadas alemanas y muchas divisiones de infantería fueron lanzadas en la batalla de Normandía y guardadas allí por las órdenes de "no retirada" de Hitler hasta que se derrumbaron y gran parte de ellas quedaron atrapadas. Los fragmentos eran incapaces de resistencia adicional, y su retirada (que estaba en gran medida a pie) pronto fue superada por las columnas mecanizadas británicas y americanas. Más de 200.000 soldados alemanes fueron hechos prisioneros en Francia, y 1.200 tanques alemanes habían sido destruidos en la lucha. Cuando los aliados se acercaron a la frontera alemana a principios de septiembre, después de un arrollador viaje desde Normandía, no hubo resistencia organizada para impedir que entraran al corazón de Alemania.

Mientras tanto, la Operación Dragoon fue lanzada el 15 de agosto de 1944, cuando el Ejército de los Estados Unidos y el 1er Ejército francés aterrizaron en la Riviera francesa, donde sólo había cuatro divisiones alemanas para oponerse. Mientras los estadounidenses se dirigían primero a los Alpes para tomar Grenoble, los franceses tomaron Marsella el 23 de agosto y luego avanzaron hacia el este a través de Francia hasta el valle del Ródano, para ser reintegrados por los norteamericanos al norte de Lyon a principios de septiembre. Ambos ejércitos se trasladaron rápidamente hacia el noreste hasta Alsacia.

En el norte, sin embargo, había surgido alguna discordia entre los comandantes aliados después del cruce del Sena. Mientras que Montgomery quería concentrarse en un solo empuje hacia el noreste a través de Bélgica en el muy industrializado valle del Ruhr (un área vital para el esfuerzo de guerra de Alemania), los generales estadounidenses abogaron por seguir avanzando hacia el este a través de Francia en un amplio frente, plan de invasión. Eisenhower decidió el 23 de agosto que el viaje de Montgomery a Bélgica debería tener la pretensión de recursos antes de que Amberes fuera capturada, pero que de allí en adelante se reanudara el plan de preinvasión.

Por consiguiente, el 2do ejército de Montgomery comenzó su avance el 29 de agosto, entró en Bruselas el 3 de septiembre, tomó Amberes, con sus muelles intactos, el 4 de septiembre y prosiguió tres días más adelante para forzar su manera a través del canal de Albert. El Ejército de los Estados Unidos, mientras tanto, apoyando a Montgomery a la derecha, había tomado Namur el día de la captura de Amberes y se acercaba a Aquisgrán. Sin embargo, hacia el sur, el 3er ejército estadounidense de Patton, que había corrido hacia Verdún el 31 de agosto, ya estaba comenzando a cruzar el río Mosela cerca de Metz el 5 de septiembre, con la posibilidad obvia de lograr un avance en el importante Saarland. Eisenhower, por lo tanto, ya no podía dedicar una cantidad preponderante de suministros a Montgomery a expensas de Patton.

Montgomery sin embargo intentó un empuje cruzar el río de Rin en Arnhem, la 1ra división aerotransportada británica que fue dejada adelante allí para despejar el camino para el 2do ejército; pero los alemanes fueron capaces de comprobar el empuje, aislando así a los paracaidistas, muchos de los cuales fueron hechos prisioneros. Para entonces, la defensa alemana se endurecía rápidamente a medida que los aliados se acercaban a las fronteras alemanas: el Ejército estadounidense pasó un mes moliendo las defensas de Aquisgrán, que cayó finalmente el 20 de octubre (primera ciudad de la Alemania de antes de la guerra) capturado por los aliados occidentales); y el 1r ejército canadiense, a la izquierda del 2do británico, no despejó el estuario del Schelde al oeste de Amberes, incluyendo la isla de Walcheren, hasta principios de noviembre. Del mismo modo, el tercer ejército de Patton fue detenido antes que Metz.

El increíble avance de los Aliados de 350 millas en pocas semanas se interrumpió. A principios de septiembre, las fuerzas estadounidenses y británicas habían tenido una superioridad combinada de 20 a 1 en tanques y 25 a 1 en aviones sobre los alemanes, pero en noviembre de 1944 los alemanes todavía mantenían el Valle del Ruhr y el Sarre, después de haber estado tan cerca colapso en el oeste a principios de septiembre que uno u otro de esos premios podría haber sido fácilmente tomado por los aliados. La raíz de la lentitud de los ejércitos aliados en septiembre fue que ninguno de sus principales planificadores había previsto un colapso tan completo de los alemanes como ocurrió en agosto de 1944. Por lo tanto, no estaban preparados, mental o materialmente, para explotarla mediante una rápida ofensiva. Alemania misma. Los alemanes obtuvieron así tiempo para construir sus fuerzas defensoras en el oeste, con graves consecuencias tanto para la Europa ocupada como para la situación política de la posguerra en el continente.

El frente oriental, junio-diciembre de 1944

Después de una exitosa ofensiva contra los finlandeses en el istmo carelio, culminó en la captura de Viipuri (Vyborg) el 20 de junio de 1944, el 23 de junio el Ejército Rojo comenzó una gran embestida en el frente de los alemanes en Belorusia. El ala derecha de los atacantes tomó la ciudad de bastión de Vitebsk (Vitebskaya) y entonces rodó hacia el sur a través de la carretera de Orsha a Minsk; su ala izquierda, bajo el mando del general Konstantin Konstantinovich Rokossovsky, rompió justo al norte de los pantanos de Pripet y luego avanzó 150 millas en una semana, separando la carretera más al oeste entre Minsk y Varsovia. Minsk mismo cayó al ejército rojo el 3 de julio; y aunque los alemanes sacaron gran parte de sus fuerzas del movimiento soviético que envolvía, los tanques soviéticos avanzaron a toda prisa, superando cualquier intento de bloquear su camino, y llegaron a Lituania y al noreste de Polonia a mediados de julio. Entonces las fuerzas soviéticas al sur de los pantanos de Pripet también golpearon, capturando Lwów y empujando a través del río San. Este aumento de la presión sobre los alemanes permitió a las columnas móviles de Rokossovsky empujar aún más hacia el oeste: llegaron al río Vístula, y uno de ellos, el 31 de julio, incluso penetró en los suburbios de Varsovia. El subterráneo polaco en Varsovia subió entonces en la rebelión contra los alemanes y ganó brevemente el control de la ciudad. Pero tres divisiones blindadas SS llegaron para suprimir la revuelta en Varsovia, y el Ejército Rojo soviético permaneció inmóvil en el Vístula mientras los alemanes aplastaron la insurrección. Aunque la detención soviética fuera de Varsovia fue un movimiento intencional, es verdad que la longitud sin precedentes y la velocidad del avance del Ejército Rojo, de 450 millas en cinco semanas, habían sobrecargado las comunicaciones soviéticas. La detención del Vístula duraría seis meses.

El 20 de agosto, sin embargo, dos empujes soviéticos fueron lanzados en otra dirección - contra el saliente alemán en Bessarabia. Un nuevo gobierno llegó al poder en Rumania el 23 de agosto y no sólo suspendió las hostilidades contra los Estados Unidos, sino también, el 25 de agosto, declaró la guerra contra Alemania. Este volte-face largamente premeditado abrió el camino para tres grandes movimientos de rueda por el ala izquierda del Ejército Rojo a través de los vastos espacios del sudeste y centro de Europa: hacia el suroeste a través de Bulgaria, donde no encontraron oposición; hacia el oeste por el valle del Danubio y por la frontera yugoslava; y hacia el noroeste a través de los Cárpatos en Transilvania. Los alemanes sólo podían tratar de mantener a los centros de comunicación amenazados el tiempo suficiente para la retirada de sus fuerzas de Grecia y del sur de Yugoslavia. Belgrado cayó a una acción concertada por el Ejército Rojo y las fuerzas partidarias de Tito el 20 de octubre de 1944; y un rápido avance del sector de Transilvania hacia la llanura húngara llevó a las tropas soviéticas a los suburbios de Budapest el 4 de noviembre. Sin embargo, Budapest se defendió obstinadamente: al final del año, estaba envuelta pero todavía se agarraba.

En el extremo norte del Frente Oriental, Finlandia había capitulado a principios de septiembre, y las semanas siguientes vio una serie de golpes de scythelike por el Ejército Rojo contra las fuerzas alemanas que quedaban en Estonia, Letonia y Lituania. A mediados de octubre, los restos de esas fuerzas fueron acorralados en Courland, pero el intento soviético subsiguiente de romper a través de Lituania en Prusia Oriental fue rechazado.

Guerra aérea, 1944

La ofensiva aérea estratégica de los aliados contra Alemania comenzó a alcanzar su máxima eficacia en los primeros meses de 1944. Ambas fuerzas aéreas estadounidenses, a saber, la 8ª en Inglaterra y la 15ª en Italia, aumentaron en número y mejoraron en competencia técnica. A finales de 1943, el 8º Comando de Bombarderos solo podía montar ataques de 700 aviones y, a principios de 1944, se hicieron posibles 1.000 bombardeos. Aún más importante fue la llegada a Europa de efectivos luchadores de largo alcance, cuyo jefe, el Mustang P-51, era capaz de operar al máximo alcance de bombarderos. Los combatientes estadounidenses podían ahora sacar lo mejor de la Luftwaffe en el aire sobre Alemania, de modo que mientras que el 9.1 por ciento de los bombarderos que salían habían sido perdidos y el 45.6 por ciento dañado en octubre de 1943, las cifras correspondientes eran solamente 3.5 por ciento y 29.9 por ciento en febrero 1944 , aunque en ese mismo mes se había realizado un ataque masivo y muy difícil en el rango extremo en la industria aeronáutica alemana. Carl Spaatz, comandante general de las Fuerzas Aéreas Estratégicas de Estados Unidos en Europa, inició en mayo de 1944 una ofensiva contra la producción alemana de petróleo sintético -una ofensiva que iba a ser cada vez más perjudicial para el esfuerzo de guerra alemán después de la pérdida de los campos de petróleo de Rumania la Unión Soviética. Mientras tanto, la resistencia de la Luftwaffe disminuyó casi a nada mientras que su producción del avión de combate cayó y la mayor parte de sus pilotos entrenados restantes murieron en combate aéreo.

El Comando de Bombarderos de la RAF lanzó casi 10.000 salidas en marzo de 1944 y dejó caer unas 27.500 toneladas de bombas, aproximadamente el 70 por ciento de este esfuerzo se concentró en Alemania; pero en los meses siguientes su ofensiva fue en gran parte desviada a la preparación intensiva y, más tarde, al apoyo de los desembarcos aliados en Francia. Sin embargo, se unió útilmente en la ofensiva estadounidense contra la producción petrolera alemana, siguió desempeñando su papel en la Batalla del Atlántico y asumió también la tarea de bombardear las rampas de lanzamiento de los "V" de los alemanes. A comienzos de 1945, el interminable ataque aliado de los aliados y las bombardeos de puentes, carreteras, instalaciones ferroviarias, locomotoras y columnas de suministro habían paralizado el sistema de transporte alemán.

Los misiles "V", las bombas volantes y los cohetes de largo alcance, eran las nuevas armas que Hitler había estado contando en vano para reducir a Gran Bretaña a la preparación para la paz. Su fe en ellos había sido un motivo importante para su insistencia en mantener los sitios, en el norte de Francia, de los que inicialmente iban dirigidos a Londres. Los misiles V-1 fueron lanzados por primera vez el 13 de junio de 1944, principalmente de sitios en el Pas-de-Calais; los misiles V-2 fueron lanzados unos meses más tarde, el 8 de septiembre, desde sitios en los Países Bajos (después de la ocupación de los aliados del Pas-de-Calais en su camino a Bélgica). La ofensiva V-2 se mantuvo hasta marzo de 1945.

Wernher von Braun

Wernher von Braun que sostiene un modelo del misil V-2 alemán que él ayudó a desarrollar a partir de 1936.

Política y estrategia aliadas: Octagon (Quebec II) y Moscú, 1944 El progreso de los ejércitos soviéticos hacia Europa central y sudoriental hacía aún más urgente que los aliados occidentales llegaran a un acuerdo con Stalin sobre el destino de los países "liberados" de Europa del Este. Londres ya había propuesto a Moscú en mayo de 1944 que Rumania y Bulgaria fueran zonas para la operación militar soviética, Yugoslavia y Grecia-cuyos gobiernos realistas en el exilio estaban bajo protección británica- para los británicos; y Roosevelt había aprobado esta propuesta en junio.

La Unión Soviética había enviado en febrero de 1944 una misión militar a los Partidarios Comunistas de Josip Tito en Yugoslavia (los partidarios se habían convertido en los únicos receptores yugoslavos, ya que la Conferencia Tehrān, de ayuda occidental, aunque sus rivales realistas, los Chetniks no eran públicamente desautorizados por Churchill hasta el 25 de mayo). Junto con esto, el EAM (Frente de Liberación Nacional), que era un movimiento comunista que controlaba una organización militar, el ELAS (Ejército Nacional de Liberación Popular), en oposición al EDES (Ejército Nacional Demócrata Griego), que era leal al gobierno respaldado por Gran Bretaña en el exilio. La cuestión polaca, por otra parte, seguía sin resolverse, y en julio los soviéticos establecieron, en Lublin, un Comité de Liberación Nacional independiente de los polacos de Londres. En Rumania, a pesar del cambio de partido del gobierno en agosto, los soviéticos procedieron a disolver el ejército rumano; ya principios de septiembre declararon la guerra a Bulgaria, invadieron ese país y patrocinaron allí una revolución comunista.

Con este trasfondo, Churchill y Roosevelt se reunieron de nuevo para su segunda conferencia en Quebec, con el nombre de código "Octagon", que duró del 11 al 16 de septiembre. La decisión más importante tomada en la conferencia fue que Roosevelt y Churchill aprobaron el esquema de la Comisión Asesora Europea para la división de Alemania derrotada en las zonas de ocupación estadounidenses, británicas y soviéticas (el suroeste, el noroeste y el este, respectivamente) y también el plan radical elaborado por el secretario del Tesoro estadounidense, Henry Morgenthau, Jr., por convirtiendo a Alemania "en un país principalmente agrícola y pastoral" sin "industrias de guerra". El Plan Morgenthau, sin embargo, fue posteriormente revocado.

La próxima conferencia de los Aliados se celebró en Moscú entre el 9 y el 20 de octubre de 1944, entre Churchill y Stalin, y el embajador estadounidense W. Averell Harriman también estuvo presente en la mayoría de sus conversaciones. El desacuerdo persistió sobre Polonia. Stalin, sin embargo, accedió fácilmente a la sugerencia provisional de Churchill para las zonas de influencia en el sudeste de Europa: la URSS debería ser preponderante en Rumania y Bulgaria, las potencias occidentales en Grecia y las influencias occidentales y soviéticas deberían equilibrarse uniformemente en Yugoslavia y en Hungría . También se acordó el momento de las próximas ofensivas occidentales y soviéticas contra Alemania, y se llegó a algún acuerdo sobre la escala de la eventual participación soviética en la guerra contra Japón.

Filipinas y Borneo, desde septiembre de 1944

El 27 y 28 de julio de 1944, Roosevelt había aprobado el argumento de MacArthur de que el siguiente objetivo en el teatro pacífico de la guerra sería el archipiélago filipino (comparativamente cercano a la ya conquistada Nueva Guinea). Los primeros pasos hacia Filipinas fueron tomados casi simultáneamente, a mediados de septiembre de 1944: las fuerzas de MacArthur de Nueva Guinea se apoderaron de Morotai, la isla northeasternmost de las Molucas, que estaba en la ruta directa a Mindanao, la masa más meridional de Filipinas; y la flota de Nimitz del este desembarcó tropas en las Islas Palau.

Ya a mediados de septiembre los estadounidenses habían descubierto que las fuerzas japonesas eran inesperadamente débiles no sólo en Mindanao, sino también en Leyte, la isla más pequeña al norte del estrecho de Surigao. Con este conocimiento decidieron pasar por alto Mindanao y comenzar su invasión de Filipinas en Leyte. El 17 y 18 de octubre de 1944, las fuerzas estadounidenses capturaron islotes en el Golfo de Leyte y el 20 de octubre aterrizaron cuatro divisiones en la costa este de Leyte.

La amenaza a Leyte fue la señal para que los japoneses pusieran en práctica su plan recientemente formulado "Sho-Go" ("Operación Victoria"), mediante el cual los próximos intentos de invasión de los Aliados serían contrarrestados por ataques aéreos concertados. Aunque en el caso de Leyte el ejército japonés y las fuerzas aéreas de la Armada en el teatro inmediato contaron sólo 212 aviones, se esperaba que el envío de cuatro portaaviones bajo el almirante Ozawa, con 106 aviones, hacia el sur de las aguas japonesas, lejos del golfo de Leyte y que la táctica suicida "kamikaze" de los aviadores japoneses salvaría la situación. Al mismo tiempo, sin embargo, una fuerza naval japonesa de Singapur debía navegar a la Bahía de Brunei y allí se dividió en dos grupos que convergerían en el Golfo de Leyte desde el norte (los pilotos de Kamikaze accidentalmente estrellaron sus aviones armados con bombas en naves enemigas) y desde el suroeste: el grupo más fuerte, bajo el Vicealmirante Kurita Takeo, entraría en el Pacífico a través del estrecho de San Bernardino entre las islas filipinas de Samar y Luzón; el otro, bajo el vicealmirante Nishimura Teiji, pasaría por el estrecho de Surigao.

La flota de Kurita (cinco acorazados, 12 cruceros y 15 destructores) perdió dos de sus cruceros pesados ​​a un ataque submarino estadounidense el 23 de octubre, cuando estaba fuera de Palawan; y uno de los más poderosos acorazados de Japón, el Musashi, fue hundido por un ataque aéreo al día siguiente. El 25 de octubre, sin embargo, Kurita se abrió camino sin oposición a través del Estrecho de San Bernardino, ya que el comandante de la 3ª Flota estadounidense, el almirante Halsey, había desviado su fuerza principal hacia la carnada colgada por Ozawa más al norte. Tres grupos de escoltas estadounidenses, conocidos por Kurita en su camino hacia el Golfo de Leyte, sufrieron fuertes daños; pero, mientras tanto, la flota de Nishimura (dos acorazados, un crucero pesado, cuatro destructores) había sido detectada en su camino hacia el estrecho de Surigao y, al entrar en el Golfo de Leyte en las primeras horas del 25 de octubre, prácticamente había sido aniquilada por Estados Unidos. 7ª Flota. Kurita por consiguiente se volvió de su cita en el Golfo de Leyte; y la derrota japonesa en la mayor confrontación naval de la guerra fue sellada por las pérdidas de Ozawa a Halsey: todos sus cuatro transportistas, junto con un crucero ligero y dos destructores. El "Sho-Go" de la Armada japonesa, tal como ocurrió en la Batalla del Golfo de Leyte, no sólo no había infligido graves daños a los estadounidenses, sino que había provocado serias pérdidas para los japoneses. Estas pérdidas ascendieron a tres acorazados, un portaaviones grande, tres portaaviones ligeros, seis cruceros pesados, cuatro cruceros ligeros y 11 destructores, mientras que Estados Unidos perdió solamente un portador ligero, dos portadores de escolta y tres destructores. La batalla redujo la marina japonesa a la fuerza vestigial y despejó el camino para la ocupación de los E. de las Filipinas.

La derrota en el Golfo, sin embargo, no impidió que los japoneses desembarcaran refuerzos en la costa oeste de Leyte. Presentaron una resistencia tan obstinada que los propios norteamericanos tuvieron que ser reforzados antes de que Ormoc cayera el 10 de diciembre de 1944; no era antes del 25 de diciembre que los norteamericanos podían reclamar el control de todo el Leyte -aunque todavía había algo que hacer. En conjunto, la defensa de Leyte le costó a los japoneses unos 75.000 combatientes muertos o prisioneros.

De Leyte los americanos procedieron primero, el 15 de diciembre, a la invasión de Mindoro, la más grande de las islas inmediatamente al sur de Luzón. Los contraataques Kamikaze hicieron esta conquista más costosa; y continuarían después de que los americanos hubieran sorprendido a los japoneses aterrizando, el 9 de enero de 1945, en el Golfo de Lingayen, en la costa oeste de Luzón, la isla más importante de Filipinas. El comandante japonés local, teniente general Yamashita Tomoyuki, sin esperanza de refuerzo, optó por atar a las fuerzas enemigas tanto tiempo como fuera posible por una defensa estática en tres sectores montañosos-oeste, noroeste y al este de las llanuras centrales detrás de Manila.

Cohetes de barrage

Cohetes de barrage durante la invasión de Mindoro, Filipinas, en diciembre de 1944. Lanzado en salvas de las embarcaciones de desembarco, los cohetes cubrieron las defensas japonesas de la playa mientras las fuerzas estadounidenses comenzaban el asalto anfibio.

La propia Manila también fue fuertemente defendida por los japoneses. Un cuerpo de Estados Unidos, sin embargo, se acercaba desde Lingayen sobre las llanuras centrales; un segundo cuerpo fue desembarcado en la bahía de Subic, en el extremo norteño de la península de Bataan, el 29 de enero de 1945, para hacer el contacto con el cuerpo anterior en Dinalupihan una semana más adelante; y las tropas hicieron un aterrizaje anfibio en Nasugbu, al sur de la bahía de Manila, el 31 de enero. Manila entonces fue invertida, y durante el cerco la bahía fue despejada por la ocupación del extremo meridional de la península de Bataan el 15 de febrero y por la reducción de Corregidor Isla en la siguiente quincena. El 3 de marzo Manila cayó finalmente ante los norteamericanos.

Manila, Filipinas, después de su recaptura por las fuerzas aliadas a principios de 1945

Manila, Filipinas, después de su recaptura por las fuerzas aliadas a principios de 1945.

La resistencia japonesa sobre Luzon continuó en las montañas, y al este de Manila continuó hasta mediados de junio de 1945. Mindanao, por su parte, también se estaba reduciendo. Una división estadounidense aterrizó en Zamboanga, en la península suroeste, el 10 de marzo de 1945, y un cuerpo comenzó la ocupación del núcleo de la isla el 17 de abril.

La última fase de la campaña estadounidense en Filipinas coincidió con la apertura de la reconquista de Borneo de los japoneses, principalmente por las fuerzas australianas. La isla de Tarakan, frente a la costa noreste, fue invadida el 1 de mayo; Brunei en la costa noroeste fue invadido el 10 de junio; y Balikpapan, en la costa este al sur de Tarakan, fue atacado el 1 de julio. El posterior colapso de las defensas japonesas alrededor de Balikpapan privó a Japón de los suministros de petróleo del sur de Borneo.

Birmania y China, octubre de 1944-mayo de 1945

La demanda de Chiang Kai-shek para el recuerdo del talentoso pero abrasador Stilwell quedó satisfecha en octubre de 1944, y siguió una reorganización de los mandos de los Aliados en el sudeste asiático. Mientras el teniente general Daniel Sultan ocupaba el lugar de Stilwell, el general de división A.C. Wedemeyer se convirtió en comandante de las fuerzas estadounidenses en el teatro de China y en el comandante de las fuerzas terrestres de Mountbatten, Sir Oliver Leese.

En el ala norte del frente de Birmania, Stilwell había planeado una impulsión de tres puntas por las fuerzas de NCAC hacia el sur de Myitkyina al río Irrawaddy. Lanzado bajo el sultán, el triple drive fue al principio solo parcialmente exitoso: la derecha tomó Indaw y Katha a principios de diciembre y efectuó un cruce con el 14º ejército británico de Slim, y el centro alcanzó Shwegu, al otro lado del río; pero la izquierda, aunque tomó Bhamo, se comprobó a 60 millas al oeste de Wan-t'ing. Sultan decidió entonces empujar más hacia el sur, ambos a la derecha contra Kyaukme, en el Camino de Birmania al noreste de Mandalay, ya la izquierda contra Wan-t'ing. Amenazados con envoltura, los japoneses retrocedieron de Wan-t'ing, que las tropas de Sultán ocuparon rápidamente. Los convoyes por el camino de Birmania de Wan-t'ing a K'un-ming se reanudaron el 18 de enero de 1945.

Para Birmania central, mientras tanto, Slim había pensado, después de su victoria en Imphāl, que él debe agarrar inmediatamente las travesías del río de Chindwin en Sittaung y en Kalewa y después avanzar hacia el sur contra Mandalay sí mismo. En efecto, hizo efectivos los cruces de Chindwin, pero a mediados de diciembre de 1944 vio que los japoneses se iban a retirar por completo a la orilla izquierda del Irrawaddy. Entonces cambió su plan: su objetivo debía ser Meiktila, que estaba al este del Irrawaddy y era un centro vital de las comunicaciones japonesas entre Mandalay y Rangoon al sur. Para ocultar su nueva intención, permitió que uno de los cuerpos ya dirigidos contra Mandalay continuara su avance hacia el este, pero el otro cuerpo fue trasladado subrepticiamente por una ruta tortuosa de 300 millas hacia el sur hasta Pakokku, que estaba al sur de la confluencia Chindwin-Irrawaddy al noroeste de Meiktila. Mientras que el cruce del Irrawaddy por el antiguo cuerpo a ambos lados de Mandalay distrajo la atención de los japoneses, este último cuerpo tomó Meiktila el 3 de marzo de 1945, y lo mantuvo contra fuertes contraataques. Mandalay cayó 10 días después, y toda la zona estaba bajo el control del 14º Ejército al final del mes. Cuando la acción terminó, dos ejércitos japoneses habían perdido un tercio de su fuerza de combate.

Permaneció para Slim capturar la capital birmana, Rangún. Fuerzas terrestres aliadas avanzaron en Rangoon a lo largo de dos rutas del norte: un cuerpo, que se movió abajo del valle de Sittang al este del Irrawaddy, tomó Pegu; la otra, bajando por el río, tomó Prome (Pye). El monzón, sin embargo, era inminente, y para prevenirlo una pequeña operación combinada fue emprendida: los soldados del paracaídas fueron lanzados en la punta del elefante, en la costa al sur de Rangoon, el 1 de mayo de 1945; y una división india, aterrizando en Rangún el día siguiente, tomó la ciudad sin oposición, justo cuando las lluvias monzónicas comenzaban a caer. La recaptura de Birmania fue esencialmente completa con la toma de Rangún.

La ofensiva alemana en el oeste, invierno 1944-45

Hitler todavía esperaba conducir a los aliados detrás y todavía seguía su principio de concentrarse en la guerra en el oeste. A finales de 1944, por lo tanto, reunió en el Frente Occidental toda la mano de obra disponible como consecuencia de su segunda "movilización total": un decreto del 18 de octubre había levantado un Volkssturm, o "guardia casera", para la defensa de el Tercer Reich, reclutando a todos los hombres sanos entre las edades de 16 y 60 años.

A mediados de noviembre, los seis ejércitos aliados del Frente Occidental habían lanzado una ofensiva general; pero, aunque el 1er ejército francés y el 7 de los Estados Unidos habían alcanzado el río Rin en Alsacia, sólo hubo ganancias menores en otros sectores del frente. Mientras tanto, la defensa alemana se fortalecía continuamente con reservas apresuradamente cambiadas y con fuerzas recién levantadas, además de las tropas que habían logrado regresar de Francia. La acumulación alemana a lo largo del frente estaba progresando ahora más rápidamente que la de los aliados, a pesar de la gran inferioridad de Alemania de recursos materiales. A mediados de diciembre de 1944 los alemanes dieron un golpe a los ejércitos aliados al lanzar una contraofensiva considerable. Los alemanes amasaron 24 divisiones para el ataque. Bajo el mando general del restablecido Rundstedt, este ataque debía ser entregado a través del cerrado bosque de las Ardenas contra el sector más débil del frente tripulado estadounidense, entre Monschau (sudoeste de Aquisgrán) y Echternach (noroeste de Trier). Mientras el V Ejército Panzer, a la izquierda, bajo el talentoso comandante general Hasso von Manteuffel, con su propio flanco izquierdo cubierto por el 7mo ejército alemán, se dirigía hacia el noroeste tras el avance y cruzó el río Meuse de Namur en un viaje en coche a Bruselas , el 6 ° Ejército Panzer a la derecha, bajo el general SS Sepp Dietrich, iba a girar más fuerte hacia el norte contra el importante puerto de suministro de los Aliados de Amberes. Por lo tanto, se esperaba que las fuerzas británicas y canadienses en el extremo norte del frente pudieran ser cortadas de sus suministros y aplastadas, mientras que las fuerzas norteamericanas hacia el sur fueron retenidas por la izquierda alemana.

La ofensiva fue preparada con habilidad y secreto y fue lanzada el 16 de diciembre de 1944, en un momento en que la niebla y la lluvia minimizarían la efectividad de la contraacción desde el aire. La primera cuña del ataque de ocho divisiones blindadas alemanas a lo largo de un frente de 75 millas llevó a los aliados por sorpresa; y el V Ejército Panzer, que logró la penetración más profunda, alcanzó puntos dentro de las 20 millas de los cruces del río Meuse en Givet y en Dinant. Sin embargo, los destacamentos de los Estados Unidos se mantuvieron firmes, aunque fuera flanqueados, en Bastogne y en otros cuellos de botella en las Ardenas; y allí siguió lo que se recuerda popularmente como la Batalla de las Ardenas. El 24 de diciembre, la unidad alemana se había estrechado, pero se había profundizado, habiendo penetrado unas 65 millas en las líneas aliadas a lo largo de un frente de 20 millas. Pero para entonces los Aliados habían comenzado a responder. Montgomery, que se había hecho cargo de la situación en el norte, hizo girar sus reservas hacia el sur para prevenir a los alemanes en el Mosa. Bradley, al mando de las fuerzas aliadas al sur de la cuña alemana, envió su 3er ejército bajo Patton al alivio de Bastogne, que se cumplió el 26 de diciembre. El tiempo se aclaró y hasta 5.000 aviones aliados comenzaron a bombardear y atacar a las fuerzas alemanas y su sistema de suministro. Durante el 8-16 de enero de 1945, los atacantes alemanes se vieron obligados a retirarse, para evitar que el saliente que habían introducido en el frente aliado fuera cortado a su vez. Aunque su abortada ofensiva infligió mucho daño y alteró los planes de los Aliados, los alemanes gastaron demasiada fuerza en él y, por lo tanto, perdieron la oportunidad que tenían de mantener una resistencia prolongada más tarde. Los alemanes sufrieron 120.000 bajas y los estadounidenses sostuvieron cerca de 75.000 en la Batalla de las Ardenas.

El avance soviético hacia el Oder, enero-febrero de 1945

A finales de 1944, los alemanes aún mantenían la mitad occidental de Polonia y su frente se encontraba todavía a 200 millas al este de donde había estado al comienzo de la guerra en 1939. Los alemanes habían controlado la ofensiva soviética de verano y habían establecido una firme línea a lo largo de los ríos Narew y Vistula hacia el sur hasta los Cárpatos, y en octubre repelieron el intento de intento del Ejército Rojo en Prusia Oriental. Mientras tanto, la izquierda soviética, moviéndose desde los Balcanes orientales, había estado empujando gradualmente por Hungría y Yugoslavia en un vasto movimiento flanqueante; y la absorción de las fuerzas alemanas para oponerse a este enfoque de la puerta lateral desvió considerablemente de la capacidad de los alemanes para mantener sus principales frentes orientales y occidentales.

El alto mando soviético estaba ahora dispuesto a explotar las debilidades fundamentales de la situación alemana. Se habían acumulado abundantes suministros para sus ejércitos en los ferrocarriles. El flujo creciente de camiones suministrados por Estados Unidos había permitido a los soviéticos motorizar una proporción mucho mayor de sus brigadas de infantería y, con la creciente producción de sus propios tanques, multiplicar el número de cuerpos blindados y móviles para lograr un avance exitoso.

Antes de finales de diciembre, Guderian recibía informes ominosos, que habían sido nombrados jefe del Estado Mayor alemán en este período desesperadamente tardío de la guerra. La inteligencia del ejército alemán informó que 225 divisiones de infantería soviética y 22 cuerpos blindados habían sido identificados en el frente entre el Báltico y los Cárpatos, reunidos para atacar. Pero cuando Guderian presentó el informe de estos masivos preparativos ofensivos soviéticos, Hitler se negó a creerlo, exclamando: "¡Es la mayor impostura desde Genghis Khan! ¿Quién es responsable de producir toda esta basura?

Si Hitler hubiera estado dispuesto a detener la contraofensiva de Ardennes en el oeste, las tropas podrían haber sido transferidas al frente del este; pero se negó a hacerlo. Al mismo tiempo, rechazó la petición renovada de Guderian de que las 30 divisiones alemanas ahora aisladas en Courland (en la costa báltica de Lituania) fueran evacuadas por mar y traídas de vuelta para reforzar las puertas de acceso a Alemania. Como consecuencia, Guderian se quedó con una reserva móvil de sólo 12 divisiones blindadas para respaldar las 50 divisiones de infantería débiles extendidas a lo largo de las 700 millas del frente principal.

La ofensiva soviética se abrió el 12 de enero de 1945, cuando los ejércitos de Konev fueron lanzados contra el frente alemán en el sur de Polonia, partiendo de su cabeza de puente sobre el río Vístula, cerca de Sandomierz. Después de atravesar la defensa alemana y producir una amenaza flanqueante en el sector central, los ejércitos de Zhukov en el centro del frente salieron de sus cabezas de puente más cerca de Varsovia. Ese mismo día, 14 de enero, los ejércitos de Rokossovsky también se unieron en la ofensiva, golpeando desde el río Narew al norte de Varsovia y rompiendo las defensas que cubren este enfoque de flanco a Prusia Oriental. La brecha en el frente alemán ahora era 200 millas de ancho.

El 17 de enero de 1945, Varsovia fue capturado por Zhukov, después de haber sido rodeado; y el 19 de enero sus puntas de lanza acorazadas entraron en Łódź. Ese mismo día las puntas de Konev alcanzaron la frontera silesiana de la Alemania de la preguerra. Así, al final de la primera semana la ofensiva había sido llevada a 100 millas de profundidad y 400 millas de ancho, demasiado ancha para ser llenada por refuerzos tan escasos como se proporcionaron tardíamente.

La crisis hizo que Hitler renunciara a cualquier idea de seguir su ofensiva en el oeste; pero, a pesar del consejo de Guderian, cambió el 6to ejército de Panzer no a Polonia sino a Hungría en un intento por relevar Budapest. Los soviéticos podrían así continuar su avance por Polonia durante dos semanas más. Mientras que las puntas de Konev cruzaban el río Oder en las cercanías de Breslau (Wrocław) y así recortaron los importantes recursos minerales de Silesia de Alemania, Zhukov hizo un avance en el centro al pasar de Varsovia, pasando por Poznań, Bydgoszcz y Toruń fronteras de Brandenburgo y de Pomerania. Al mismo tiempo Rokossovsky avanzó, a través de Allenstein (Olsztyn), hasta el Golfo de Danzig, cortando así las 25 divisiones alemanas en Prusia Oriental. Para defender la brecha bostezante en el centro del frente, Hitler creó un nuevo grupo de ejército y puso a Heinrich Himmler al mando de él con un equipo de oficiales de SS favorecidos. Su desesperación ayudó a despejar el camino para Zhukov, cuyas fuerzas mecanizadas para el 31 de enero de 1945, estaban en Küstrin, en el bajo Oder, a sólo 40 millas de Berlín.

El avance de Zhukov se detuvo. Konev, sin embargo, podría todavía hacer un barrido del noroeste abajo de la orilla izquierda del Oder medio, alcanzando Sommerfeld, 80 millas de Berlín, el 13 de febrero, y el río de Neisse dos días más adelante. La defensa de los alemanes se benefició de ser conducida de regreso a la línea recta y acortada formada por los ríos Oder y Neisse. Este frente, extendiéndose de la costa báltica a la frontera bohemia, era menos de 200 millas de largo. La amenaza del acercamiento inminente de los Soviets a Berlín llevó a Hitler a decidir que la mayor parte de sus nuevos proyectos de tropas debían ser enviados para reforzar el Oder; el camino fue así facilitado para el cruce del río Rin por los ejércitos americano y británico.

El 13 de febrero de 1945, los soviéticos tomaron Budapest, la defensa de la cual había implicado la pérdida de los alemanes de Silesia.

Yalta

La última reunión de Roosevelt con Stalin y Churchill tuvo lugar en Yalta, Crimea, del 4 al 11 de febrero de 1945. La conferencia se recuerda principalmente por su tratamiento del problema polaco: los líderes aliados occidentales, abandonando su apoyo al gobierno polaco en Londres, acordó que el comité de Lublin-ya reconocido como el gobierno provisional de Polonia por los amos soviéticos del país- debía ser el núcleo de un gobierno provisional de unidad nacional, en espera de elecciones libres. Pero si bien también acordaron que Polonia debería ser compensada en Occidente por los territorios orientales que la URSS había tomado en 1939, declinaron aprobar la línea Oder-Neisse como frontera entre Polonia y Alemania, considerando que pondría demasiados alemanes bajo el dominio polaco. Para el resto de la "Europa liberada", los líderes aliados occidentales no obtuvieron nada más sustancial de Stalin que una declaración que prescribe el apoyo a "elementos democráticos" y "elecciones libres" para producir "gobiernos que respondan a la voluntad del pueblo".

Winston Churchill, Franklin D. Roosevelt y Joseph Stalin

(Desde la izquierda) Winston Churchill, Franklin D. Roosevelt y Joseph Stalin en la Conferencia de Yalta, 1945.

Para Alemania, la conferencia afirmó el proyecto de dividir el país en zonas de ocupación, con la diferencia de que la zona de los Estados Unidos debía reducirse para proporcionar una cuarta zona, para que los franceses ocuparan. Roosevelt y Churchill, sin embargo, ya habían descartado el Plan Morgenthau para el tratamiento de la posguerra de Alemania; y Yalta no encontró una fórmula completa para reemplazarlo. Los tres líderes simplemente se comprometieron a proporcionar a los derrotados alemanes las necesidades de supervivencia; para "eliminar o controlar" toda la industria alemana que pudiera ser utilizada para el armamento; llevar a los principales criminales de guerra a juicio; y establecer una comisión en Moscú con el propósito de determinar qué reparación debe pagar Alemania.

El colapso alemán, primavera de 1945

Antes de que sus fuerzas terrestres estuvieran listas para el asalto final contra Alemania, los aliados occidentales intensificaron su bombardeo aéreo. Esta ofensiva culminó con una serie de cinco ataques contra Dresden, lanzados por la RAF con 800 aviones en la noche del 13 al 14 de febrero de 1945, y continuados por la 8ª Fuerza Aérea de los Estados Unidos con 400 aviones a la luz del día el 14 de febrero; El 15 de febrero, con 400 nuevos el 2 de marzo y, finalmente, con 572 el 17 de abril. El motivo de estas incursiones supuestamente debía promover el avance soviético destruyendo un centro de comunicaciones importante para la defensa alemana del Frente Oriental; pero, de hecho, las incursiones no lograron nada que ayudara militarmente al Ejército Rojo y lograron destruir la mayor parte de una de las ciudades más bellas de Europa y matar hasta 25.000 personas.

La principal fuerza de las fuerzas terrestres que se estaban construyendo mientras tanto para el cruce del Rin se asignó a los ejércitos de Montgomery en el sector norte del frente. Mientras tanto, algunos de los generales estadounidenses trataron de demostrar las habilidades de sus propias fuerzas menos generosas. Así, el 3er ejército de Patton alcanzó el Rin en Coblenza (Coblenza) a principios de marzo y, más abajo, el 1.er ejército del general Courtney H. Hodges se apoderó del puente sobre el Rin en Remagen, al sur de Bonn, y cruzó el río; más lejos río abajo, el 9no ejército del teniente general William H. Simpson alcanzó el Rin cerca de Düsseldorf. Se ordenó a los tres ejércitos que marcaran el tiempo hasta que el gran asalto de Montgomery estuviera listo; pero, mientras tanto, despejaron la orilla oeste del río y, finalmente, en la noche del 22 al 23 de marzo, el III Ejército cruzó el Rin en Oppenheim, entre Mainz y Mannheim, casi sin oposición.

Por fin, en la noche del 23 al 24 de marzo, el ataque de Montgomery por 25 divisiones fue lanzado a lo largo de un tramo -30 millas de largo- del Rin cerca de Wesel después de un estupendo bombardeo de más de 3.000 cañones y olas de ataques de bombarderos. La resistencia era generalmente leve; pero Montgomery no autorizaría un nuevo avance hasta que sus cabezas de puente se consolidaran en un saliente de 20 millas de profundidad. Luego, el Ejército canadiense, a la izquierda, avanzó a través de los Países Bajos, el británico 2 se dirigió hacia el noreste hacia Lübeck y Wismar en el Báltico, y los ejércitos estadounidenses avanzaron por toda Alemania, alejándose para alcanzar un arco que se extendía desde Magdeburgo. 9mo ejército) a través de Leipzig (1r) a las fronteras de Checoslovaquia (3ro) y de Austria (7mo y 1ro franceses).

Guderian había intentado desplazar las fuerzas alemanas hacia el este para detener al ejército rojo; pero Hitler, a pesar de su ansiedad por Berlín, todavía deseaba comprometer a los 11 y 12 ejércitos -formados desde sus últimas reservas- a conducir a los aliados occidentales sobre el Rin y, el 28 de marzo, reemplazó a Guderian con el general Hans Krebs como jefe de la staff general.

El deseo dominante de los alemanes ahora, tanto las tropas como los civiles, era ver a los ejércitos británicos y estadounidenses barrer hacia el este lo más rápidamente posible para llegar a Berlín y ocupar la mayor parte del país posible antes de que los soviéticos superaran la línea del Oder. Pocos de ellos estaban dispuestos a ayudar al propósito de Hitler de obstrucción por la autodestrucción. El 19 de marzo (la víspera del cruce del Rin), Hitler había emitido una orden declarando que "la batalla debería llevarse a cabo sin consideración para nuestra propia población". Sus comisionados regionales fueron instruidos para destruir "todas las plantas industriales, , obras sanitarias, obras de gas "junto con" todas las tiendas de alimentos y ropa "para crear" un desierto "en el camino de los Aliados. Cuando su ministro de la producción de guerra, Albert Speer, protestó contra esta drástica orden, Hitler replicó: "Si la guerra se pierde, la nación alemana también perecerá. Así que no hay necesidad de considerar lo que la gente requiere para la continuación de la existencia. "Asombrada por tal insensibilidad, Speer se sacudió de su lealtad a Hitler: se fue detrás de Hitler de regreso al ejército y los jefes industriales y los persuadió, sin mucha dificultad, para evadir la ejecución del decreto de Hitler. Los estadounidenses y los británicos, que se dirigían hacia el este desde el Rin, encontraron poca oposición y llegaron al río Elba a 60 millas de Berlín, el 11 de abril. Allí se detuvieron.

En el frente oriental, Zhukov amplió su cabeza de puente a través del Oder a principios de marzo. A la izquierda, los soviéticos llegaron a Viena el 6 de abril; y en la derecha tomaron Königsberg el 9 de abril. Luego, el 16 de abril, Zhukov reanudó la ofensiva junto con Konev, que forzó los cruces de los Neisse; esta vez los soviéticos estallaron fuera de sus cabezas de puente, y dentro de una semana estaban conduciendo a los suburbios de Berlín. Hitler decidió quedarse en su capital amenazada, contando con algún milagro para traer salvación y agarrarse a pajas tales como la noticia de la muerte de Roosevelt el 12 de abril. Para el 25 de abril, los ejércitos de Zhukov y Konev habían rodeado completamente a Berlín. el mismo día se unieron con los estadounidenses en el río Elba.

Aislado y reducido a la desesperación, Hitler se casó con su amante, Eva Braun, durante la noche del 28 al 29 de abril, y el 30 de abril se suicidó con ella en las ruinas de la Cancillería, ya que las tropas soviéticas avanzaban a menos de media milla desde su complejo de búnker; sus cuerpos fueron cremados apresuradamente en el jardín. La "estrategia" del sucesor de Hitler, Dönitz, fue una de capitulación y de salvar al mayor número posible de civiles huidos hacia el oeste y de sus tropas alemanas de manos soviéticas. Durante el intervalo de la rendición, 1.800.000 tropas alemanas (55 por ciento del Ejército del Este) fueron trasladadas a los Estados Unidos Británicos. área de control.

En el frente italiano, los ejércitos aliados habían sido frustrados por el agotamiento de sus fuerzas por el bien de otras empresas; pero a principios de 1945 cuatro divisiones alemanas fueron transferidas del comando de Kesselring al frente occidental, y en abril las defensas finas alemanas en Italia fueron rotas por un ataque aliado. Un documento de entrega que había sido firmado el 29 de abril (mientras Hitler todavía estaba vivo) finalmente llevó la lucha a una conclusión el 2 de mayo.

La rendición de las fuerzas alemanas en el noroeste de Europa se firmó en la sede de Montgomery en Lüneburg Heath el 4 de mayo; y un nuevo documento, que abarca todas las fuerzas alemanas, fue firmado con más ceremonia en la sede de Eisenhower en Reims, en presencia de delegaciones soviéticas, británicas y francesas. A medianoche del 8 de mayo de 1945, la guerra en Europa había terminado oficialmente.

Potsdam

La última conferencia inter-aliada de la Segunda Guerra Mundial, con el nombre de código "Terminal", se celebró en el suburbio de Potsdam, fuera de la ruina de Berlín, del 17 de julio al 2 de agosto de 1945. Asistieron los soviéticos, jefes de gobierno y cancilleres: respectivamente, Stalin y Molotov; El presidente Harry S. Truman (el sucesor de Roosevelt) y James F. Byrnes; y Churchill y Anthony Eden, el último par sustituido por Clement Attlee y Ernest Bevin después del cambio de gobierno de Gran Bretaña después de las elecciones generales.

Se discutieron las operaciones contra Japón, y la exitosa prueba de una bomba atómica en los Estados Unidos fue divulgada a Stalin. En la espera de la entrada soviética en la guerra contra Japón, se emitió una declaración el 26 de julio en la que se pedía a Japón que se rindiera incondicionalmente y pronosticara la espoliación territorial del imperio y la ocupación militar de Japón, así como el enjuiciamiento de criminales de guerra. que el pueblo japonés no sería esclavizado o la nación destruida.

Se dedicó mucho tiempo a discutir el arreglo de paz y su procedimiento. Stalin indujo a Truman y Attlee a dar su consentimiento provisional a las demandas de la Unión Soviética de que tomara un tercio de la flota naval y mercante de Alemania; tienen derecho a exigir reparaciones en sus zonas ocupadas de Alemania y de Austria, así como de Finlandia, Hungría, Rumanía e incluso Bulgaria; y debe además recibir un porcentaje de reparación de las zonas ocupadas por Occidente. Sin embargo, el importe total de todas estas exacciones se determinaría en una fecha posterior.

Hubo un profundo desacuerdo en la conferencia sobre las áreas balcánicas ocupadas por el Ejército Rojo, en las que los representantes de las potencias occidentales se les permitió hablar poco, y sobre la zona al este de la línea Oder-Neisse, que todos los soviéticos habían sometido arbitrariamente Administración polaca. Los estadistas occidentales protestaron ante estos acuerdos solitarios, pero por fuerza los aceptaron.

El fin de la guerra japonesa, febrero-septiembre de 1945

Mientras que la campaña para Filipinas estaba todavía en progreso, las fuerzas estadounidenses estaban dando grandes pasos en el avance directo hacia su objetivo final, la patria japonesa. El bombardeo aéreo era, por supuesto, el requisito previo de la proyectada invasión de Japón, que debía comenzar, se imaginó, con desembarques en Kyushu, la más meridional de las principales islas japonesas.

Iwo Jima y el bombardeo de Tokio

Con las fuerzas estadounidenses firmemente establecidas en las Islas Marianas, el continuo bombardeo de largo alcance de Japón por los B-29 bajo el mando del General Curtis E. LeMay continuó a lo largo de los meses finales de 1944 y en 1945. Pero aún estaba a 1.500 millas de Saipán a Tokio, un largo vuelo incluso para los B-29. Los planificadores estratégicos, por lo tanto, fijaron su atención en la pequeña isla volcánica de Iwo Jima en las islas Bonin, que se encuentran a medio camino entre las Marianas y Japón. Si Iwo Jima pudiera ser eliminado como una base japonesa, la isla podría ser inmensamente valiosa como base para aviones de combate estadounidenses que defendían a los grandes bombarderos.

buques de la Guardia Costera y de la Marina de los Estados Unidos

Los buques de la Guardia Costera y de la Marina de los Estados Unidos que desembarcan suministros en la cabeza de playa marina en Iwo Jima, febrero de 1945.

Los japoneses estaban decididos a mantener a Iwo Jima. Como lo habían hecho en otras islas del Pacífico, habían creado defensas subterráneas allí, haciendo el mejor uso posible de las cuevas naturales y del terreno áspero y rocoso. El número de defensores japoneses en la isla, bajo el mando del teniente general Kuribayashi Tadamichi, fue de más de 20.000.

Día tras día, antes del aterrizaje real, la isla fue sometida a intensos bombardeos con cañones navales, cohetes y ataques aéreos con bombas de napalm. Pero los resultados quedaron muy por debajo de las expectativas. Los japoneses estaban tan bien protegidos que ninguna cantidad de bombardeos o bombardeos convencionales podían destruirlos. Marines estadounidenses aterrizaron en Iwo Jima el 19 de febrero de 1945, y encontraron una resistencia obstinada. Mientras tanto, contraataques kamikaze desde el aire se hundió el portador de luz Bismarck Sea y dañó otros barcos; y aunque la bandera estadounidense fue plantada en el monte Suribachi el 23 de febrero, la isla no fue finalmente asegurada hasta el 16 de marzo. Iwo Jima había costado la vida de 6.000 marines, así como las vidas de casi todos los defensores japoneses; pero en los próximos cinco meses más de 2.000 bombarderos B-29 fueron capaces de aterrizar en él.

Marines de los E.U.

Marines de los E. que levantan la bandera americana sobre el montaje Suribachi, Iwo Jima, en febrero de 1945.

Mientras tanto, se había encontrado una nueva táctica para el bombardeo de Japón desde bases en las Marianas. En lugar de las huelgas de gran altitud a la luz del día, que no habían causado mucho daño a los centros industriales atacados, se intentaron huelgas de bajo nivel durante la noche, utilizando bombas incendiarias de napalm, con sorprendente éxito. La primera, en la noche del 9 al 10 de marzo de 1945, contra Tokio, destruyó cerca del 25 por ciento de los edificios de la ciudad (la mayoría de ellos de madera y yeso), mató a más de 80.000 personas y dejó a 1.000.000 sin hogar. Este resultado indicó que Japón podría ser derrotado sin una invasión masiva por las tropas terrestres, y por lo tanto, ataques similares de bombardeo en ciudades tan importantes como Nagoya, Ōsaka, Kōbe, Yokohama y Toyama siguieron. Japón literalmente estaba siendo bombardeado de la guerra.

Okinawa

Los planes para la invasión, sin embargo, no fueron descartados inmediatamente. Okinawa, la mayor de las islas Ryukyu que se extendía hacia el noreste desde Taiwán, había sido considerada como el último escalón que se tomaría hacia Kyushu, a sólo 350 millas de distancia de él. Por lo tanto, había sido objeto de una serie de ataques aéreos desde octubre de 1944, culminando en marzo de 1945 en un ataque que destruyó cientos de aviones japoneses; pero todavía había por lo menos 75.000 tropas japonesas en la isla, comandadas por el teniente general Ushijima Mitsuru. La invasión de Okinawa fue, de hecho, la mayor operación anfibia montada por los estadounidenses en la guerra del Pacífico.

Bajo el mando general de Nimitz, con el almirante Raymond Spruance a cargo de los desembarques reales y con el teniente general Simón Bolívar Buckner Jr., comandando las fuerzas terrestres, la operación comenzó con la ocupación de los islotes de Kerama, 15 millas al oeste de Okinawa, el 26 de marzo de 1945. Cinco días más tarde un aterrizaje fue hecho en Keise-Jima, de donde el fuego de la artillería podía ser traído para llevar en el propio Okinawa. Luego, el 1 de abril, unas 60.000 tropas estadounidenses aterrizaron en el tramo central de la costa oeste de Okinawa, capturando dos campos de aviación cercanos y avanzando para cortar la estrecha cintura de la isla. El gobierno de Koiso en Tokio renunció el 5 de abril y los EE.UU. el mismo día se negó a renovar su tratado de no agresión con Japón.

El primer contraataque importante en Okinawa por parte de los japoneses, iniciado el 6 de abril, involucró no sólo 355 bombardeos de kamikazes, sino también el Yamato, el mayor acorazado del mundo (72.000 toneladas, con nueve cañones de 460 milímetros) que fue enviado en una misión suicida con sólo suficiente combustible para el único viaje de ida y sin suficiente cobertura aérea. Los japoneses esperaban que el Yamato pudiera acabar con la flota aliada después de que este último fuera debilitado por ataques kamikazes. En el evento, el Yamato fue golpeado repetidamente por bombas y torpedos y fue hundido el 7 de abril. Igualmente suicida fue un nuevo arma japonesa, baka, que reclamó su primera víctima, el destructor estadounidense Abele, frente a Okinawa el 12 de abril. cohete propulsado con un explosivo que fue remolcado en el alcance por un bombardero y luego fue liberado para ser guiado por su piloto solitario en el objetivo elegido para su destrucción mutua.

Las fuerzas de tierra estadounidenses que invadían Okinawa encontraron poca oposición en las playas porque Ushijima había decidido ofrecer su principal resistencia hacia el interior, fuera del alcance de las armas navales enemigas. En la mitad meridional de la isla esta resistencia fue más amarga: duró hasta el 21 de junio, y Ushijima se mató al día siguiente. La campaña para Okinawa terminó oficialmente el 2 de julio. Para las tropas estadounidenses había sido la campaña más larga y sangrienta en el Pacífico desde Guadalcanal en 1942. Tomando la isla había costado a los estadounidenses 12.000 muertos y 36.000 heridos, con 34 buques hundidos y 368 dañados, las pérdidas japonesas superaron los 100.000 muertos.

oldado japonés salió de una cueva con una granada de humo

Un soldado japonés salió de una cueva con una granada de humo que se entregó a los Marines estadounidenses en Okinawa, 1945.

El 3 de abril de 1945, dos días después del primer aterrizaje en Okinawa, el comando estadounidense en el Pacífico se reorganizó: MacArthur era en lo adelante a estar al mando de todas las unidades del ejército y también en el control operacional de los Marines estadounidenses para la invasión de Japón; Nimitz fue puesto al mando de todas las unidades de la marina.

Hiroshima y Nagasaki

A lo largo de julio de 1945, las tierras continentales japonesas, desde la latitud de Tokio en Honshu hacia el norte hasta la costa de Hokkaido, fueron bombardeadas como si una invasión estuviera a punto de ser lanzada. De hecho, algo mucho más siniestro estaba en la mano, como los estadounidenses le decían a Stalin en Potsdam.

En 1939 los físicos en los Estados Unidos habían aprendido de experimentos en Alemania que demostraban la posibilidad de la fisión nuclear y habían entendido que la energía potencial podría ser lanzada en un arma explosiva de la energía sin precedente. El 2 de agosto de 1939, Albert Einstein había advertido a Roosevelt del peligro de que la Alemania nazi impidiera a otros estados el desarrollo de una bomba atómica. Eventualmente, la Oficina de Investigación y Desarrollo Científico de los Estados Unidos fue creada en junio de 1941 y se le dio la responsabilidad conjunta con el departamento de guerra del Proyecto Manhattan de desarrollar una bomba atómica. Después de cuatro años de intensos esfuerzos de investigación y desarrollo, un dispositivo atómico fue puesto en marcha el 16 de julio de 1945 en una zona desértica cerca de Alamogordo, Nuevo México, generando una potencia explosiva equivalente a la de más de 15.000 toneladas de TNT . Así nació la bomba atómica. Truman, el nuevo presidente de Estados Unidos, calculó que este monstruoso arma podría usarse para derrotar a Japón de una manera menos costosa de vidas estadounidenses que una invasión convencional de la patria japonesa. La respuesta insatisfactoria de Japón a la Declaración de Potsdam de los Aliados decidió el asunto. El 6 de agosto de 1945, una bomba atómica transportada desde la isla de Tinian en las Marianas en un B-29 especialmente equipado se dejó caer en Hiroshima, en el extremo sur de Honshu: la combinación de la bomba atómica el calor y la explosión pulverizaron todo en la vecindad inmediata de la explosión, generaron fuegos que quemaron casi 4,4 millas cuadradas completamente fuera, e inmediatamente mataron a unas 70.000 personas (el número de muertos pasó de 100.000 a finales de año). Una segunda bomba, caída en Nagasaki el 9 de agosto, mató entre 35.000 y 40.000 personas, lesionó un número similar y devastó 1.8 millas cuadradas.

La rendición japonesa

Las noticias de la destrucción de Hiroshima fueron entendidas lentamente en Tokio. Muchos miembros del gobierno japonés no apreciaron el poder del nuevo arma aliada hasta después del ataque de Nagasaki. Mientras tanto, el 8 de agosto, los Estados Unidos habían declarado la guerra contra Japón. La combinación de estos acontecimientos inclinó la balanza dentro del gobierno en favor de un grupo que, desde la primavera, había estado promoviendo una paz negociada. El 10 de agosto, el gobierno japonés emitió una declaración aceptando los términos de entrega de la Declaración de Potsdam en el entendimiento de que la posición del emperador como gobernante soberano no sería perjudicada. En su respuesta, los aliados concedieron la solicitud de Japón de que se mantuviera el estatuto soberano del emperador, sujeto únicamente a las directrices de su comandante supremo. Japón aceptó esta disposición el 14 de agosto, y el emperador Hirohito instó a su pueblo a aceptar la decisión de rendirse. Sin embargo, era una píldora amarga y todos los esfuerzos se hacían para persuadir a los japoneses a aceptar la derrota que habían llegado a considerar impensable. Incluso los príncipes de la casa imperial japonesa fueron enviados para entregar el mensaje del emperador en persona a las fuerzas distantes del ejército japonés en China y en Corea, con la esperanza de así mitigar el choque. Sin embargo, una camarilla de intrusos intentó asesinar al nuevo primer ministro, el almirante Suzuki Kantarō; pero el 2 de septiembre, cuando se llevaron a cabo las ceremonias formales de entrega, el camino había sido suavizado.

Truman designó a MacArthur como el comandante supremo de las potencias aliadas para aceptar la rendición formal de Japón, que fue solemnizada a bordo del buque insignia estadounidense Missouri en la Bahía de Tokio: el ministro japonés de Asuntos Exteriores, Shigemitsu Mamoru, firmó el documento en nombre del emperador y su gobierno. Fue seguido por el general Umezu Yoshijiro en nombre de la Sede General Imperial. El documento fue firmado por MacArthur, Nimitz, y representantes de las otras potencias aliadas. Japón concluyó una ceremonia de entrega separada con China en Nanking el 9 de septiembre de 1945. Con esta última entrega formal, la Segunda Guerra Mundial llegó a su fin.

Costes de la guerra


Muertos, heridos, prisioneros o desaparecidos

Las estadísticas sobre las bajas de la Segunda Guerra Mundial son inexactas. Sólo para los Estados Unidos y la Comunidad Británica pueden citarse con cierto grado de certeza las cifras oficiales que muestran muertos, heridos, prisioneros o desaparecidos para las fuerzas armadas. Para la mayoría de las demás naciones, sólo existen estimaciones de confiabilidad variable. La contabilidad estadística se rompió tanto en las naciones aliadas como en la de la Eje cuando se entregaron o dispersaron ejércitos enteros. La guerra de guerrillas, los cambios en las fronteras internacionales y los cambios masivos en la población complicaron enormemente los esfuerzos posteriores a la guerra para llegar a cifras exactas incluso para los muertos totales de todas las causas.

Las muertes civiles por batallas terrestres, bombardeos aéreos, ejecuciones políticas y raciales, enfermedades inducidas por la guerra y hambruna, y el hundimiento de barcos probablemente superaron las bajas de batalla. Estas muertes civiles son aún más difíciles de determinar, pero deben ser contadas en cualquier evaluación comparativa de las pérdidas nacionales. No hay cifras confiables para las bajas de la Unión Soviética y China, los dos países en los que las bajas fueron indudablemente mayores. Principalmente por esta razón, las estimaciones de muertes totales en la Segunda Guerra Mundial varían entre 35.000.000 y 60.000.000, una diferencia estadística de poca importancia. Pocos se han aventurado incluso a tratar de calcular el número total de personas que fueron heridos o permanentemente discapacitados.

Sin embargo inexacto muchas de las figuras, su principal importación es clara. Las mayores pérdidas humanas proporcionadas ocurrieron en Europa oriental, donde Polonia perdió quizás el 20 por ciento de su población antes de la guerra, Yugoslavia y la Unión Soviética alrededor del 10 por ciento. Las pérdidas alemanas, de las cuales la mayor proporción se produjo en el Frente Oriental, fueron ligeramente menos severas. Las naciones de Europa Occidental, por grandes que fueran las ocupaciones, escaparon con pérdidas de mano de obra que apenas podían compararse con las de la Primera Guerra Mundial. En Asia Oriental, las víctimas de la hambruna y la peste en China se numerarán en millones, además a otros millones de soldados y civiles que perecieron en batalla y bombardeos.

COSTO HUMANO Y MATERIAL

No puede haber una medición estadística real del costo humano y material de la Segunda Guerra Mundial. El costo monetario para los gobiernos involucrados se ha estimado en más de $ 1,000,000,000,000, pero esta cifra no puede representar la miseria humana, la privación y el sufrimiento, la dislocación de los pueblos y de la vida económica o la pura destrucción física de la propiedad de la guerra.

Europa

Los señores nazis de la Europa ocupada agotaron sus territorios conquistados de recursos para alimentar la máquina de guerra alemana. La industria y la agricultura de Francia, Bélgica, los Países Bajos, Dinamarca y Noruega se vieron obligados a producir para satisfacer las necesidades de Alemania con la consiguiente privación de sus propios pueblos. Italia, aunque al principio un aliado alemán, no le fue mejor. Los recursos de los territorios ocupados en Europa oriental fueron aún más despiadadamente explotados. Millones de hombres y mujeres sanos fueron desalojados para realizar trabajos forzados en las fábricas alemanas y en las granjas alemanas. Todo el sistema de la explotación económica alemana se impuso mediante métodos crueles y brutales, y la resistencia guerrillera que provocó fue destructiva en sí misma y provocó represalias alemanas aún más destructivas, particularmente en Polonia, Yugoslavia y las partes ocupadas de la Unión Soviética.

Gran Bretaña, que escapó a los estragos de la ocupación, sufrió mucho de la explosión aérea alemana de 1940-41 y más tarde de bombas V y cohetes. Por otro lado, las ciudades alemanas fueron derribadas por los bombarderos aliados, y en la invasión final de Alemania desde el este y el oeste hubo mucha devastación, destrucción y saqueo de represalias.

La destrucción de las plantas físicas fue inmensa y muy superior a la de la Primera Guerra Mundial, cuando se limitaba en gran medida a las zonas de combate. Francia estimó el coste total en una cantidad equivalente a tres veces el ingreso nacional anual francés. Bélgica y los Países Bajos sufrieron daños aproximadamente en proporciones similares a sus recursos. En Gran Bretaña, alrededor del 30 por ciento de los hogares fueron destruidos o dañados; en Francia, Bélgica y Holanda alrededor del 20 por ciento. La agricultura en todos los países ocupados sufrió en gran medida la destrucción de instalaciones y animales de granja, la falta de maquinaria y fertilizantes y la pérdida de mano de obra. Los sistemas de transporte interno se vieron completamente perturbados por la destrucción o confiscación de vagones, locomotoras y barcazas y el bombardeo de puentes y centros ferroviarios clave. En 1945 las economías de las naciones continentales de Europa occidental estaban en un estado de parálisis prácticamente completa.

En Europa oriental la devastación fue aún peor. Polonia informó el 30 por ciento de sus edificios destruidos, así como 60 por ciento de sus escuelas, instituciones científicas, y las instalaciones de administración pública, 30-35 por ciento de sus propiedades agrícolas, y 32 por ciento de sus minas, energía eléctrica e industrias. Yugoslavia informó que el 20,7 por ciento de sus viviendas fueron destruidas. En los campos de batalla de la parte occidental de la Unión Soviética, la destrucción fue aún más completa. En la propia Alemania, la Encuesta Estratégica de Bombardeos de Estados Unidos encontró que en 49 de las ciudades más grandes, el 39 por ciento de las unidades de vivienda fueron destruidas o seriamente dañadas. Los distritos comerciales centrales habían sido generalmente reducidos a escombros, dejando sólo anillos suburbanos alrededor de un núcleo destruido.

Millones de personas en toda Europa quedaron sin hogar. Se calcula que hay 21.000.000 de refugiados, más de la mitad de ellos "desplazados" que han sido deportados de sus países de origen para realizar trabajos forzados. Otros millones que habían permanecido en su casa se encontraban físicamente agotados por cinco años de tensión, sufrimiento y subnutrición. Los caminos de Europa fueron inundados por los refugiados a lo largo de 1945 y en 1946 cuando más de 5.000.000 de prisioneros de guerra soviéticos y trabajadores forzados regresaron al este a su patria y más de 8.000.000 de alemanes huyeron o fueron evacuados hacia el oeste de las partes soviéticas de Alemania. Millones de personas de casi todas las nacionalidades europeas también regresaron a sus propios países o emigraron a nuevos hogares en otras tierras.

Lejano Oriente

La devastación de la Segunda Guerra Mundial en China fue infligida a un país que ya estaba sufriendo los males económicos de la superpoblación, el subdesarrollo y medio siglo de guerra, desunión política y disturbios. El territorio ocupado por las fuerzas japonesas era aproximadamente equivalente al ocupado por el Eje en Europa y el período de ocupación era más largo. Esa zona de China desocupada por los japoneses estaba virtualmente aislada del mundo exterior después de la conquista japonesa de Birmania a principios de 1942, y su economía continuamente se tambaleó al borde del colapso. En ambas zonas, las hambrunas, las epidemias y los disturbios civiles fueron recurrentes, muchas tierras de cultivo se inundaron y millones de refugiados huyeron de sus hogares, algunos en varias ocasiones. Ciudades, ciudades y aldeas fueron destruidas por los bombardeos aéreos y los ejércitos que marchaban. El sistema de transporte, pobre para empezar, fue completamente interrumpido. La mayor parte del número limitado de hospitales e instituciones de salud en China fueron destruidos o perdidos.

En la India, la hambruna era recurrente y la economía de la India se veía severamente forzada a soportar la carga que las autoridades militares aliadas le imponían. Las Filipinas sufrían de tres años de ocupación y explotación japonesas y de la destrucción causada en la reconquista de las islas por los americanos en 1944-45. El puerto de Manila fue destruido por los japoneses en retirada, y muchas partes de la ciudad fueron demolidas por el bombardeo.

En Japón, la Encuesta Estratégica de Bombardeos de los Estados Unidos encontró que los daños a los centros urbanos eran similares a los de Alemania. En total, el 40 por ciento de las áreas urbanizadas de 66 ciudades japonesas fueron destruidas y aproximadamente el 30 por ciento de toda la población urbana de Japón perdió sus hogares y muchas de sus posesiones. Hiroshima y Nagasaki sufrieron el daño peculiar y duradero causado por la explosión atómica y la radiación.

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